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Un tribunal argelino condenó a muerte a 49 personas por el brutal asesinato por parte de una mafia de un pintor sospechoso de haber provocado devastadores incendios forestales, pero que en realidad había venido para ayudar a combatirlos, según los abogados defensores y la agencia estatal de noticias.

El asesinato de 2021 en la región de Kabyle, en el noreste de Argelia, conmocionó al país después de que se compartieran imágenes gráficas en las redes sociales. Se produjo poco después de los incendios forestales en la región montañosa de Bereber que mataron a unas 90 personas, incluidos soldados que intentaban controlar las llamas.

El gigantesco juicio de alta seguridad por el asesinato del artista Djamel Ben Ismail involucró a más de 100 sospechosos, muchos de los cuales fueron declarados culpables de algún papel en su muerte.

Es probable que los condenados a muerte el jueves se enfrenten a cadena perpetua, porque Argelia ha tenido una moratoria de las ejecuciones durante décadas. Otros 38 recibieron sentencias de entre dos y 12 años de prisión, dijo el abogado Hakim Saheb, miembro de un colectivo de abogados defensores voluntarios en el juicio en Dra El Beida, un suburbio de Argel.

Cuando los incendios forestales se desataron en agosto de 2021, Ben Ismail tuiteó que se dirigiría a la región de Kabyle, a 320 km de su casa, para “dar una mano a nuestros amigos” en la lucha contra los incendios.

A su llegada a Larbaa Nath Irathen, un pueblo muy afectado por los incendios, algunos residentes locales lo acusaron de ser un pirómano, aparentemente porque no era de la zona.

Ben Ismail, de 38 años, fue asesinado frente a una comisaría en una plaza principal de la ciudad. La policía dijo que lo sacaron a rastras de la estación, donde estaba siendo protegido, y lo atacaron. Entre los procesados ​​había tres mujeres y un hombre que apuñalaron el cuerpo inanimado de la víctima antes de quemarlo.

La policía dijo que las fotos publicadas en línea les ayudaron a identificar a los sospechosos. Su angustiada familia cuestionó por qué esas filmaciones no lo salvaron.

El juicio también tuvo tintes políticos. Cinco personas fueron condenadas en ausencia tanto por su participación en el asesinato como por pertenecer o apoyar un movimiento separatista cabilio prohibido llamado MAK, dijo Saheb. El líder del movimiento, Ferhat M’henni, con sede en Francia, estaba entre ellos. Las autoridades argelinas acusaron al MAK de ordenar los incendios.

Los abogados defensores dijeron que las confesiones fueron obtenidas bajo tortura y calificaron el juicio como una mascarada política destinada a estigmatizar a la gente de Kabyle. En el momento de los incendios, la región era el último bastión del movimiento de protesta a favor de la democracia «hirak» que ayudó a derrocar al presidente Abdelaziz Bouteflika en 2019.

Cientos de ciudadanos argelinos han sido encarcelados por tratar de mantener vivo el movimiento hirak, cuyas marchas han sido prohibidas por el gobierno respaldado por el ejército de Argelia.

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