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A pesar del ataque de al-Zawahiri, los funcionarios estadounidenses están preocupados por las amenazas antiterroristas en Afganistán


Washington
CNN

Poco antes de la retirada de EE. UU. de Afganistán, el Departamento de Defensa creó un grupo de trabajo responsable de manejar los ataques antiterroristas dentro del país después de que las tropas estadounidenses se hubieran ido, una estrategia denominada «sobre el horizonte» que los funcionarios prometieron evitaría que Afganistán se convirtiera una vez más en un país. refugio seguro para que florezcan grupos terroristas como al Qaeda e ISIS.

Más de un año después de la creación de ese grupo de trabajo, las fuentes dicen que no ha enviado un solo objetivo propuesto al Pentágono para su aprobación, en gran parte porque sin una presencia en el terreno, no ha podido desarrollar suficiente inteligencia sobre los objetivos. para cumplir con los estándares de la administración para evitar víctimas civiles.

La Casa Blanca elogió la operación de la CIA que mató al líder de Al Qaeda Ayman al-Zawahiri en Kabul el sábado como evidencia de que el uso de las capacidades antiterroristas en Afganistán ha sido efectivo. Los funcionarios actuales y anteriores dicen que el ataque exitoso de Zawahiri ciertamente prueba que con la inteligencia adecuada, EE. UU. es perfectamente capaz de abordar un objetivo específico desde lejos, pero esas mismas fuentes también dijeron que Zawahiri, un objetivo único y de alto valor durante mucho tiempo en la CIA. punto de mira, fue un caso especial que no demuestra por sí solo la eficacia de la estrategia.

“Hay una diferencia entre rastrear un objetivo de alto valor de alto nivel y lidiar con el resurgimiento de estos grupos terroristas dentro de Afganistán”, dijo Beth Sanner, exinformadora de inteligencia presidencial bajo el presidente Donald Trump y analista principal del sur de Asia en la CIA. “Es una bola de cera completamente diferente”.

Algunos funcionarios de inteligencia han expresado públicamente su preocupación de que la actividad terrorista incubada en Afganistán se extienda más allá de las fronteras del país y suponga una amenaza para Estados Unidos, y que Estados Unidos no se percate de ello.

Cuando el senador Lindsey Graham, republicano de Carolina del Sur, le preguntó directamente si estaba preocupado por un ataque a la patria “que emana de lugares como Afganistán”, el director del FBI, Chris Wray, dijo el jueves: “Lo estamos. Especialmente ahora que estamos fuera, me preocupa la posible pérdida de fuentes y colecciones allí”.

“Me preocupa la posibilidad de que veamos a Al Qaeda reconstituirse”, agregó.

Insinuando lo grandes que se han vuelto los obstáculos, algunos funcionarios militares y de inteligencia que no participaron en los detalles de planificación de la operación Zawahiri, que se mantienen en secreto, se sorprendieron gratamente de que Estados Unidos aún pudiera llevar a cabo con éxito un ataque de precisión de este tipo, según un ex oficial de inteligencia todavía en contacto con ex colegas.

Los funcionarios de la administración dicen que, por el contrario, el ataque de Zawahiri es una prueba de que Estados Unidos está monitoreando y contrarrestando con éxito la amenaza sin las tropas estadounidenses sobre el terreno en Afganistán. Fuentes familiarizadas con la inteligencia detrás del ataque dicen que EE. UU. integró muchas pepitas de datos diferentes de múltiples flujos de inteligencia para localizar y atacar a Zawahiri.

“Creo que estoy más satisfecho y más confiado [in US intelligence in Afghanistan] de lo que era incluso hace una semana debido a lo que acaba de habilitar esa colección, que fue una acción bastante notable y bastante precisa”, dijo un alto funcionario de la administración a CNN el viernes.

“El hecho de que no haya habido otros usos de la fuerza de ese tipo en el último año significa que estamos monitoreando y estamos siendo juiciosos, y donde creemos que llega al punto de necesitar actuar, estamos actuando”. dijo el funcionario. “Pero creo que es una demostración bastante poderosa de lo que esa capacidad puede proporcionar”.

EE. UU. ahora depende en gran medida de vuelos de drones y redes humanas en el terreno para recopilar información sobre lo que sucede dentro de Afganistán, según un exfuncionario de inteligencia y la fuente familiarizada con la inteligencia.

Pero los vuelos de drones desde el Golfo son logísticamente complicados y tienen un tiempo de espera limitado en Afganistán gracias al largo vuelo, lo que los hace costosos de usar y limita su utilidad. Y sin una presencia estadounidense en el terreno, los profesionales de inteligencia esperan que las redes humanas se degraden con el tiempo.

“Creo que no sabemos lo que no sabemos”, dijo un exfuncionario.

Por ahora, existe un amplio consenso dentro de la comunidad de inteligencia de que la amenaza inmediata de que Al Qaeda pueda usar Afganistán como refugio seguro para planear ataques contra el territorio estadounidense o los intereses estadounidenses sigue siendo baja. Pero quedan preguntas difíciles sobre si ese riesgo crecerá con el tiempo.

Mucho depende de las incógnitas actuales, en particular, cómo responden los talibanes al asesinato de Zawahiri. “¿Dejarán los talibanes que AQ use Afganistán?” dijo una fuente familiarizada con la inteligencia.

“Hay un montón de factores que influyen en este debate”, dijo esta persona. “Y todo complicado”.

La comunidad de inteligencia, en su evaluación anual de amenazas publicada este año, califica la amenaza de los afiliados de Al Qaeda en Yemen, Somalia y África Occidental como un riesgo mayor para los intereses estadounidenses en el extranjero que su liderazgo debilitado en Afganistán. Los funcionarios creen que Al Qaeda en Afganistán todavía está midiendo su capacidad para operar bajo el gobierno de los talibanes y probablemente seguirá enfocándose en mantener su refugio seguro en lugar de planificar operaciones externas, al menos por ahora.

Y aunque los líderes de Al Qaeda han disfrutado de una “mayor libertad de acción” bajo los talibanes, según un informe reciente de la ONU, no ha habido una afluencia importante de nuevos combatientes a Afganistán desde la retirada de Estados Unidos, un reflejo de cómo Al Qaeda ha evolucionado alejándose de ataques planificados centralmente, según algunos analistas.

Pero en cuanto a lo que sucederá a continuación, una fuente estadounidense describió el análisis entre las agencias de inteligencia como «por todas partes».

“Lo que no creemos que esté ocurriendo es algún tipo de rebrote [or] regeneración de una presencia operativa de al Qaeda, incluso con nombres menos famosos [than Zawahiri]”, dijo el alto funcionario de la administración.

Hay una escuela de pensamiento que, si bien algunos elementos de los talibanes pueden sentirse obligados por el honor a mantener su juramento de proteger a los miembros de la vieja guardia de Al Qaeda como Zawahiri, no tienen la obligación ni el incentivo de dar la bienvenida a una nueva generación de combatientes. Y según los funcionarios de inteligencia, hay muy pocos miembros del liderazgo original de Al Qaeda que permanecen en Afganistán, ninguno de los cuales es probable que reemplace a Zawahiri.

Mientras tanto, el ataque reciente, argumentan algunos analistas, puede disuadir a los líderes terroristas de viajar al país desde otro lugar. Argumentan que el riesgo mucho mayor son los afiliados de al Qaeda en África y en otros lugares que solo están vagamente conectados con los líderes centrales en Afganistán.

“Hay algunas personas que están muy preocupadas”, dijo Sanner, quien ahora es colaborador de CNN. “Personalmente, creo que el núcleo de AQ en Afganistán no hace mucha planificación operativa”.

Otros evalúan que es más probable que los talibanes, consumidos por tratar de legitimar su gobierno en medio de una implosión financiera y un conflicto en curso con ISIS-K, simplemente no tengan el ancho de banda para evitar que Al Qaeda o sus afiliados utilicen Afganistán para planificar. ataques a los Estados Unidos. También existe la preocupación de que los restos de Al Qaeda simplemente puedan ser absorbidos por los talibanes.

El informe de la ONU encontró una “estrecha relación” entre Al Qaeda y los talibanes.

La forma en que los talibanes responden a la muerte de Zawahiri sigue siendo una pregunta abierta, y los funcionarios militares y de inteligencia están observando de cerca, dijeron varios funcionarios.

Según una fuente familiarizada con la inteligencia, no está claro para la inteligencia estadounidense cuántas personas en los talibanes sabían que Zawahiri estaba escondido en Kabul en una casa propiedad de la poderosa facción Haqqani, un grupo militante que forma parte del gobierno talibán. Los talibanes han negado públicamente que estuvieran al tanto de su presencia antes del ataque y los analistas están observando de cerca para ver si su exposición marca el comienzo de algún tipo de ruptura entre los talibanes y Haqqani.

“El Emirato Islámico de Afganistán no tiene información sobre la llegada y estancia de Ayman al-Zawahiri en Kabul”, dijo un comunicado de los talibanes.

Funcionarios de la Casa Blanca dijeron el lunes que figuras importantes de Haqqani Taliban estaban al tanto de la presencia de Zawahiri en el área e incluso tomaron medidas para ocultar su presencia después del exitoso ataque del sábado, restringiendo el acceso a la casa de seguridad y reubicando rápidamente a miembros de su familia, incluidos su hija y sus hijos.

“Hasta donde sabemos, muchas personas en el Talibán no sabían que los Haqqani estaban albergando a Zawahiri en Kabul. “¿Eso crea una división entre los talibanes y los haqqani?” dijo la fuente familiarizada con la inteligencia.

El alto funcionario de la administración dijo el viernes que los talibanes “se están esforzando un poco para descubrir quién sabía qué y quién no, y además, para aclarar su historia sobre lo que sucedió”.

Mientras tanto, algunos oficiales militares de EE. UU. tienen la esperanza de que el ataque pueda ayudar a empujar a los talibanes hacia algún tipo de cooperación limitada con EE. UU. que Al Qaeda, según dos fuentes familiarizadas con la dinámica.

“Creo que esta fue una huelga simbólica que eliminó a un líder inspirador”, dijo Sanner. “Completa la tarea de eliminar a las dos personas que estuvieron en el centro del 11 de septiembre. Pero es el final de una era, no se trata de una amenaza actual”.