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Aaron Judge y Yankees listos para el Este de la Liga Americana

TAMPA, Fla. — La división más fuerte en la historia del béisbol, de uno a cuatro, de todos modos, parece desalentadora nuevamente. Cuatro equipos de la División Este de la Liga Americana obtuvieron más de 90 victorias la temporada pasada, una novedad en el juego divisional, que data de 1969. Ahora los Yankees, los Medias Rojas de Boston, los Rays de Tampa Bay y los Azulejos de Toronto están de vuelta por más.

“Vaya, prepara un almuerzo, cariño”, dijo Aaron Boone, el manager de los Yankees, en su oficina en Steinbrenner Field el otro día. Entonces Boone se volvió travieso: “Bueno”, agregó, “parece que todos estamos peleando por el segundo lugar. Parece que los Blue Jays son solo…

Se apagó, pero el punto estaba claro: los Yankees se han dado cuenta de que Toronto, al menos anecdóticamente, ha sido coronado prematuramente como el favorito. Pero los Azulejos, que se perdieron los playoffs por un juego la temporada pasada, con marca de 91-71, ¿no perdieron a un ganador del premio Cy Young y un jugador de cuadro que estableció récords en la agencia libre?

“Aparentemente no”, dijo Boone, con una sonrisa. “Pero son buenos. Quiero decir, esta división siempre es buena, pero se siente De Verdad bien.»

Los Blue Jays jugaron contra los Yankees aquí el sábado, y el juego transcurrió como era de esperar, con siete jonrones combinados y 19 carreras en total. Giancarlo Stanton de los Yankees lanzó un rayo láser de 117 millas por hora sobre la pared del jardín izquierdo. Josh Palacios, un jardinero de reserva de los Azulejos de Brooklyn, despejó el pabellón con un cohete a la derecha. Toronto ganó, 10-9.

“Hacia fines del año pasado, nadie realmente quería jugar contra nosotros”, dijo el jugador de cuadro de los Azulejos, Cavan Biggio, quien también jonroneó el sábado. “La forma de nuestro equipo finalmente entraba en escena, y la gente notaba que, ‘Oye, este es un equipo bastante peligroso.’ Creo que este año es algo así como, ‘OK, ahora es el momento, tenemos que tener cuidado con los Blue Jays’. Y nuestra mentalidad ha estado ahí. Sentimos que somos los mejores y vamos a jugar con mucha diversión y mucha energía”.

Robbie Ray llevó su premio Cy Young a Seattle. Marcus Semien, quien estableció un récord de jonrones por parte de un segunda base, con 45, aterrizó con Texas. El titular Steven Matz aprovechó un año de su carrera en un acuerdo con St. Louis.

Pero los Azulejos recurrieron a fuertes reemplazos: Kevin Gausman y Yusei Kikuchi para la rotación, Matt Chapman para el cuadro interior. Con figuras en la alineación como Bo Bichette, Vladimir Guerrero Jr., Teoscar Hernández y George Springer, Toronto se ha ganado la expectativa.

“Los muchachos jóvenes que tienen allí, especialmente Vlad y Bichette, seguirán mejorando”, dijo Aaron Judge de los Yankees. “Tienen un gran jardín, un gran núcleo interior. Van a ser un rival duro todo el año, así que estamos deseando enfrentarnos a ellos un poco”.

¿Con qué frecuencia Judge podrá enfrentarlos? Ha eludido las preguntas directas sobre su estado de vacunación, pero el gobierno canadiense no permitirá la entrada de jugadores al país a menos que estén vacunados contra el coronavirus. Los Yankees juegan nueve partidos en Toronto esta temporada, tres en mayo, junio y septiembre.

Cada victoria fue valiosa para los Yankees la temporada pasada, cuando superaron a los Blue Jays por un puesto de comodín por un juego. Mientras se preparan para ofrecerle a Judge una extensión de contrato antes del día inaugural el 7 de abril, los Yankees harían bien en hacer que la vacuna sea una condición para su firma. Los Medias Rojas hicieron esto con el jugador de cuadro Trevor Story, según ESPN, una solicitud lógica para un jugador de $140 millones en un deporte de equipo.

Judge debería mandar mucho más de los Yankees de lo que Story obtuvo de los Medias Rojas. Tiene pocos pares como toletero: desde 2017, solo Mike Trout y Juan Soto tienen un porcentaje de embase más slugging más alto que el .954 de Judge (mínimo 2,000 apariciones en el plato). Para renunciar a la agencia libre, ¿Judge necesitará un salario promedio anual récord para un jugador de posición? El estándar es Trout, con un poco más de $35.5 millones por año con Los Angeles Angels.

“Quiero estar aquí”, dijo Judge, quien cumplirá 30 años el próximo mes. “Si podemos bloquear eso y tener la oportunidad de jugar aquí por algunos años más, eso sería grandioso. Pero si pasa, pasa. Si no es así, no es así. No estoy demasiado preocupado.

Judge y los Yankees aún no han acordado un salario para 2022: Judge ha pedido $ 21 millones en arbitraje y los Yankees han respondido con $ 17 millones. Esa disputa terminará si las partes acuerdan un acuerdo a largo plazo, y el gerente general, Brian Cashman, dijo a los periodistas el sábado que las conversaciones de extensión concluirían antes de la apertura.

Judge evadió un poco ese plazo: «Aún no lo hemos decidido, pero por ahora eso es lo que tenemos», dijo el sábado, pero en cualquier caso, tendrá al menos una oportunidad más de cumplir con los Yankees. sueño de diciembre de 2017. Fue entonces cuando cambiaron por Stanton, con la esperanza de que un tándem moderno de Mantle y Maris los impulsara de regreso a la Serie Mundial.

¿Podría finalmente suceder en 2022? Por ahora, de todos modos, una alineación saludable y bien surtida no es el problema. Lanzamiento es la preocupación inmediata de Boone, con el calendario de exhibición más corto que impide a los titulares su carga de trabajo habitual. Una lista inicial ampliada, con 28 jugadores activos, ayudará.

«Creo que son los titulares y dónde deben desarrollarse: ¿cómo completas esas primeras semanas?» Boone dijo. “Nuestros cinco titulares probablemente estarán preparados para 65, 75 lanzamientos en ese momento, por lo que tener ese par de brazos adicionales ayudará”.

La rotación no es especialmente imponente después de Gerrit Cole, pero todos los equipos del Este de la Liga Americana tienen dudas sobre el lanzamiento. Esta es la división maderera, profunda y densamente poblada, donde un factor como el mandato de una vacuna podría marcar una gran diferencia.

Los Azulejos han dicho que no están preocupados por el impacto de la regla de Canadá en su propia lista. En cuanto a una ventaja competitiva sobre los rivales no vacunados, es posible que ni siquiera la necesiten.

“Siento que nuestros fanáticos son los mejores en el béisbol, especialmente cuando somos buenos y llenamos la casa”, dijo Biggio. “Así que definitivamente mirándolo desde ese punto de vista, tendremos una ventaja. Pero desde el punto de vista de las vacunas, no sentimos que necesitemos esa ventaja solo porque sabemos lo buenos que somos como equipo”.

Prepara un almuerzo, cariño. Esto debería ser divertido.