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Amazon ve una apertura en la reorganización de la industria de fórmulas para bebés

“La fórmula es el producto perfecto para Amazon”, dijo Austin Frerick, subdirector del Proyecto Thurmond Arnold en la Universidad de Yale, un programa de leyes antimonopolio. Entre otras cosas, señaló que no es perecedero y es valioso para atraer clientes recurrentes, algo que la empresa, que actualmente controla poco más del 2 por ciento del mercado de comestibles de EE. UU., podría usar. “Creo que quieren un juego de alimentos más grande y más de su dinero para alimentos”, agregó Frerick. “Porque eso es lo que tiene Walmart. Puedes comprar tus DVD, libros y televisores en Amazon, pero con tu desodorante, irás a Walmart”.

Amazon, sin embargo, debe enfrentar una desconfianza cada vez mayor en Washington, donde existe una preocupación generalizada por sus supuestos comportamientos anticompetitivos, y entre los expertos en seguridad alimentaria, que citan los desafíos de vigilar a los proveedores externos en su plataforma.

“Históricamente, Amazon ha tardado en eliminar los productos alimenticios retirados de toda su plataforma, lo que crea un riesgo significativo para los consumidores”, dijo Brian Ronholm, ex subsecretario adjunto de seguridad alimentaria del USDA durante la administración de Obama.

“Hemos desarrollado herramientas líderes en la industria para evitar que se incluyan en nuestras tiendas productos inseguros o que no cumplen con las normas, y eliminar productos que no cumplen con nuestros estándares”, dijo un portavoz de Amazon en un comunicado. “Tenemos políticas claras sobre fórmula infantil y exigimos a los vendedores de fórmula infantil que presenten documentación que refleje el cumplimiento de las normas y los requisitos aplicables. Cuando nos enteramos de la retirada de un producto, eliminamos inmediatamente todos los productos afectados de nuestra tienda y notificamos a los clientes directamente por correo electrónico”.

La escasez de fórmula infantil que estalló en la conciencia pública esta primavera arrojó luz sobre el pequeño puñado de fabricantes que controlan más del 90 por ciento del mercado de fórmula de EE. UU., y la forma en que las estrictas regulaciones gubernamentales les han ayudado a mantener ese dominio. Y ha llevado al gobierno federal a reexaminar muchas de esas restricciones, incluidos los límites en el uso de los beneficios nutricionales federales para comprar fórmula en línea, así como las regulaciones de seguridad alimentaria que durante décadas han impedido que la mayoría de las fórmulas extranjeras ingresen al mercado estadounidense.

Eso podría brindar a las plataformas en línea como Amazon, que ya es un importante minorista de fórmula infantil, la oportunidad de vender una gama más amplia de productos de fórmula a una porción más grande de consumidores estadounidenses. Instacart, que entrega fórmula para bebés entre otros productos comestibles, también reveló cabildeo sobre problemas de fórmula para bebés en su divulgación federal más reciente, informando que se reunió con funcionarios del USDA, la Casa Blanca y los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid. La compañía también mencionó los programas federales de nutrición como temas de cabildeo.

Amazon, que se encuentra entre los principales gastadores de cabildeo en Washington, ciertamente está opinando con su perspectiva.

A medida que la escasez de fórmula se convirtió en una crisis política para el presidente Joe Biden en mayo, el comisionado de la Administración de Drogas y Alimentos, Robert Califf, se reunió con Douglas Herrington, un alto ejecutivo de Amazon que desde entonces asumió el cargo de director ejecutivo de las tiendas WorldWide Amazon, según muestra el calendario público de Califf.

La portavoz de la FDA, Janell Goodwin, dijo que la reunión fue una de las muchas que Califf y el comisionado adjunto de Política y Respuesta Alimentaria, Frank Yiannas, celebraron con minoristas, fabricantes y partes interesadas “para discutir el suministro de fórmula infantil como parte del enfoque práctico de la FDA para responder a la perturbación de la cadena de suministro de fórmula infantil”.

Otros funcionarios de Amazon y cabilderos internos también se reunieron con funcionarios de la FDA y de la Casa Blanca durante la crisis de la fórmula esta primavera. Según dos personas familiarizadas con la conversación, los representantes de la compañía alentaron al gobierno federal a aprovechar las redes de distribución masivas de Amazon para acelerar la entrega de la fórmula a los consumidores desesperados. La Casa Blanca y la FDA finalmente priorizaron las tiendas físicas sobre Amazon.com para la distribución.

Los funcionarios de Amazon quedaron con la impresión de que la Casa Blanca no quería parecer que estaba dando prioridad al gigante minorista en línea, según una persona familiarizada con las conversaciones. La compañía ha tenido en ocasiones relaciones polémicas con la administración de Biden y los demócratas progresistas en el Congreso. Un funcionario de la Casa Blanca, que no estaba autorizado a hablar en público, dijo que la razón era más simple. “No pueden tomar WIC”, dijo el funcionario, refiriéndose al programa federal de nutrición para madres y bebés de bajos ingresos, que se utiliza para comprar aproximadamente la mitad de toda la fórmula infantil que se consume en el país.

Eso se debe a que, a partir de ahora, los beneficios de WIC no se pueden usar para comprar alimentos en línea, restricciones que han demostrado ser un gran dolor de cabeza para la administración mientras trata de abordar la crisis de la fórmula. El gobierno federal ha estado trabajando para cambiar eso en los últimos años, incluidos los esfuerzos para modernizar el sistema de pago de la era de 1980 para WIC, así como el Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria, conocido como SNAP, que proporciona asistencia alimentaria federal a más de 40 millones de estadounidenses.

En 2019, la administración de Biden lanzó un programa piloto que permite a los beneficiarios de SNAP usar sus beneficios en Amazon.com y Walmart.com. Ahora están en las primeras etapas de sopesar cambios similares a WIC, lo que podría abrir otro bote de miles de millones de dólares. En total, el presupuesto de nutrición del USDA, que cubre WIC y SNAP, suma más de $130 mil millones por año. Los funcionarios federales y los asistentes del Congreso dicen que la modernización en línea de los programas federales de nutrición es la próxima gran lucha regulatoria y legislativa que enfrenta el sector alimentario.

Dos personas familiarizadas con las conversaciones entre Amazon y los funcionarios de la Casa Blanca confirman que discutieron la expansión del acceso en línea de SNAP.

“Nos reunimos de forma rutinaria con una amplia gama de partes interesadas, incluida la industria, como parte de nuestro compromiso de escuchar todas las ideas y explorar todas las opciones para abordar mejor las necesidades del pueblo estadounidense”, dijo el subsecretario de prensa de la Casa Blanca, Abdullah Hasan.

Los funcionarios de Amazon argumentan que su expansión en los mercados de alimentos y los programas federales de nutrición han brindado a los consumidores estadounidenses más acceso a los productos. Pero algunos legisladores, defensores de la nutrición y expertos en seguridad alimentaria advierten que su expansión tiene inconvenientes, incluidas las preocupaciones sobre Internet y otros desafíos de acceso en áreas rurales y urbanas desfavorecidas.

“Amazon habla de sí mismo como una respuesta para las comunidades rurales desatendidas, pero eso a veces también es una fantasía porque hay muchas, muchas comunidades rurales a las que no distribuyen”, dijo un consultor que trabaja en temas de nutrición y agricultura en DC “ Y si algo sale mal en su cadena de suministro, de repente hay millones de personas que no obtienen los elementos básicos que necesitan”.

Legisladores, incluido el presidente de Educación y Trabajo de la Cámara bobby scott (D-Va.), han expresado su preocupación por el aumento de precios por parte de vendedores externos en Amazon y otras plataformas en línea durante la crisis de la fórmula, presionando a la FTC para que tome medidas enérgicas.

“Comparamos continuamente los precios enviados por nuestros socios de ventas con los precios actuales e históricos dentro y fuera de nuestra tienda para determinar si los precios son justos”, dijo el portavoz de Amazon en un comunicado. “Si identificamos un precio que viola nuestra política, eliminamos la oferta y tomamos las medidas apropiadas con el vendedor”.

Amazon también se ha convertido en un objetivo más general para aquellos de izquierda preocupados por la consolidación de la industria y el dominio de un puñado de empresas tecnológicas en línea, un grupo que incluye a varios altos funcionarios de la administración de Biden. El propio presidente discutió con el fundador de Amazon, Jeff Bezos, en Twitter esta primavera sobre la política fiscal y la inflación. A pesar de esas relaciones a veces tensas, algunos funcionarios de la administración de Biden sugirieron que Amazon seguirá siendo un jugador importante a medida que el gobierno federal intenta poner en línea más programas federales de nutrición.

“Estoy seguro de que pueden ganar”, dijo sobre Amazon un segundo funcionario de la Casa Blanca, que no estaba autorizado a hablar públicamente sobre el asunto. “Pero realmente, ¿cuál es la compensación aquí, si eso significa que una madre de bajos ingresos puede tener opciones mejores o más fáciles?”

Daniel Lippman contribuyó a este despacho.

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