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Comienza la selección del jurado para el juicio de sentencia del tirador de Parkland

FORT LAUDERDALE, Fla. — En los cuatro años transcurridos desde que un exalumno mató a 17 personas e hirió a otras 17 en Parkland, Fla., el edificio de aulas donde ocurrió el tiroteo ha permanecido en pie, sin usar y cercado, en los terrenos de Marjory Stoneman. Escuela Secundaria Douglas.

Algún día, se pensó, el pistolero podría ir a juicio, y los fiscales podrían querer llevar a los miembros del jurado allí para presenciar los horrores remanentes de la tragedia del 14 de febrero de 2018.

Ese juicio comenzó el lunes en un juzgado de Fort Lauderdale con las primeras etapas de selección del jurado en el caso del estado contra el pistolero, Nikolas Cruz, quien se declaró culpable en octubre de 17 asesinatos y 17 intentos de asesinato. Ahora, un jurado tendrá que determinar si debe ser condenado a muerte o cadena perpetua.

Aunque el juicio consistirá solo en una fase de sentencia, aún podría durar de cuatro a seis meses, según los abogados de ambas partes. Los fiscales detallarán cómo el pistolero planeó su alboroto y mató o hirió a cada una de sus víctimas. Sus abogados de defensa pública expondrán su difícil vida familiar, sus problemas de salud mental y sus intentos de obtener tratamiento. Se espera el testimonio de muchas víctimas y expertos en salud mental.

La selección del jurado está programada para durar hasta mayo, dado lo difícil que será encontrar candidatos que estén disponibles para un juicio tan largo y que sean imparciales en un caso de pena de muerte que atrajo tanta publicidad. Es posible que se convoque a unas 1.500 personas en las próximas semanas. Deben elegirse doce jurados y ocho suplentes. La jueza Elizabeth Scherer dijo el lunes que es probable que el juicio comience el 31 de mayo.

Soportar un largo juicio televisado lleno de pruebas espeluznantes sin duda cobrará un precio emocional y doloroso en las dos comunidades, Stoneman Douglas y Parkland, cuyos nombres se convirtieron en sinónimo de la violencia armada desenfrenada de Estados Unidos. El tiroteo, en una escuela de adolescentes en gran parte acomodados que expresaron sus opiniones políticas, encendió un movimiento nacional de control de armas e impulsó a los jóvenes y algunos de sus padres a un activismo sostenido.

Después del tiroteo en Parkland, Florida adoptó algunas restricciones de armas, aunque al año siguiente permitió que algunos miembros del personal de las escuelas portaran armas. Las tumultuosas repercusiones locales del tiroteo incluyeron la destitución del alguacil electo y la renuncia del superintendente del sistema escolar del condado, luego de un cargo de perjurio derivado de una investigación del gran jurado. Por separado, un ayudante del alguacil asignado a Stoneman Douglas espera juicio por cargos de negligencia grave de un niño por permanecer fuera del edificio durante el tiroteo.

Tanto el superintendente como el diputado se han declarado inocentes.

En el tiroteo murieron Alyssa Alhadeff, de 14 años; Scott Beigel, 35; Martín Duque, 14; Nicolás Dworet, 17; Aarón Feis, 37; Jaime Guttenberg, 14; Cristóbal Hixon, 49; Lucas Hoyer, 15; Cara Loughran, 14; Gina Montalto, 14; Joaquín Oliver, 17; Alaina Petty, 14; Prado Pollack, 18; Helena Ramsay, 17; Alex Schachter, 14; Carmen Schentrup, 16, y Peter Wang, 15.

El lunes, menos de una docena de familiares se sentaron en silencio en la sala del tribunal, observando atentamente el proceso. El pistolero, vestido con un suéter verde oliva sobre una camisa con cuello, se sentó con sus abogados al frente.

El juez Scherer preguntó a los posibles miembros del jurado acerca de los conflictos de programación u otros obstáculos que podrían impedirles servir durante el juicio. A los que no tenían ninguno se les pidió que completaran cuestionarios que preguntaban sobre sus antecedentes y su capacidad para manejar evidencia gráfica. Se le pedirá al grupo restante del jurado que regrese en unas pocas semanas para entrevistas en la sala del tribunal para evaluar si pueden ser imparciales.

“Por favor, no discuta este caso con nadie”, instó el juez.

Un murmullo surgió del primer grupo de posibles miembros del jurado cuando el juez Scherer les dijo que el juicio podría durar hasta septiembre. Muchos mencionaron las razones por las que formar parte del jurado representaría un inconveniente extremo, una señal del largo proceso de selección que se avecina. Un hombre dijo que operaba un restaurante. Otro dijo que su empleador no le pagaría si lo seleccionaban. Una mujer dijo que ella era la cuidadora de sus nietos. Otra dijo que estaba a punto de comenzar un nuevo trabajo como enfermera.

“Soy mesero en Cheesecake Factory; si no trabajo, no me compensan”, dijo un hombre. Si el restaurante lo hiciera, agregó el hombre, le pagaría solo $8 por hora. “Y no me voy a endeudar”, dijo.

Del primer grupo de 60 posibles jurados, se pidió a 18 que completaran cuestionarios y regresaran en mayo.

Que el pistolero enfrente una sanción judicial es inusual en los tiroteos masivos, en los que los perpetradores a menudo mueren, ya sea por suicidio o por la policía.

La culpabilidad del pistolero nunca estuvo en duda: los agentes de policía lo capturaron en las horas posteriores al tiroteo y sus abogados ofrecieron una declaración de culpabilidad a cambio de cadena perpetua. (Tenía 19 años en ese momento y ahora tiene 23). Pero el fiscal estatal del condado de Broward, Michael J. Satz, rechazó esa declaración, diciendo que estaba obligado a buscar la pena capital por un crimen tan atroz.

El Sr. Satz, un demócrata, se retiró desde entonces, y los votantes de Broward eligieron a un nuevo fiscal estatal demócrata, Harold F. Pryor, que se opone a la pena de muerte. Pero el Sr. Satz se quedó para encabezar el enjuiciamiento del pistolero y continuar con la búsqueda de una sentencia de muerte. Tal sentencia requeriría un jurado unánime; según la ley de Florida, un solo disenso evitaría que el juez Scherer imponga la pena de muerte.

El juicio del pistolero, inicialmente programado para 2020, se retrasó repetidamente por la pandemia de coronavirus.

El año pasado, enfrentó un juicio por separado relacionado con una pelea con un ayudante del alguacil en noviembre de 2018 mientras estaba en la cárcel. Pero durante la selección del jurado para ese caso, varios posibles miembros del jurado lloraron después de ver al pistolero, lo que subraya cuán traumatizados seguían los residentes de la región. Él también sollozó frente a los posibles miembros del jurado.

Poco después, antes de que pudiera comenzar el juicio, el hombre armado se declaró culpable de agresión y otros cargos en ese caso, y de los cargos de asesinato e intento de asesinato en el caso del tiroteo.

“Lamento mucho lo que hice, y tengo que vivir con eso todos los días”, dijo a las familias de las víctimas el día que se declaró culpable. “Te amo y sé que no me crees”, agregó.

Los registros públicos y las investigaciones han revelado una serie de oportunidades perdidas para intervenir en la vida del pistolero que parecía estar desmoronándose antes del tiroteo. En un momento, los funcionarios de la escuela y un ayudante del alguacil querían que lo internaran por la fuerza para una evaluación psiquiátrica, pero nunca lo hicieron.

El FBI no investigó las pistas sobre su interés en los tiroteos en las escuelas. El mes pasado, el Departamento de Justicia finalizó un acuerdo de $127,5 millones para 40 de las víctimas del tiroteo y sus sobrevivientes. El año pasado se llegó a un acuerdo por separado con las Escuelas Públicas del Condado de Broward por $25 millones.

El pistolero, un ex alumno de Stoneman Douglas, grabó tres videos en su teléfono celular antes del tiroteo. “Os vais a morir todos”, decía en uno de ellos.

Armado con un rifle semiautomático comprado legalmente, mató a 14 estudiantes y tres miembros de la facultad en uno de los tiroteos escolares más mortíferos en la historia de Estados Unidos, apuntándolos desde los pasillos del Edificio 12, también conocido como el edificio de primer año.

Atravesado por balas, manchado de sangre y lleno de tarjetas de San Valentín, el edificio no ha sido utilizado desde entonces. El distrito escolar planea eventualmente demolerlo.

Los fiscales han dicho que tal vez quieran llevar a los miembros del jurado al edificio durante el juicio. Los abogados defensores han respondido que tal gira solo «inflamaría» las emociones.

El juez todavía está decidiendo si ella lo permitirá.

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