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Cómo Augusta National se está adaptando al enfoque de los jugadores en la distancia

Cuando se trata de grandes campeonatos, el pedigrí del campo de golf importa. Los campos guardan la historia de los jugadores que han ganado allí.

Arnold Palmer en Cherry Hills. Ben Hogan en Merion. Tom Watson en Turnberry.

Tiger Woods en, bueno, Pebble Beach, St. Andrews, Valhalla y Augusta National cuando ganó los cuatro majors de forma consecutiva para el llamado «Tiger Slam» en 2000-1.

Pero el Augusta National Golf Club, anfitrión del Masters, es diferente al resto. Originalmente fue diseñado por dos grandes: el Dr. Alister MacKenzie y Bobby Jones, el gran aficionado. Es el único major jugado en el mismo campo año tras año. Y sus campeones regresan como integrantes para esa semana. Cue el canto de los pájaros y las azaleas en flor.

Solo hay un problema: los golfistas profesionales modernos están golpeando la bola tan lejos que los campos de golf clásicos están siendo dominados y algunos luchan por encontrar formas de seguir siendo relevantes y desafiantes.

Hace solo dos años, Bryson DeChambeau dominó Winged Foot, considerado uno de los lugares de campeonato más difíciles, para ganar el Abierto de Estados Unidos. Lo golpeó lo más lejos que pudo y luego lo colocó en el green. El formidable y alto rough de un US Open tuvo poco efecto en él (aunque fue el único jugador que terminó bajo par).

Ahora, los días de jugadores como Gene Sarazen, que ganó el Masters en 1935, golpeando una madera en el green del 15 par 5 han quedado atrás. Pero el temor es que en lugar de que alguien como Woods golpee un hierro 7 en el mismo green, será un wedge, un palo mucho más fácil de usar.

Augusta National es consciente de que el Masters trasciende el golf. Evitar que el campo sea víctima de palos y pelotas que ayuden a los jugadores a aumentar su distancia es primordial. Riviera Country Club en Los Ángeles, otro campo clásico, vio cuestionado su futuro como un sitio importante a principios de este año cuando, en el Genesis Invitational, los jugadores golpearon calles adyacentes para tener un acercamiento más fácil al green.

Entonces, ¿cómo ha seguido Augusta National desafiando a los jugadores y enfrentándose a las pelotas de golf que vuelan más lejos y giran hasta detenerse rápidamente, y los drivers que lanzan esas pelotas 330 yardas y más allá? Es una combinación de tecnología y psicología.

“Augusta National continúa agregando longitud juiciosamente donde puede”, dijo Ben Crenshaw, campeón de 1984 y 1995 y aclamado arquitecto de golf. “Los cambios sutiles han sido bien pensados”.

Para un campo tan histórico, Augusta National hace cambios casi todos los años. Este año amplió los hoyos 11 y 15, que se han vuelto menos estratégicos y los jugadores golpean más lejos, y el 18, con su gigantesco bunker esperando para tragarse cualquier tiro recto.

La distancia adicional es de alrededor de un total de 50 yardas para los tres hoyos, si se empujan los tees hacia atrás. El objetivo es cambiar la forma en que los jugadores se acercan a esos hoyos. No es un tema nuevo.

“El debate sobre la duración ha estado ocurriendo en Augusta National desde que Bobby Jones y Alister MacKenzie diseñaron el campo”, dijo Joe Bowden, médico local, voluntario desde hace mucho tiempo y miembro del Augusta Country Club contiguo. “El primer año en que se jugó el Masters en 1934, la longitud del campo fue de 6,700 yardas. Este año el campo medirá oficialmente 7,510 yardas para el torneo de 2022”.

Sin embargo, hay un límite en la longitud. A pesar de lo magnífico que es ver Augusta National por televisión y experimentarlo en persona, no está exactamente situado en una pradera. Rodeado por Washington Road, una vía comercial tan normal como Magnolia Lane es espectacular; barrios establecidos; y el Augusta Country Club, el National, como lo llaman sus vecinos, tiene un espacio limitado para crecer en la segunda ciudad más grande del estado.

Hace unos años, el club llegó a comprar un hoyo completo del Augusta Country Club para tener espacio para alargar su propio hoyo 13. En una carta a sus miembros, el entonces presidente de Augusta Country Club señaló que Augusta National reconstruiría parte de sus hoyos 8 y 9 como parte del trato.

Sin embargo, el club también puede cambiar la velocidad de las calles y los greens a voluntad, a través de cómo los riega pero también en qué dirección los corta. “La gente no se da cuenta de lo mucho que esto puede acelerar o ralentizar un campo”, dijo un ex asistente profesional de golf en Augusta que solicitó el anonimato porque los empleados no pueden hablar sobre asuntos del club. “Pero es mucho más grande de lo que piensas”.

Para un palo que ajusta regularmente los ángulos y la longitud de los hoyos, hay cosas más llamativas que podría hacer y seguir manteniendo la intención original del campo. Michael Hurdzan, quien diseñó Erin Hills, sitio del US Open 2017, señaló varias cosas que el club podría hacer para silenciar el impacto de la distancia y seguir siendo consistente con el diseño de MacKenzie. Una sería continuar poniendo árboles en juego. Podrían usarse para bloquear atajos que los jugadores pueden tomar. “Solo hay dos peligros que marcan la diferencia para el gran jugador”, dijo, “los árboles y el agua”.

Otra es pensar diferente sobre los bunkers. Hoy en día hay el doble de bunkers, 44, que cuando se construyó el campo, pero solo hay 12 bunkers en la calle. De esos, solo tres están en los últimos nueve hoyos donde a menudo se decide el campeonato, y dos de ellos están en 18.

“Básicamente, las calles no tienen búnkeres”, dijo Hurdzan, quien aboga por que los búnkeres se adentren en las calles, conocidos como búnkeres cruzados. “Mackenzie no tenía miedo de los bunkers cruzados. Si alguien quisiera endurecerlo, podría usar bunkers cruzados o más bunkers en la calle. Podría intentar golpear el gran golpe y arriesgarse o golpear un palo más corto y pegar un hierro más largo”.

Por supuesto, lo que todos los cursos clásicos están luchando es la tecnología: una pelota que vuela más lejos que nunca cuando se golpea con un conductor que la hace saltar como un trampolín. Este es un problema que los dos órganos rectores del golf están abordando, con una actualización emitida en marzo. Los observadores piensan que este es el momento de cambios en el equipo.

“Con el debido respeto a los jugadores, no es su entrenamiento lo que hace que la pelota llegue más lejos”, dijo Geoff Shackelford, arquitecto de campos de golf y comentarista. “Pones tecnología en sus manos que tiene 10 años y van a retroceder. Tecnología que tiene 30 años, realmente retrocederá”.

“Hay tantas cosas que Augusta puede hacer para que sea más difícil”, agregó Shackelford. “No va a volverse irrelevante, pero pierde parte del encanto cuando quitas algunas de las cosas que hemos llegado a conocer”.

Shackleford señaló que los intentos anteriores de reducir la distancia encontraron resistencia, pero no así los anuncios de marzo de la Asociación de Golf de los Estados Unidos y el Royal and Ancient Golf Club. La tecnología, dijo, hace que sea más difícil sobresalir como jugador. «Probablemente silencia algunas de las habilidades especiales adicionales de los jugadores de súper élite».

Sin embargo, la longitud puede ser engañosa en Augusta. Greg Norman fue uno de los jugadores más longevos de su época. Cuando se encontró en un desempate en 1987 con Seve Ballesteros, cuyo juego corto compensó los tiros de salida descontrolados, y Larry Mize, un bateador relativamente corto, parecía que Norman tenía la ventaja.

Pero no fue así como terminó. En el segundo hoyo de desempate, Mize aportó un birdie para ganar el desempate.

“Con su longitud, Greg tenía una ventaja”, dijo Mize. “Gracias a Dios que el golf es más que largo. Los bateadores más largos no siempre ganan el Masters”.

Aún así, Mize dijo que él también estaría a favor de que la USGA aborde lo que la tecnología ha hecho con la distancia.

“Sé que es difícil recuperarlo”, dijo Mize. “Pero tengo la esperanza de que dentro de 20 años, los golfistas no sigan jugando. Soy optimista de que Augusta seguirá siendo relevante. Es un lugar especial y un evento especial”.