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Cómo el centro de Ohio hizo que la gente comiera sus sobras

Jennifer Savage estaba luchando por preparar algo para la cena. En lo profundo de la parte trasera de su refrigerador, encontró un recipiente con pimientos rellenos. Pimientos rellenos muy viejos. Ella gimió, luego hizo lo que millones de estadounidenses hacen todos los días, sin pensarlo dos veces: tiró la comida podrida a la basura.

Sentada cerca, su hija, Riley, se echó a llorar.

Riley, entonces estudiante de cuarto grado, había aprendido en la escuela acerca de las personas que no tienen suficiente comida para comer. También aprendió sobre el impacto del desperdicio de alimentos en el planeta: cuando los alimentos se pudren en los vertederos, generan metano, un gas de efecto invernadero mucho más potente que el dióxido de carbono. Ver a su madre tirar una de sus comidas favoritas a la basura trajo estos mensajes a casa.

La familia decidió hacerlo mejor. Riley comenzó a pedir porciones más pequeñas, sabiendo que siempre podía regresar por más. Su padre comenzó a empacar las sobras para el almuerzo. La Sra. Savage buscó recetas que todos devorarían.

“Si nadie me estuviera mirando, podría ser un poco más derrochador”, dijo la Sra. Savage. “Pero ella está mirando y está haciendo preguntas que no puedo negar que son realmente importantes”.

En una tierra de pasillos de supermercado aparentemente interminables, «no desperdicies comida» puede sonar más como una advertencia pasada de moda que como una resolución de Año Nuevo. Pero para algunas personas, especialmente aquellas preocupadas por el medio ambiente, es una causa que merece nuestra atención. En los Estados Unidos, el desperdicio de alimentos es responsable del doble de emisiones de gases de efecto invernadero que la aviación comercial, lo que lleva a algunos expertos a creer que reducir el desperdicio de alimentos es una de nuestras mejores opciones para combatir el cambio climático.

Con el calentamiento del planeta en mente, un pequeño pero creciente número de estados y ciudades han promulgado regulaciones destinadas a mantener los alimentos fuera de los vertederos. La mayoría requiere que los residentes o las empresas hagan compost, lo que libera mucho menos metano que los alimentos que se tiran en los vertederos. California recientemente fue aún más lejos, al aprobar una ley que exige que algunas empresas donen alimentos comestibles que, de otro modo, habrían tirado.

En el área de Columbus, Ohio, donde vive la familia Savage, se desechan casi un millón de libras de alimentos todos los días, lo que lo convierte en el artículo más grande que ingresa al vertedero. (Lo mismo ocurre en todo el país). Los hogares representan el 39 por ciento del desperdicio de alimentos en los Estados Unidos, más que los restaurantes, las tiendas de comestibles o las granjas. El cambio, entonces, significa abordar los hábitos arraigados de cientos de millones de personas, comunidad por comunidad, hogar por hogar.

Esto no es tarea fácil. A pesar de décadas de arengas, los estadounidenses siguen siendo terribles para reciclar. Y las razones por las que las personas desperdician alimentos son mucho más complejas que las razones por las que tiran botellas de agua en el contenedor equivocado: olvidan las espinacas en el refrigerador y obtienen más; compran aguacates que se estropean antes de comérselos; cocinan una gran variedad festiva para mostrar amor a amigos y familiares y luego no pueden terminarlo todo. Como señala Dana Gunders, directora ejecutiva de la organización sin fines de lucro ReFED, un tercio de los alimentos en este país no se venden o no se comen, evidencia de una cultura que da por sentada la abundancia.

“Nadie se despierta con ganas de desperdiciar comida”, dijo Gunders. “Es solo que no estamos pensando en eso. Nos hemos acostumbrado mucho a ello en nuestra cultura, y bastante insensibles”.

Como en la mayor parte del país, tirar comida a la basura en Ohio es perfectamente legal. Entonces, en un intento por extender la vida útil de su vertedero, la Autoridad de Residuos Sólidos del Centro de Ohio, o SWACO, ha tenido que probar una táctica diferente: la persuasión. Si bien no es la única agencia en el país que anima a las personas a desperdiciar menos alimentos, es una de las pocas que ha medido la efectividad de su campaña de concientización pública. Un estudio inicial parece prometedor, al igual que el hecho de que, en 2021, el 51 por ciento de los desechos de la región se desviaron del vertedero a través del reciclaje y el compostaje. Es un récord para la agencia y mucho mejor que la tasa de desvío nacional del 32 por ciento.

Antes de que Kyle O’Keefe se uniera a SWACO como director de innovación y programas en 2015, no tenía una «oficina con vista a un vertedero» en su lista de deseos. Pero cuando la agencia llamó a la puerta, la oportunidad de reducir el flujo de basura hacia uno de los vertederos públicos más grandes del país fue difícil de rechazar para el Sr. O’Keefe, un ferviente ambientalista.

En ese momento, SWACO no prestaba mucha atención al desperdicio de alimentos. Pero el Sr. O’Keefe miró la cantidad de comida que se tiraba y supo que no podía ignorarla. También sabía que simplemente crear un sistema de compostaje no funcionaría; la gente tenía que entender por qué era importante comprar y desperdiciar menos alimentos.

“Tienes que tener el apoyo de la gente común, de tus familias, de tus residentes”, dijo el Sr. O’Keefe. “Tienes que tenerlos tirando de abajo hacia arriba”.

Con ese fin, uno de los primeros pasos de la agencia fue lanzar una campaña de concientización pública y luego medir su impacto en una ciudad.

Varios meses después de presentar su campaña, SWACO reclutó a investigadores de la Universidad Estatal de Ohio para enviar encuestas a los residentes de Upper Arlington, un suburbio rico de Columbus, preguntando cuánta comida habían desperdiciado la semana anterior. Sin embargo, las encuestas autoinformadas no siempre son confiables, por lo que la agencia también contrató a GT Environmental, una empresa consultora local, para realizar un seguimiento con datos concretos. Datos muy desordenados.

En una mañana fresca a principios de 2021, Dan Graeter, gerente sénior de GT Environmental, condujo hasta 200 casas en Upper Arlington. En cada parada, se sumergió en los botes de basura de 96 galones que los residentes habían sacado para el día de la basura, recuperando manualmente cada pedacito de desperdicio.

“Es como saltar al agua”, dijo Graeter. “Tomas una respiración profunda y luego metes todo tu cuerpo allí”.

Algunos de los carros estaban llenos de bolsas cuidadosamente atadas. Otros estaban llenos de escombros sueltos (pañales, arena para gatos, puñados de gusanos) que el Sr. Graeter tuvo que sacar él mismo en bolsas de basura. El Sr. Graeter arrojó los desechos en la parte trasera de un camión y llevó la carga a una estación de transferencia, donde trabajadores vestidos con Tyvek arrojaron la basura de cada hogar en mesas plegables y registraron el peso de los artículos en nueve categorías diferentes, como productos agrícolas, sobras y residuos no alimentarios.

Una vez que SWACO supo cuánta comida tiraban los residentes de Upper Arlington, comenzó a cubrir la ciudad de 36,000 habitantes con publicaciones en las redes sociales, boletines por correo electrónico y postales. La producción y el transporte de alimentos que nunca se comen es una parte importante de la huella de carbono del desperdicio de alimentos, por lo que el mensaje tenía que ir más allá del compostaje y también instaba a las personas a comprar menos en primer lugar. Pero para transmitir el mensaje a los hogares a los que atiende la agencia, el gancho no puede ser tan abstracto como evitar el cambio climático.

“La forma de captar realmente la atención de la gente en el Medio Oeste y Ohio es a través de problemas de bolsillo”, dijo Ty Marsh, quien se desempeñó como director ejecutivo de la agencia hasta abril pasado. “Tenemos que convencer a la gente de que esto es bueno para ellos”. Así que la campaña enfatizó los costos directos: los $1,500 que la familia promedio en el centro de Ohio gasta cada año en alimentos que no comen, los 22 millones de galones de gasolina que se usan anualmente para transportar los alimentos que se tiran.

SWACO también compartió consejos: compre con una lista, cree planes de comidas, congele las sobras. Algunos residentes incluso recibieron ofertas de cápsulas Bluapple gratuitas, que ayudan a que los productos se mantengan frescos durante más tiempo, y bolsas y contenedores para facilitar el compostaje.

Tres meses después, los investigadores volvieron a encuestar a los residentes y Graeter volvió a sumergirse en los botes de basura. Los encuestados informaron que desperdiciaron un 23 por ciento menos de alimentos que inicialmente. Aunque no hubo suficientes residentes que permitieran que se auditara su basura para obtener una muestra estadísticamente significativa, el vertedero de datos sucios del Sr. Graeter reforzó la efectividad de la campaña: el volumen de desperdicio de alimentos había disminuido en un 21 por ciento.

Brian Roe, el autor principal del estudio, es profesor de economía agrícola, ambiental y de desarrollo y director de la Colaboración de Desperdicio de Alimentos del Estado de Ohio. Llamó a los resultados del estudio, que está siendo revisado por pares, un «primer paso alentador», aunque evitó sacar demasiadas conclusiones. “Sabemos que esta campaña funciona, y funciona para esta comunidad”, dijo, señalando que los residentes de la ciudad tendían a ser ricos y altamente educados, “pero no sabemos necesariamente cómo se traducirá eso en otras comunidades”.

Los pocos estudios disponibles sobre campañas de concientización pública en otros lugares sugieren que pueden marcar la diferencia: en Toronto, el desperdicio de alimentos se redujo en un 30 por ciento y en Gran Bretaña en un 18 por ciento.

Pero persuadir a los adultos para que hagan las cosas de manera diferente es difícil. Entonces, mientras SWACO gasta cientos de miles de dólares por año en su campaña de concientización pública, también ha estado haciendo intentos específicos para llegar a otra población, una que aún tiene que cimentar sus hábitos.

La hora del almuerzo en la escuela de Riley, Horizon Elementary, es lo que cabría esperar de un enjambre de niños de 6 y 7 años acorralados en una cafetería: chillidos, historias, sándwiches, con una gran diferencia. En lugar de botes de basura anodinos que recubren la habitación, seis se sientan en el centro, un punto focal inevitable.

Un jueves, Tobias, un estudiante de primer grado con cabello rubio, anteojos y una camiseta adornada con aviones a reacción, se acercó a la estación de comando de seis contenedores. Sacó un bollo de perrito caliente de su bandeja y miró al ayudante que estaba de pie encima de él.

«¿A dónde crees que va eso?» ella preguntó. Tobias sostuvo el bollo tentativamente sobre la lata con la etiqueta «VERTEDERO». La ayudante sacudió levemente la cabeza. Pasó al siguiente, «RECICLAJE». No dados. Finalmente, Tobias agitó el bollo sobre la última opción: «COMPOST».

«¡Sí!» dijo el ayudante con entusiasmo. “Es comida, así que puede ir al compost, ¿recuerdas?” Tobias solo sonrió y renunció a su moño.

Bandeja por bandeja, se repetía el proceso. Las manos diminutas exprimieron los restos de los cartones de leche y las cajas de jugo en el contenedor de abono y luego arrojaron los contenedores vacíos al contenedor de reciclaje. Los estudiantes deliberaron sobre la colocación de zanahorias y nuggets de pollo (compost), tapas de yogur (vertedero) y servilletas (una complicada: compost). Pusieron palitos de queso sin abrir y puré de manzana en una «mesa compartida» para que otros los tomaran.

Aunque es posible que los estudiantes más jóvenes no hayan entendido por qué estaban separando sus desechos, la mayoría lo entendería cuando se graduaran. Gran parte de eso es gracias a Ekta Chabria, una maestra de educación especial que fue una de las primeras defensoras del programa de compostaje de Horizon. Sus esfuerzos recibieron un impulso en 2018 cuando SWACO otorgó al distrito escolar de la ciudad de Hilliard una subvención de compostaje de $25,000. El año escolar siguiente, las 14 escuelas primarias de Hilliard redujeron sus recolecciones de basura en un 30 por ciento y las recolecciones de reciclaje en un 50 por ciento, lo que le ahorró al distrito $22,000. También desviaron del vertedero 100 toneladas de alimentos, equivalentes a por lo menos cinco autobuses escolares.

Sin embargo, el mayor potencial del programa puede estar en lo que los estudiantes llevan adelante. Cameryn Gale, por ejemplo, es una graduada de Horizon que presionó a su escuela secundaria para que hiciera compost (y a su madre para que comiera las sobras con más frecuencia).

O toma Nima Raychaudhuri. Cuando le preguntaron a su madre, Manisha Mahawar, si Nima la influyó, se rió.

«¿Qué, quieres decir que no puedo tomar más de cinco minutos de ducha?» ella dijo. “¿O cómo olvidé una bolsa reutilizable en Kroger y tuve que llevar cosas en mis manos?” Nima, una alumna de noveno grado de Hilliard, también instó a su madre a hacer abono con los restos de comida.

Cambiar el comportamiento de millones de hogares puede ser una tarea hercúlea. Pero cambiar el comportamiento de un hogar se puede hacer con un solo Nima. O Cameron. O Riley.

Más adelante este año, Riley se graduará de Horizon. Como estudiante de sexto grado, dijo que seguirá comiendo sus sobras y haciendo abono con sus sobras. Porque para ella, reducir el desperdicio de alimentos es “justo lo que se supone que debemos hacer”.

“Tomas cáscaras de huevo y lo que sea y los tiras a la basura”, dijo. «No debería ser un gran problema».


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