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Cómo es aterrizar en la pista comercial más corta del mundo

(CNN) — Volar a Saba no es para los débiles de corazón. Las laderas vertiginosas y los acantilados marinos de esta isla de cinco millas cuadradas en el Caribe no dejan mucho espacio para aterrizar un avión. Pero el aeropuerto Juancho E. Yrausquin, pegado al único terreno llano de Saba, es prueba de que se puede hacer.

Con una franja de asfalto de solo 1300 pies de largo (unos 400 metros), de los cuales solo 900 pies son «utilizables», la pista no es mucho más larga que un portaaviones.

Las caídas verticales en el mar en cada extremo agregan una capa adicional de emoción a la llegada a lo que se reconoce como la pista comercial más corta del mundo.

El aeropuerto Juancho E. Yrausquin es una especie de santo grial para los avgeeks, pero también es un salvavidas para Saba, ya que atrae turistas y saca a los lugareños que necesitan atención médica.

La pista aparece en uno de los sellos postales de Saba, y la tienda de souvenirs en el pueblo de Windwardside vende camisetas estampadas con el eslogan «¡Sobreviví al aterrizaje de Saba!».

Podría tomar el ferry para llegar hasta aquí, pero el vuelo a menudo aparece en las listas de los «aterrizajes más aterradores del mundo», y eso parece razón suficiente para intentarlo.

Pero, ¿es realmente tan espeluznante como parece?

Una clase élite de piloto

Los vuelos de 15 minutos desde Sint Maarten se realizan en aviones utilitarios STOL (despegue y aterrizaje cortos) de Havilland Canada DHC-6 Twin Otters de 19 plazas, diseñados para atender aeropuertos desafiantes y detenerse rápidamente, una ventaja que se vuelve obvia una vez que las ruedas aterrizan en Saba.

Se necesita un grupo de élite de pilotos especialmente capacitados para volar a la isla, y Winair, con sede en Sint Maarten, es la única aerolínea que opera vuelos regulares de entrada y salida.

El veterano aviador Capitán Roger Hodge es el instructor de la flota Twin Otter de Winair y ha entrenado a cada uno de ellos. «Una vez que un tipo ha sido completamente entrenado y estamos satisfechos, comunicamos por radio a operaciones que ha nacido otro Top Gun. Así es como los llamamos», dice.

Antes de abordar, le pregunto qué esperar en el vuelo de 15 minutos. «Que el Señor esté contigo», dice solemnemente, antes de reírse y decirme que lo voy a disfrutar y que me sentaré a la derecha para ver las alas rozar la ladera de la montaña en la aproximación final. Ya siento que mi corazón late más rápido.

«Volar a Saba a veces se vuelve complicado, pero al saber qué hacer, hacemos que parezca simple y tranquilo», dice Hodge.

Esas situaciones peludas involucran los escenarios de emergencia de aviación habituales, como la falla del motor en la aproximación, pero existen otras consideraciones debido a la brevedad de la pista y su pendiente descendente. También hay limitaciones de peso y velocidad del viento. Lo mismo ocurre con la lluvia. Si la pista de aterrizaje está mojada, nadie está volando. En una pista tan corta, no hay lugar para errores.

«Como piloto, me encanta ir a Saba porque ahí es cuando pones tu experiencia a trabajar», dice. «Siempre hay adrenalina que se activa porque los pasajeros y las personas en tierra te observan, pero solo tienes que volar esa máquina».

Una aventura aérea

A pesar de la emoción inminente, embarcar en el Aeropuerto Internacional Princesa Juliana de Sint Maarten es un asunto bastante relajado.

No hay asientos asignados, por lo que los fanáticos de la aviación que buscan la vista de un piloto deben apretarse primero para atrapar el asiento caliente, 1B, justo al frente en el medio. Sin puerta que separe la cabina de mando de la cabina, es como sentarse entre el capitán y el primer oficial.

Las montañas verdes, las playas doradas y las aguas turquesas de Sint Maarten son una salida escénica, pero no hay mucho tiempo para sentarse y disfrutar de las vistas. Después del despegue, el vuelo WM441 vuela en línea recta hacia Saba, la silueta de la isla visible en el horizonte a solo 24 millas de distancia. Hay una actividad constante en la cabina, interruptores y giros de perillas y diales, con ambos pilotos trabajando en perfecta coordinación.

A medida que las millas se alejan rápidamente, la isla se acerca cada vez más. Y más cerca. Es increíblemente hermoso, pero también un nudo en la garganta, y hay un momento en el que se siente como si se dirigiera directamente a las laderas volcánicas.

Pero en el último momento, el avión realiza un brusco ladeo a la izquierda en dirección a la pista que, hasta ese momento, ha sido invisible. Los pasajeros del lado derecho tienen vistas de cerca de los acantilados marinos. Los pasajeros de la izquierda miran directamente hacia el agua.

A medida que el avión se nivela para la aproximación final, el ala prácticamente roza la ladera, pero el avión llega bajo y suave y aterriza con un chirrido de goma, una gran explosión de empuje inverso y un corto rodaje hasta el final de la pista. donde aquellos que todavía tienen los ojos abiertos pueden mirar hacia abajo en el agua.

¿De miedo? Sí. ¿Vale la pena? Definitivamente.

Sacar a la isla del aislamiento

El primer piloto en aterrizar en Saba debe haber tenido una experiencia aún más emocionante.

El ambicioso aviador Rémy de Haenen de la isla vecina de St Barthélemy hizo el primer aterrizaje en la isla en 1959. Muchas islas cercanas ya tenían pistas de aterrizaje construidas durante la Segunda Guerra Mundial, pero los lados empinados de Saba y la falta de terreno llano se consideraron inadecuados.

Pero de Haenen desafió la idea, inspeccionó la topografía y finalmente identificó el acertadamente llamado Flat Point como el sitio más prometedor para su intento de pilotar el primer vuelo a Saba.

El padre del historiador de Saban, Will Johnson, solía cultivar Flat Point en un terreno propiedad de su abuelo. «Mi padre dio permiso para despejar la tierra, y debe haber pensado que si el intento no tenía éxito, al menos todas las rocas desaparecerían», dice.

Ex comisionado de la isla, senador y editor del periódico Saba Herald durante 25 años, el conocimiento de Johnson sobre la isla es enciclopédico. Dice que cuando se tomó la decisión de intentarlo, en un par de semanas y con poco equipo más que «una o dos carretillas», el terreno había sido despejado y allanado, listo para el intento de aterrizaje.

Mucha gente en la isla todavía recuerda que De Haenen aterrizó con su Dornier Do-27 en el tramo de tierra recién despejado el 9 de febrero de 1959. «Todos salieron, multitudes y multitudes de personas. Fue increíble», dice James Franklin Johnson, un guía de montaña de la Fundación para la Conservación de Saba que tenía ocho años en ese momento. «Saba salió del aislamiento cuando el avión aterrizó en la isla».

Pero el aterrizaje de De Haenen no provocó una ráfaga inmediata de actividad aeronáutica. Se le prohibió repetir su aterrizaje debido a problemas de seguridad, y no fue hasta 1963 que Saba tuvo su propio aeropuerto en pleno funcionamiento.

Un último estallido de adrenalina

La mayor parte del bombo de la aviación de Saba gira en torno al aterrizaje, pero la isla reserva un estallido final de adrenalina para aquellos que parten por aire. La carretera principal con un nombre imaginativo, The Road, ofrece el punto de vista perfecto para las vistas del aeropuerto, y los valientes pueden querer ver un vuelo despegar antes de su propia partida. El avión utiliza toda la longitud de la pista, despegando en el último momento cuando prácticamente no queda terreno.

Comenzando desde el final, el avión acelera por la pista, acercándose cada vez más al final, y por un momento parece caer hacia el agua, antes de que un silbido propulse el avión, y sus muy aliviados pasajeros, hacia el cielo. .

Puede ser una insignia de honor decir que has sobrevivido al aterrizaje de Saba, pero la emoción del despegue del aeropuerto Juancho E. Yrausquin merece su propio lugar en las clasificaciones más aterradoras del mundo.