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Cómo una pequeña librería de Chinatown se convirtió en un centro de auténticas historias asiático-estadounidenses

Hija única criada por una madre inmigrante china en el oeste de Los Ángeles, pasó mucho tiempo en las librerías. Pero parecía que las historias con las que más se conectaba, las escritas por inmigrantes y personas de color, a menudo quedaban relegadas a un solo estante o a una exhibición del mes del patrimonio.

«Solo quería entrar en un lugar donde no tuviera que buscar tanto», dijo.

Yu, ingeniera química de formación, comenzó a investigar y encontró una gran cantidad de títulos que datan de décadas atrás de autores con nombres o antecedentes como los suyos. Pero dijo que muchos de esos libros se colocaron rápidamente en la lista de respaldo, un término editorial que se refiere a libros más antiguos que todavía están impresos pero que, por lo general, no se promocionan activamente.

«Creo que la industria editorial no pensó que iban a vender o no pensó que la gente estuviera interesada en nuestras historias», agregó Yu. «Pero siempre habían estado allí y estos autores y estos escritores y estas historias siempre han estado allí».

Yu lanzó una campaña de crowdfunding el año pasado para convertir su visión en realidad y alcanzó su objetivo en solo unas pocas semanas, afirmando que no era la única que deseaba más de estos libros. En diciembre, Yu and Me Books abrió sus puertas en el barrio chino de Manhattan y desde entonces no ha dejado de crecer. La tienda ahora tiene cuatro empleados, incluido Yu.
La librería también se ha convertido en un centro literario y comunitario. Yu and Me Books ha organizado conversaciones con autores inmigrantes, un taller de libros emergentes e intercambios de ropa. Y mientras los estadounidenses de origen asiático en Nueva York, incluido Chinatown, enfrentaban ataques contra sus comunidades, la tienda se asoció con la organización sin fines de lucro Soar Over Hate para distribuir gas pimienta y dispositivos de seguridad personal gratis.

Yu ve espacio para el progreso en la publicación

A pesar de esto, Yu no se propuso abrir una librería asiático-estadounidense.

Cuando concibió por primera vez su pequeña empresa, soñaba con un espacio que reflejara la rica diversidad de su comunidad. Imaginó un lugar dedicado a las historias escritas por inmigrantes y personas de color, que incluían autores asiático-estadounidenses.

El espacio aún refleja su visión. Pero tal vez debido a la propia identidad asiático-estadounidense de Yu, tal vez debido a la ubicación histórica de su librería o tal vez debido al hambre entre los asiático-estadounidenses por representaciones auténticas de sus comunidades, Yu and Me Books se ha convertido desde entonces en una opción para los lectores asiático-estadounidenses que esperan encontrar sus experiencias reflejadas en sus estantes.

«Ha sido realmente interesante ver cómo me empujaron al carril de las librerías asiático-estadounidenses», dijo. «Creo que si no fuera asiático-estadounidense, es posible que no hubiera tenido que colocarme en ese puesto».

Ese sentimiento de estar encasillado es familiar para muchos estadounidenses de origen asiático, ya sea que trabajen en los medios, la industria de restaurantes o la escena literaria como Yu. Durante tanto tiempo, la representación asiático-estadounidense en los sectores creativos ha sido escasa, mientras que las representaciones asiático-estadounidenses en la cultura popular han estado repletas de tropos y estereotipos trillados. Entonces, cuando Yu lanzó su librería centrada en la comunidad el año pasado, vino con una presión y expectativas adicionales.
Cómo una pequeña librería de Chinatown se convirtió en un centro de auténticas historias asiático-estadounidenses

Si bien Yu ha mantenido su misión de resaltar historias de inmigrantes y personas de color de manera más amplia, se ha inclinado hacia la demanda de libros de autores asiático-estadounidenses por parte de los clientes. La mayor parte de su inventario ahora se inclina hacia los libros asiático-estadounidenses, dijo, lo que hace de Yu and Me Books un lugar raro y especial.

«Como alguien que está pensando en su propia identidad y también como propietaria de un negocio, quiero poder apoyar a quien quiera entrar y encontrar libros que los representen», dijo. «Pero me encanta que haya mucho amor y deseo por los libros y la representación asiático-estadounidense».

Aún así, Yu se esfuerza por desafiar y deleitar a los visitantes de su tienda.

Sus estanterías incluyen éxitos de ventas como «Pachinko» de Min Jin Lee y «Crying in H Mart» de Michelle Zauner, así como títulos especializados de editoriales más pequeñas. Los visitantes pueden hojear libros de cocina, novelas románticas, novelas para adultos jóvenes y volúmenes de poesía de autores asiático-americanos, y la selección sigue creciendo. Durante un par de horas la mayoría de las noches, con una copa de vino en la mano, Yu investiga qué otros libros que aún no conoce que podría adquirir.

«Una de mis cosas favoritas que escucho cuando los clientes entran a la tienda (es), ‘Nunca antes había oído hablar de este título’ o ‘Nunca antes había visto como el 40% de este inventario'», dijo Yu. «Eso me hace muy feliz porque puedes conectarte a una historia que no necesariamente está siendo impulsada por los editores».

Mientras Yu and Me Books celebra y muestra la variedad de obras que los escritores asiático-estadounidenses han producido durante décadas, Yu también alienta a sus visitantes a mantener la mente abierta.

«También trato de recordarles a los lectores tanto como puedo que fuera de la experiencia asiático-estadounidense, hay tantos libros escritos por otros inmigrantes con los que podemos relacionarnos mucho», agregó.

En el tiempo que ha estado abierto Yu and Me Books, Yu dijo que ha visto cambios positivos en la industria editorial. Ella está viendo más diversidad en los autores que se publican, pero esos autores a menudo son llamados a ser «educadores de nuestra experiencia», dijo Yu. Tan emocionante como es ver estas experiencias representadas de manera auténtica, espera que la industria llegue a un punto en el que los autores puedan trascender sus identidades.

“Quiero que los autores de color solo escriban sobre unicornios o cupcakes, sobre lo que quieran escribir”, agregó.