Skip to content
Con ‘Pequeños pasos’, Victoria Azarenka está haciendo una carrera profunda

MELBOURNE, Australia — La cena había llegado al restaurante de jugadores para el entrenador de Jessica Pegula, David Witt, pero no llegó con un lugar en las semifinales del Abierto de Australia.

Pegula, quien era la jugadora mejor cabeza de serie que quedaba en el torneo individual femenino en el puesto número 3, acababa de ser derrotada de manera convincente, 6-4, 6-1, el martes por su amiga Victoria Azarenka en Rod Laver Arena.

“Vika jugó bastante bien”, dijo alguien, usando el apodo de Azarenka.

“No”, respondió Witt rápidamente. “Vika jugó más que bien. No esperábamos eso en absoluto. Ese fue su mejor partido en mucho tiempo”.

Las canchas duras, como las de Melbourne Park, han sido durante mucho tiempo los cotos de caza más felices de Azarenka. Ex número 1 del mundo, ganó los Abiertos de Australia de forma consecutiva en 2012 y 2013 y llegó a la final del Abierto de EE. UU. en ambas temporadas, perdiendo partidos clásicos ante Serena Williams cada vez. En 2020, una resurgente Azarenka venció a Williams en una semifinal del US Open y le dio una gran pelea a Naomi Osaka antes de perder en la final.

Aunque muchos de los antiguos rivales de Azarenka, incluida Williams, están retirados, ella ha seguido jugando, haciendo malabarismos con la maternidad con las exigencias de una gira internacional de tenis y tratando de concentrarse en los desafíos actuales en lugar de lo que podría haber sido.

Con su habilidad para golpear la pelota, atletismo y combatividad innata, Azarenka, de 33 años, una bielorrusa de 6 pies, parecía lista para una carrera larga cerca de la cima del juego femenino. Pero la depresión, las lesiones y una prolongada disputa por la custodia con Billy McKeague, el padre de su hijo, Leo, la hicieron retroceder. El niño ahora tiene 6 años y vive con Azarenka y parientes en Boca Raton, Florida, y asiste a la escuela.

“Obviamente, está viendo algunos partidos, pero definitivamente quiere que su mamá esté en casa”, dijo Azarenka en su entrevista en la cancha el martes.

Después de luchar en algunos de sus primeros partidos en Melbourne, perdiendo el primer set ante Madison Keys en la tercera ronda por 6-1, Azarenka hizo clic en una marcha más alta contra Pegula, la estadounidense en ascenso que no había perdido un set en este torneo antes de su partido de cuartos de final.

“Estoy muy emocionada”, dijo Azarenka. “Siento que definitivamente aprecio más estar en la cancha ahora”.

Enfrentará otra tarea difícil en un partido de semifinales el jueves contra Elena Rybakina, la actual campeona de Wimbledon. El servicio potente y preciso de Rybakina podría suponer todo un desafío para Azarenka, una de las principales restadoras del juego durante mucho tiempo.

Pero Azarenka a menudo ha sonado más interesada en el proceso que en el destino durante este torneo. Dijo que ha tratado de capacitarse para enfocarse en «pequeños pasos» en lugar de sus metas más tradicionales basadas en resultados.

“Necesito tener paciencia”, dijo. “Cuando ganas a lo grande, es difícil ser paciente, así que quieres que las cosas funcionen”.

Sintió que no se adelantó el martes, y aunque Pegula y Witt esperaban que la forma de Azarenka bajara, mantuvo un alto nivel después del tórrido comienzo, lleno de profundos golpes de fondo y florituras de ataque, que le dieron un 3-0. -Establecer plomo.

“Siento que a veces, cuando la interpreto, puede fallar un poco por la forma en que juega, pero esta noche realmente no parece que haya fallado en absoluto”, dijo Pegula. “Eso lo hizo súper difícil. Al mismo tiempo, siento que le cometí muchos errores no forzados, muchos errores”.

Incómoda en las condiciones más lentas con el techo de Laver Arena cerrado debido a la lluvia, Pegula tuvo que luchar en casi todos los juegos que ganó, navegando seis deuces antes de mantener el servicio en el cuarto juego. Aunque rompió a Azarenka en 5-3, Pegula lanzó un tiro corto a la red en 15-0 en el siguiente juego que detuvo su impulso cuando Azarenka retrocedió para ganar el set y tomar el control del partido para siempre.

Pegula, de 28 años, una madura tardía que superó importantes lesiones de cadera y rodilla al principio de su carrera, ahora tiene marca de 0-5 en los cuartos de final de individuales de Grand Slam, perdiendo en esa etapa en los últimos tres Abiertos de Australia.

“Obviamente estoy molesta por esta noche, pero al mismo tiempo, me estoy poniendo en estas posiciones para profundizar en estos torneos”, dijo. “Creo que lo he probado. He sido súper consistente”.

Ella continuó: “Esperemos que se una. Definitivamente quiero hacerlo mejor. Quiero hacer más”.

Azarenka ciertamente puede identificarse. Ha tenido que luchar contra su propia vena perfeccionista que a veces la dejaba sobreexcitada y llorando durante los partidos en sus primeros años de gira. Ha seguido siendo dura consigo misma y dijo que romper raquetas después de una derrota en la primera ronda ante Ekaterina Alexandrova en Ostrava, República Checa, en octubre pasado fue un punto bajo reciente.

“Sentí que, especialmente el año pasado, mi tenis no fue malo, pero no estaba mentalmente allí”, dijo. “Jugué con mucho miedo y mucha ansiedad, y realmente fue difícil ser valiente y tomar las decisiones correctas en los momentos importantes”.

Cuando se le preguntó sobre los miedos, dijo: “El miedo a fallar es uno grande. No poder hacer lo que quiero hacer. Entonces, inconscientemente, a veces te impide hacerlo. Creo que el punto de sentirse incómodo da miedo. He tenido ataques de pánico antes”.

Pero, dijo, había trabajado mucho en su forma de pensar.

“Porque cuando logras un gran éxito, a veces te vuelves conservador y te vuelves más reacio a probar cosas nuevas”, dijo. “Esta temporada baja, yo estaba como: ‘¿Sabes qué? Seré de mente abierta y probaré cosas nuevas, bajaré la cabeza y trabajaré duro’”.

La temporada 2022 estuvo llena de desafíos inesperados, como estar entre los jugadores de Bielorrusia y Rusia que no pudieron jugar en Wimbledon debido a la invasión rusa de Ucrania. Azarenka, una de las atletas más destacadas de Bielorrusia, ha pedido la paz y dijo que estaba «devastada» por la guerra. También formó parte del Consejo de Jugadores de la WTA, junto con Pegula, que apoyó la decisión de despojar a Wimbledon de los puntos de clasificación que normalmente se otorgan en el torneo en represalia por la prohibición.

Los jugadores ucranianos protestaron cuando Azarenka fue incluida en la alineación de una exhibición antes del US Open del año pasado para recaudar fondos para los esfuerzos de ayuda en Ucrania. Azarenka no participó en el evento.

“Es una situación muy complicada y muy delicada de manejar”, ​​dijo Maxime Tchoutakian, su entrenador. “Ella lo pasó mal, pero fue un período difícil para muchas jugadoras, y tienen que tratar de manejarlo lo mejor que puedan”.

Azarenka ha dicho que ha donado ropa para ayudar a las jugadoras juveniles ucranianas y ha proporcionado otro tipo de apoyo financiero. La guerra continúa y no está claro si Wimbledon readmitirá a rusos y bielorrusos este año. Pero Azarenka, cabeza de serie 24 en Melbourne, el martes se veía particularmente en forma y concentrada: fue rápida en las esquinas para defender pero también decisiva en avanzar y atacar para evitar que Pegula se estableciera en el tipo de ritmo que se adapta a su tiempo exquisito y golpe plano. muy bien.

“Sabía que tenía que jugar rápido, y no tenía que darle la oportunidad de intervenir, y tenía que mezclar las cosas”, dijo Azarenka. “Porque a la altura de las caderas, no hay nadie mejor que Jess. Ella simplemente no falla”.

Azarenka en rodajas. Lanzó golpes de derecha en bucle, voleas con swing seguras para los ganadores y sirvió de manera más consistente de lo habitual contra una jugadora que había estado entre las líderes en Melbourne en romper los servicios de los oponentes.

Funcionó, y ahora, por primera vez en una década, Azarenka está de vuelta en una semifinal en el Abierto de Australia, el torneo que gobernó dos veces y donde su foto aparece en el túnel de campeones por el que pasan los jugadores en su camino a Laver Arena. .

Su vida ha cambiado mucho desde 2013, como deja claro Leo. Estuvo con ella en Melbourne el año pasado, acompañándola en la tribuna en una conferencia de prensa después de uno de sus partidos. Pero tiene compromisos escolares este año y no hizo el viaje.

“Unos días más aquí y vuelvo”, le dijo Azarenka a su hijo en su entrevista en la cancha después de extender su estadía con su obra.

«Honestamente», dijo Witt, «no creo que pudiera haber jugado mejor».