Skip to content
Con pocos capaces y menos dispuestos, las fuerzas armadas de EE. UU. no pueden encontrar reclutas

FOUNTAIN, Colo. — La estación de reclutamiento del ejército local estaba vacía. Los campos de reclutamiento normalmente confiables en el cercano Walmart fueron un fracaso. Con el Ejército todavía a miles de soldados por debajo de su objetivo de reclutamiento, el comandante de la estación, el sargento. James Pulliam, de primera clase, vestido de camuflaje de pies a cabeza, escaneó el estacionamiento de un centro comercial en busca de objetivos.

Vio a una mujer joven que salía de un automóvil y puso su mejor sonrisa de vendedor.

«Oye, ¿cómo supiste que iba a estar aquí hoy?» dijo el sargento con un afable acento de Carolina, como si saludara a un viejo amigo. “¡Voy a ayudar a ponerte en el ejército!”

Estos son tiempos difíciles para el reclutamiento militar. Casi en todos los ámbitos, las fuerzas armadas están experimentando grandes déficits en los alistamientos este año, un déficit de miles de tropas de nivel de entrada que está en camino de ser peor que cualquier otro desde justo después de la Guerra de Vietnam. Amenaza con arruinar la maquinaria militar, dejando trabajos críticos sin cubrir y algunos pelotones con muy poca gente para funcionar.

El covid-19 es parte del problema. Los bloqueos durante la pandemia han limitado la capacidad de los reclutadores para forjar vínculos cara a cara con los prospectos. Y el mandato de vacunas de los militares ha mantenido alejadas a algunas posibles tropas.

El mercado laboral candente actual, con muchos más trabajos disponibles que personas para llenarlos, también es un factor, ya que el aumento de los salarios y beneficios civiles hace que el servicio militar sea menos atractivo.

Pero las tendencias demográficas a más largo plazo también están pasando factura. Menos de una cuarta parte de los adultos jóvenes estadounidenses están físicamente aptos para alistarse y no tienen antecedentes penales que los descalifiquen, una proporción que se ha reducido constantemente en los últimos años. Y las actitudes cambiantes hacia el servicio militar significan que ahora solo uno de cada 10 jóvenes dice que lo consideraría.

Para tratar de contrarrestar esas fuerzas, el ejército ha impulsado bonos de alistamiento de hasta $ 50,000 y está ofreciendo efectivo de «envío rápido» de hasta $ 10,000 para ciertos reclutas que pueden irse para recibir entrenamiento básico en 30 días. Para ampliar el grupo de reclutamiento, las ramas del servicio han aflojado sus restricciones sobre los tatuajes en el cuello y otros estándares. En junio, el Ejército incluso eliminó brevemente su requisito de un diploma de escuela secundaria, antes de decidir que era una mala decisión y anular el cambio.

El Ejército es la más grande de las fuerzas armadas, y la escasez de reclutamiento lo está afectando más. A fines de junio, había reclutado solo alrededor del 40 por ciento de los aproximadamente 57,000 nuevos soldados que quiere poner en marcha para el 30 de septiembre, el final del año fiscal.

Entonces, el sargento Pulliam, de 41 años, un mecánico de helicópteros que se dedicó al reclutamiento hace cinco años, estaba buscando a cualquiera que quisiera unirse, incluso si aún no lo sabían.

Como muchos soldados que hacen del reclutamiento su carrera, él creía en lo que vendía porque sabía lo que el servicio militar había hecho por él. Antes de alistarse en 2012, era un trabajador de almacén de 31 años en Carolina del Norte que trabajaba en turnos adicionales para mantener a sus tres hijos. Un año después, estaba trabajando en Apaches AH-64, con su vivienda y educación pagadas por el Ejército.

“Cambió toda mi vida”, dijo. “Y ese es el regalo que tengo que dar a otras personas. Solo tienes que encontrar a las personas que lo necesitan”. Se rió entre dientes y agregó: «Eso no siempre es fácil».

La joven en el estacionamiento del centro comercial se dirigía a comprar una pizza y parecía confundida cuando el hombre alto de verde comenzó a hablarle sobre los beneficios de servir a su país. Eventualmente se disculpó cortésmente y dijo que no podía unirse, señalando una bomba de insulina enganchada a sus pantalones cortos.

El sargento hizo una nota mental: diabético, no apto para servir. Pero no se dio por vencido.

“Está bien, bueno, solo dame un nombre, un número al que pueda llamar, ahora mismo”, presionó. “Tienes que conocer a alguien que pueda querer unirse. Un número y te dejo en paz.

Segundos después, estaba hablando por teléfono con una de las amigas de la mujer. “Ella dice que quieres unirte al ejército”, dijo el sargento, como si estuviera anunciando los números ganadores de Powerball. «¿Donde trabajas? Puedo reunirme contigo cuando termines.

El sargento hizo una pausa, se volvió y dijo: “¡Amigo me acaba de colgar!”.

Momentos después, el amigo estaba llamando al celular de la mujer. El sargento Pulliam sonrió y se inclinó hacia ella con complicidad. «¿No sería raro si respondiera?» él dijo. “Sería como si fuera un reclutador de Jedi. Déjame tomar este.

La mujer se rió cuando el sargento levantó su teléfono y anunció que estaba listo para darle una segunda oportunidad al amigo. El amigo colgó de nuevo.

Las otras ramas no lo están pasando mejor. La Armada y el Cuerpo de Marines no publican cifras de reclutamiento antes de que finalice el año fiscal, dijo un portavoz, pero ambos han reconocido que será difícil para ellos cumplir con las cuotas este año.

Incluso la Fuerza Aérea, que rara vez ha tenido problemas para atraer talento en el pasado, tiene unos 4.000 reclutas por debajo del nivel que normalmente alcanza a mediados del verano.

“En pocas palabras, desde el principio, estamos en una pelea de perros semana a semana”, dijo el mayor general Edward Thomas Jr., comandante del Servicio de Reclutamiento de la Fuerza Aérea. “Estamos cada vez más esperanzados de que apenas podamos hacer la misión de este año, pero es incierto”.

El general Thomas dijo que el problema a corto plazo de Covid-19 mantuvo a los reclutadores alejados de las ferias del condado, los festivales callejeros y sus cotos de caza más productivos, las escuelas secundarias. Las relaciones que los reclutadores no pudieron cultivar cara a cara durante las primeras etapas de la pandemia, dijo, significan que ahora hay una sequía de graduados que firman en la línea punteada.

Un aumento modesto de reclutamiento de los anuncios ágiles que el servicio publicó antes de las proyecciones de «Top Gun: Maverick» ayudó un poco, dijo. Pero el general señaló preocupaciones más grandes y a más largo plazo sobre el grupo cada vez más reducido de jóvenes estadounidenses que pueden y están dispuestos a servir. En los últimos años, el Pentágono descubrió que alrededor del 76 por ciento de los adultos de 17 a 24 años son demasiado obesos para calificar o tienen otros problemas médicos o antecedentes penales que los harían inelegibles para servir sin una exención.

Y lo que los militares llaman propensión, la proporción de adultos jóvenes que considerarían servir, ha disminuido constantemente durante varios años. Era del 13 por ciento antes de que comenzara la pandemia, dijo el general Thomas, pero ahora es del 9 por ciento.

“Simplemente hay niveles más bajos de confianza con el gobierno de EE. UU. y el ejército”, dijo.

Por supuesto, mantener uno de los ejércitos más grandes del mundo en su totalidad con voluntarios nunca ha sido fácil, y esta no es la primera vez en los 49 años desde que Estados Unidos puso fin al servicio militar obligatorio que el reclutamiento no ha sido suficiente.

Cuando los trabajos civiles son abundantes, como lo son ahora, los militares intentan competir usando dos tácticas: endulzar el trato con bonos de firma, mejores salarios y otros incentivos, y bajar un poco los estándares para reclutar a personas que de otra manera no calificarían.

El ejército también se ha adaptado mediante la reducción de personal. El número de miembros del servicio activo es ahora aproximadamente la mitad de lo que era en la década de 1980 y se prevé que siga disminuyendo.

Eso hace que las cuotas sean más pequeñas y fáciles de cumplir, dicen los reclutadores, pero también disminuye la herramienta publicitaria más confiable de las fuerzas armadas: su gente. Las investigaciones han demostrado repetidamente que los adultos jóvenes que conocen a alguien que ha servido (un padre, un entrenador, un maestro) tienen más probabilidades de alistarse que aquellos que no lo conocen.

Ese patrón ha convertido a las fuerzas armadas en una especie de negocio familiar y ha llevado a algunas comunidades, muchas de ellas en el sureste, a suministrar una parte desproporcionada de reclutas. Pero incluso en ese tipo de comunidades, el reclutamiento ha sido difícil este año.

La ciudad de Fountain, a pocas millas de Fort Carson, es un mosaico de barrios de clase trabajadora con fuertes lazos militares. Pero la estación de reclutamiento aquí no ha cumplido sus objetivos desde hace tres meses.

En una tarde reciente, el sargento Pulliam se reunió con seis posibles reclutas en un parque para un entrenamiento semanal de flexiones y abdominales. En el grupo había tres recién graduados de la escuela secundaria que habían estado planeando unirse durante años; una mujer joven que intenta alejarse de una vida hogareña de la que no quiere hablar; y un hombre de 26 años de edad, de nombre Francisco Borja, cuyo padre había estado en el Ejército.

El Sr. Borja había intentado unirse antes pero fue rechazado por problemas de vista. Esperaba que el ejército lo llevara esta vez.

“Quiero hacerlo por mi familia, mis hijos”, dijo. “Para mejorar nuestras vidas”.

grb8