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Cuartos de final del All-American Australian Open: Ben Shelton vs. Tommy Paul

MELBOURNE, Australia — Tal vez algún día, y más temprano que tarde, los hombres estadounidenses que nadan en la parte profunda de la piscina en los eventos de tenis de Grand Slam dejarán de ser notables.

Así fue durante los primeros 40 años de la era moderna del tenis, que comenzó en 1968. Durante esa era, una combinación de jugadores de los Estados Unidos: Ashe, Smith, Connors, McEnroe, Agassi, Chang, Sampras, Courier , Roddick, casi siempre acechaban, o incluso jugaban entre ellos, en los días finales de los torneos más importantes.

Esos días ahora se sienten tan lejanos, una era que estaba destinada a terminar después de la caída de la Cortina de Hierro, la expansión de la riqueza a Europa del Este y la creciente popularidad y accesibilidad de un deporte previamente inaccesible más allá de sus centros de poder tradicionales en los Estados Unidos. , Australia, Gran Bretaña, Francia y algunos otros países de Europa Occidental.

Cuando Ben Shelton y Tommy Paul se enfrenten en los cuartos de final del Abierto de Australia el miércoles por la tarde (martes por la noche en los Estados Unidos), será la primera vez que dos estadounidenses se enfrenten tan tarde en un evento de Grand Slam desde que Andy Roddick jugó contra Mardy Fish. en Melbourne en 2007.

Como uno de ellos tiene que ganar, Estados Unidos tiene garantizado su primer semifinalista del Abierto de Australia desde Roddick en 2009. Un tercer cuartofinalista estadounidense, Sebastian Korda, se retiró por una lesión en la muñeca, abajo, 7-6 (5), 6-3, 3-0, a Karen Khachanov de Rusia. Korda podría haber llegado a dos semifinalistas de Grand Slam estadounidenses por primera vez desde 2005.

Y, sin embargo, desde principios del verano pasado, el tenis masculino estadounidense ha tenido un momento prometido desde que la Asociación de Tenis de los Estados Unidos se dio cuenta de que tenía un problema grave en sus manos hace unos 15 años. Esto es lo que la USTA tenía en mente cuando comenzó una academia de desarrollo en 2008.

El programa ha cambiado desde entonces, cambiando a un énfasis en campamentos periódicos para jugadores jóvenes prometedores en lugar de que se vayan de casa cuando son adolescentes. Pero el objetivo siempre ha sido desarrollar una masa crítica de jugadores para competir regularmente en los torneos más importantes. Las mujeres estadounidenses, encabezadas por Serena y Venus Williams, siempre podrían hacerlo. No así para los hombres. Luego, el verano pasado, los resultados comenzaron a mostrarse.

“Esto es para lo que hemos estado trabajando”, dijo Martin Blackman, gerente general de desarrollo de jugadores de la USTA, mientras se sentaba en un banco frente a la cancha central de Wimbledon en julio.

Allí, cuatro hombres estadounidenses llegaron a los últimos 16. Taylor Fritz perdió por poco ante Rafael Nadal en un desempate en el quinto set en los cuartos de final. Dos meses después, en el US Open, Frances Tiafoe se convirtió en una sensación en su camino hacia una derrota en semifinales ante Carlos Alcaraz, el eventual campeón y número 1 del mundo.

Sin embargo, esos torneos fueron un poco diferentes.

Wimbledon había prohibido la participación de rusos y bielorrusos debido a la invasión rusa de Ucrania. Eso sacó a tres oponentes peligrosos, Daniill Medvedev, Andrey Rublev y Khachanov, fuera del cuadro.

En el US Open de 2022, Tiafoe fue el único estadounidense en llegar a la cuarta ronda. Pero su victoria sobre Nadal y casi derrotar a Alcaraz, combinado con el título de Fritz en Indian Wells, California, en marzo, produjo un nuevo nivel de confianza entre una colección de jugadores de 25 años o menos, varios de los cuales han estado viajando, entrenando y jugando juntos desde sus primeros años de adolescencia.

“Esperamos hacerlo bien”, dijo Paul, de 25 años, la semana pasada en una entrevista en una terraza soleada en Melbourne mientras observaba a otro joven estadounidense prometedor, Jenson Brooksby, derrotar al noruego Casper Ruud, el segundo sembrado y finalista en el Abiertos de Francia y Estados Unidos el año pasado. “Probablemente esperamos tener al menos algunos de nosotros en la segunda semana. Ese es nuestro objetivo, y sé que algunos de nosotros queremos profundizar más”.

También entregó lo que resultó ser un aviso esa tarde.

“Tenemos a Ben Shelton en camino”, dijo sobre el campeón de la NCAA de 20 años.

Paul ha tomado al joven jugador bajo su protección desde que Shelton se convirtió en profesional a mediados del año pasado.

“Me ayudó a navegar algunas de las primeras etapas de una carrera profesional”, dijo Shelton sobre Paul el lunes por la noche, luego de su victoria en la cuarta ronda sobre otro joven estadounidense, JJ Wolf, de 24 años. “Ha sido un buen amigo”.

Un buen amigo pero nunca un oponente. Solo han golpeado una vez, calentando juntos en Ohio el verano pasado. El plan de Paul antes de los cuartos de final era ver videos de los partidos de Shelton. Lo que verá es un zurdo peligroso, aparentemente intrépido más allá de su edad, con un servicio contundente y un juego de poder que mejora rápidamente desde la línea de fondo.

Shelton todavía está tomando clases en la Universidad de Florida y está decidido a obtener su título. Dijo que tenía suerte de que el semestre acababa de comenzar, por lo que equilibrar el trabajo escolar con la preparación para sus partidos no fue un problema.

Shelton también tuvo la buena fortuna de un sorteo amable. Clasificado 89 en el mundo al comienzo del torneo, aún no se ha enfrentado a un jugador cabeza de serie. La mayoría de sus oponentes han sido de menor rango. Uno recibió un comodín. Otro sobrevivió al torneo clasificatorio.

Paul, en el puesto 35, alcanzó el puesto 29 en el mundo el año pasado. Ganó el título individual masculino del Abierto de Francia en 2015. Sin embargo, desde entonces, él y sus amigos cercanos y compatriotas, Tiafoe, Fritz y Reilly Opelka, han visto a los jugadores a los que vencieron como juniors lograr más de lo que ellos tienen. Pero creía que jugaría en las últimas etapas de un evento de Grand Slam, incluso si, como dijo, algunas personas podrían haberlo considerado algo delirante en los últimos años.

Nacido en Nueva Jersey y criado en Carolina del Norte, donde creció jugando en canchas de arcilla en Greenville, NC, Paul es un jugador de todas las canchas con pies rápidos. También tiene un servicio aterrador que superó las 137 millas por hora durante su victoria en la cuarta ronda sobre Roberto Bautista Agut de España. La pelota de su raqueta suena como la madera estallando en una fogata.

Entre puntos, e incluso en su movimiento de servicio, hay una cualidad lánguida en sus movimientos. Luego comienza el punto y, si está encendido, Paul es todo valor, toque y fuerza. Pero también se siente cómodo golpeando y peleando mientras el punto lo requiera.

Últimamente, ha estado jugando con una extraña demostración de calma que no revela nada de su tensión interna. Es el aspecto de su juego en el que ha trabajado más duro en los últimos 18 meses.

“Esa es la parte difícil de jugar al tenis, ¿verdad?” él dijo. “Tienes que mantener la calma”.

Eso es especialmente cierto durante los partidos de cinco sets en eventos de Grand Slam que incluyen muchos picos y valles, tanto físicos como mentales. Shelton, cuyo padre, Bryan, jugó en el ATP Tour en la década de 1990 y ahora entrena tanto a su hijo como al equipo masculino en Florida, ha recibido algunas lecciones tempranas al respecto. Dos de sus cuatro partidos han ido a la distancia. Uno terminó en desempate en el quinto set.

Para Paul y Shelton, mejorar a Tiafoe y convertirse en el primer hombre estadounidense en llegar a una final de Grand Slam desde que Roddick perdió ante Roger Federer en Wimbledon en 2009, aún puede ser una montaña demasiado alta para escalar. El ganador obtiene un probable partido de semifinales con Novak Djokovic, el nueve veces campeón del Abierto de Australia con 21 títulos de Grand Slam que se está poniendo en forma a medida que avanza el torneo.

Paul disfrutaría de esa oportunidad de todos modos. Ha esperado mucho tiempo por ello, al igual que su país.