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Daniel Ricciardo: De soportar el calor abrasador a ‘combatir la tensión en el cuerpo’, cómo el entrenador de rendimiento de la estrella de F1 prepara al piloto para la próxima temporada

Ese mensaje vino de la Fórmula Uno Daniel Ricciardo a fines de 2017, quien quería que Italiano viajara por el mundo con él como su entrenador de rendimiento.

La pareja, que se había conocido a través de amigos en común en Perth a la edad de 12 años, no había discutido la posibilidad de trabajar juntos antes, y la mayor parte de la experiencia de Italiano en la F1 procedía del seguimiento del ascenso de Ricciardo en los rankings del automovilismo a lo largo de los años.

«¿Conocía la historia detrás de esto? No. ¿Conocía la ciencia del deporte detrás de esto o cómo entrenar a un piloto de Fórmula Uno? No. Así que 2018 fue mucho trabajo».

El proceso de aprendizaje implicó analizar los cerebros de quienes lo rodeaban en el paddock de F1, así como buscar en Google Scholar cualquier información disponible sobre las demandas físicas de conducir de cabeza en una pista durante dos horas.

Pero las responsabilidades de Italiano no terminan con la elaboración de sesiones de fitness para Ricciardo, de 32 años.

Un entrenador de rendimiento de F1 se encarga de garantizar que su piloto esté en óptimas condiciones físicas y mentales al comienzo de cada carrera, algo que significa que la pareja pasa 250 días al año juntos.

Italiano se responsabiliza de los masajes, la nutrición, el sueño, el desfase horario, la atención plena y todo lo demás para garantizar que los fines de semana de carrera transcurran sin problemas.

«Podría ser asegurarse de que se esté lavando la ropa, o incluso asegurarse de que esté desayunando a tiempo, o simplemente limpiar la habitación y asegurarse de que su mochila esté empacada y lista para usar», explica Italiano.

«Pequeñas cosas como esa realmente suman […] dándole un horario para que no tenga que pensar […] tipo de correr su semana para que pueda concentrarse en las carreras».

Fuerza del cuello

La pareja ahora viene de una pretemporada de tres meses en preparación para la primera carrera de la temporada en Bahrein el domingo.

Italiano ha trabajado en desarrollar la fuerza del cuello de Ricciardo, un requisito crucial para que los pilotos soporten la fuerza G de abordar curvas cerradas a alta velocidad.

Y a medida que avanza el deporte, los motores se vuelven más grandes y los autos se vuelven más rápidos, poniendo más demanda en el cuerpo del conductor cada año, según Italiano.

«No se trata solo de golpear los marcadores con la fuerza de su cuello; cada año, necesitan alcanzar PB [personal bests] bastante», dice.

«En una curva típica en un circuito de F1, los pilotos pueden luchar contra cuatro o cinco G, que se trata de tirar de unos 35 kilos. [77 pounds] en el cuello, una carga bastante grande.

“Podrías pensar, ‘Está bien, es una esquina, solo dura uno o dos segundos’. Pero lo estás haciendo durante dos horas, por lo que puede sumarse rápidamente».

Daniel Ricciardo: De soportar el calor abrasador a ‘combatir la tensión en el cuerpo’, cómo el entrenador de rendimiento de la estrella de F1 prepara al piloto para la próxima temporada

En un intento por desarrollar la fuerza del cuello de Ricciardo, Italiano dice que ha estudiado otros deportes como la NFL, el boxeo y el rugby en busca de inspiración, mientras que también lleva consigo un arnés para el cuello durante toda la temporada para ejercicios de flexión y extensión.

«Estos muchachos están bajo tensión en el cuerpo durante casi dos horas. Están luchando contra el auto y las vibraciones del auto, la resistencia del auto», dice Italiano.

Eso significa que la fuerza de todo el cuerpo y la aptitud cardiovascular también se convierten en un factor importante.

«Estos tipos están en trajes resistentes al fuego, no respiran», continúa Italiano. «De repente, la termorregulación del cuerpo, la capacidad del cuerpo para enfriarse, está muy restringida.

«Están cerca del suelo, el betún está muy caliente; tienen un motor detrás de ellos, que genera más calor.

«La capacidad de enfriarse es simplemente inexistente […] Empiezas a deshidratarte, te empiezan a faltar líquidos, te empiezas a fatigar.

«Y si empiezas a fatigarte, tus tiempos de reacción empiezan a entorpecerse. Eso empieza a pasar, empiezas a perder una o dos décimas por vuelta en una carrera de Fórmula Uno. Puede ser la diferencia entre un podio y terminar entre los 10 primeros».

En el gimnasio durante la pretemporada, Italiano ha encargado a Ricciardo sesiones de cardio (carrera, remo y ciclismo), ejercicios de fuerza (peso muerto, sentadillas y press de banca) y entrenamiento de estabilidad central.

«Hacemos hincapié también en el entrenamiento de la cadena posterior [muscles on the backside of the body] porque muchas de las cargas de frenado, cuando están aplastando ese freno con el pie izquierdo, pasan por las pantorrillas, los isquiotibiales y los glúteos», dice Italiano.

Preparación mental

La influencia de Italiano se extiende a la dieta de Ricciardo durante los fines de semana de carrera: reunirse con el chef del equipo McLaren para brindar orientación sobre las comidas, las recetas y el tamaño de las porciones, adaptarse a climas cálidos y altitudes elevadas, y ayudar con la recuperación de los viajes y el desfase horario.

«Contratamos a un gurú del jet lag y también tenemos una aplicación de jet lag, que ayuda mucho con el tiempo de cafeína, la exposición a la luz y la adaptación a la zona horaria», dice.

«La hora de la comida en un vuelo es muy importante, y también la hora del ejercicio cuando aterrizas puede ayudarte a dormir y a ubicarte en la zona horaria correcta. Hay muchos factores que afectan el desfase horario. Fue lo primero que realmente , realmente trató de perfeccionar».

Luego también está la preparación mental durante un fin de semana de carreras.

«Algo de lo que hablamos mucho es llegar a ese estado de flujo un domingo», dice Italiano. «El miércoles o el jueves, es un día de desahogo, donde es como: ‘Está bien, amigo, ¿qué te molesta? ¿Qué tienes en mente?’ Solo sácalo de tu pecho.

«En la clasificación, me gusta tener a Daniel en un estado mental muy tranquilo porque la clasificación se trata simplemente de perfeccionar una vuelta. Y Daniel, se desempeña muy bien en un estado relajado para la clasificación».

«Mientras que en la carrera, lo queremos en un nivel de intensidad de aproximadamente siete de 10, no lo queremos demasiado intenso porque estar demasiado entusiasmado puede empeorar tus reacciones si estás demasiado entusiasmado».

Cuando llegue el domingo, cuando caiga la bandera a cuadros al comienzo del Gran Premio de Bahrein, Italiano esperará que su minuciosa preparación, desde la fuerza de las pantorrillas hasta los ejercicios cardiovasculares, las sentadillas y los horarios de sueño, dé sus frutos.

Ricciardo, quien ocupó el octavo lugar en la clasificación de pilotos la temporada pasada, dio positivo por covid-19 la semana pasada, pero se recuperó a tiempo para competir en la carrera de este fin de semana.

Italiano hace malabares con su trabajo como entrenador de rendimiento de Ricciardo con su propia plataforma de entrenamiento en línea, MI Coaching, pero la F1 sigue siendo su prioridad.

Anticipa que habrá muchos nervios a medida que comience la temporada el domingo, pero también emoción y curiosidad.

«Hay un elemento de incertidumbre y desconocimiento», dice Italiano, «no saber qué equipos han logrado avances y qué equipos están un paso por detrás. Lo encuentro bastante intrigante».

Esas emociones siempre van acompañadas de una sensación de orgullo cuando ve a Ricciardo salir a la pista de carreras.

«Ha sido una gran inspiración ver a un chico de la misma ciudad que yo en el escenario mundial», dice Italiano. «Es inspirador estar con él y luego ayudarlo. También me da confianza como entrenador».