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Día inaugural de la MLB: ¿Por qué el béisbol ya no es el juego de Estados Unidos?

Para su hijo, es solo otro día. No es que no me guste el béisbol, me gusta. Es que el béisbol no es el deporte que se destaca sobre todos los demás en mi mente.

La historia de mi familia es parte de una más grande sobre el interés decreciente de Estados Unidos en el béisbol y el reemplazo generacional.

El deporte, que alguna vez fue el más popular del país, tiene una serie de problemas que lo han colocado, en el mejor de los casos, en un distante segundo lugar en los corazones de Estados Unidos. Esto es especialmente cierto entre la juventud estadounidense.

Al examinar la encuesta más a fondo, el problema que tiene el béisbol se vuelve más evidente, e incluso más aterrador. Solo el 7% de los menores de 30 años dicen que el béisbol es su deporte favorito. Este ocupó el quinto lugar detrás del fútbol (24%), baloncesto (17%), «algo más» (12%) y fútbol (10%).

Para poner en perspectiva el 11% general del béisbol, había muchos más aficionados al béisbol la última vez que hubo un paro laboral en 1994. En un promedio de las encuestas de Gallup de ese año, el 19% de los estadounidenses dijo que el béisbol era su deporte favorito.

Si bien la huelga de béisbol de 1994 pudo haber afectado la popularidad del deporte, la verdad es que el béisbol había estado en declive durante un tiempo. El béisbol no se había clasificado como el deporte favorito de Estados Unidos desde 1960, cuando el 34% dijo que lo era. El fútbol de ese año llegó a menos del 0,5%, mientras que el fútbol obtuvo un 21% de apoyo. Según la siguiente encuesta que Gallup hizo sobre el tema en 1972, el béisbol ocupaba el segundo lugar después del fútbol.

El auge de la televisión

El hecho de que 1960 sea la última vez que el béisbol reinó es notable. El panorama deportivo ha cambiado drásticamente desde hace 62 años.

Una de las principales razones por las que el béisbol ya no es el favorito de los deportes estadounidenses es la competencia y el comienzo de la era de la televisión.

La NFL no firmó su primer contrato televisivo de toda la liga hasta 1962; llevó a que todos los juegos se transmitieran por televisión y cada equipo recibiera una parte del pastel de ingresos. Esto ocurrió casi al mismo tiempo que la AFL, una liga rival que eventualmente se fusionaría con la NFL, comenzó a jugar y firmado su propion acuerdo televisivo para toda la liga.

Después de este punto, esto significó que más de 20 equipos tenían sus concursos televisados, y el país tenía acceso universal al juego profesional. Además, el Super Bowl comenzaría en 1967. La NFL, por supuesto, es un deporte que se beneficia enormemente de ser visto. El béisbol, en cambio, no gana tanto al pasar de la radio a la televisión.

Día inaugural de la MLB: ¿Por qué el béisbol ya no es el juego de Estados Unidos?
Otro deporte que es mejor visualmente que audiblemente es el baloncesto. La NBA tenía menos de 15 años en 1960. En ese momento, solo había ocho equipos de la NBA, la mitad del tamaño del béisbol o el fútbol profesional. Las Finales de la NBA no se transmitirían en su totalidad a nivel nacional hasta 1970.

El país estaba a años de una exitosa liga de fútbol profesional en 1960, por no hablar de la encarnación de la MLS. Ahora, un aficionado al fútbol puede ver los partidos desde aquí y desde el otro lado del océano Atlántico (la Premier League inglesa y la UEFA Champions League, por ejemplo) con facilidad.

En cuanto a otros deportes, solo había seis equipos de la NHL en comparación con los 32 de hoy. Y la idea de los videojuegos competitivos era una fantasía de ciencia ficción y nada concebible.

El aumento de la competencia y el uso de pantallas para ver deportes llegó en un momento inoportuno para el béisbol.

Si están aburridos, los estadounidenses pueden cambiar de canal muy rápidamente. En las plataformas de redes sociales como TikTok, las cosas pasan más rápido que un tren bala. El béisbol es cualquier cosa menos rápido en lo que respecta a los estadounidenses.

Consulte esta encuesta de Gallup de 2007 en la que se preguntó a personas que no eran fanáticos del béisbol profesional por qué no les gustaba el deporte. Las dos principales razones dadas fueron aburridas/poco interesantes (31 %) y juegos demasiado lentos/demasiado largos (21 %).

¿Aburrimiento del béisbol?

Día inaugural de la MLB: ¿Por qué el béisbol ya no es el juego de Estados Unidos?

Cuando miras los datos de los juegos reales, entiendes por qué la gente podría pensar que el deporte es demasiado aburrido o demasiado lento.

Las bolas puestas en juego se han reducido drásticamente y la tasa de ponches se ha disparado. Hace unos 100 años, había más del doble de hits que de ponches en el béisbol. En 1960, hubo 1,7 veces más hits que ponches. El año pasado hubo casi 3,000 ponches más que hits.

En la mayoría de los deportes, además del béisbol o el fútbol, ​​el juego está constantemente en acción. A diferencia del béisbol, hay un ritmo real cuando cada jugada de fútbol comienza con un juego en movimiento y un reloj de jugadas.

Cada vez más, los aficionados al béisbol necesitan sentarse a ver un juego que tarda cada vez más en terminar. La duración promedio de un juego de nueve entradas ha pasado de dos horas y 33 minutos en 1960 a tres horas y 10 minutos en 2021. Compare esto con un partido de fútbol, ​​que tiene 90 minutos de juego, un medio tiempo de 15 minutos y algunos tiempo de descuento, por lo general de dos a cuatro minutos.

Además, simplemente no hay un deporte que requiera que alguien se siente durante más minutos con tan poca acción, con tanta frecuencia. Si bien la duración de los juegos de la NFL es similar, recuerde que un equipo de la MLB tiene 162 juegos de temporada regular por año. La NFL tiene solo 17.

Tal vez, las personas podrían estar más dispuestas a sentarse durante juegos largos si se preocuparan por los jugadores. Mucha gente ha señalado el hecho de que el béisbol no tiene «estrellas» como una de las razones por las que el deporte ha tenido problemas.

En una era en la que los fanáticos prefieren cada vez más a los jugadores que a los equipos, esto podría ser un gran problema.

Una forma en que podemos ver esto es a través de la cantidad de seguidores de Instagram que tienen los mejores atletas de béisbol, baloncesto y fútbol.

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Mike Trout, posiblemente el mejor jugador de la MLB de los últimos 50 años, tiene solo unos dos millones de seguidores. Esto sigue a la estrella de la NFL Odell Beckham Jr. y sus más de 15 millones de seguidores. Está muy por detrás del gran LeBron James de la NBA, que tiene más de 100 millones de seguidores. La estrella internacional del fútbol Cristiano Ronaldo tiene más de 420 millones de seguidores, aunque muchos de ellos están fuera de los Estados Unidos.

La incapacidad de ser grande en las redes sociales es solo una de las razones por las que el béisbol probablemente esté luchando con la juventud de hoy.

Más allá de las redes sociales, hubo un momento en que las más grandes estrellas del béisbol eran nombres familiares. Considere una encuesta de 1945 de Gallup preguntando a los estadounidenses si sabían quiénes eran las diferentes estrellas en varias industrias.

Más del 90% dijo que sabía quién era la ex estrella de béisbol Babe Ruth. La gran mayoría, el 90% de todos los estadounidenses, no solo sabían quién era, sino que podían dar una descripción de por qué era famoso. Tenga en cuenta que esta encuesta se realizó 10 años después de que Ruth se vistió por última vez para jugar béisbol profesional.

Ruth era más conocida en ese momento que el general George Patton de la Segunda Guerra Mundial. El mismo porcentaje de estadounidenses sabía quién era Ruth que el futuro presidente y general de cinco estrellas Dwight Eisenhower, quien acababa de ayudar a los estadounidenses a lograr la victoria en Europa.

Las encuestas modernas indican que no hay ningún jugador de béisbol moderno que esté cerca del nivel de reconocimiento de Ruth. De hecho, algunos datos indican que menos de la mitad de los estadounidenses saben quién es Trout.

La falta de poder estelar simplemente no es el caso en el baloncesto o el fútbol. Tienes estrellas como James y el recientemente retirado Tom Brady, que tienen una identificación de nombre de nivel de Ruth entre el público estadounidense. Ambos deportes, como era de esperar, tienen muchos más atletas conocidos por al menos el 50% del público que el béisbol.

¿Hay algo que el béisbol pueda hacer para revertir la marea? No sé.

Tal vez la mejor pregunta para hacerse en este punto es si el béisbol está meramente comerciando con su legado. A medida que la generación más grande, es decir, la de mi padre, se desvanece en los libros de memoria, parece bastante plausible que el lugar del béisbol entre los 2 o 3 deportes favoritos en Estados Unidos se desvanezca junto con él.