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Diego Calva y el desvío que lo llevó a ‘Babilonia’

Una cinta VHS de «Peter and the Wolf», el cortometraje animado de Disney de 1946, se reprodujo repetidamente en casa cuando Diego Calva crecía en la década de 1990.

Aterrorizado y atormentado por esa primera obsesión cinematográfica cuando era niño, Calva descubrió el poder de la narración audiovisual en el inquietante leitmotiv del lobo villano.

“Sin poder ponerlo en palabras, me hizo darme cuenta de que yo era una cajita de sentimientos y que las películas podían hacerlos aflorar”, explicó Calva, hablando en español. “Eso me enganchó”.

Después de solo una película independiente importante, el actor de la Ciudad de México ahora protagoniza junto a Brad Pitt y Margot Robbie su primera producción estadounidense de gran presupuesto: la película del cine mudo del director Damien Chazelle, «Babylon», sobre los orígenes grotescos de la película de Hollywood. industria y por qué las películas nos fascinan.

Calva, de 30 años, recibió recientemente una nominación al Globo de Oro como mejor actor en un musical o una comedia por su interpretación del mexicano Manny Torres, quien poco a poco sube posiciones en el Hollywood de la década de 1920, de asistente de producción general a productor influyente.

Su personaje funciona como la fuerza impulsora de la historia: como vínculo entre los personajes de Pitt y Robbie, dos actores exitosos, a menudo trastornados, y como guía del espectador en este mundo decadente. Calva le da a Manny una ingenuidad adoradora sobre las películas, lo que alimenta la determinación del personaje de convertirse en parte de ellas, incluso si su devoción finalmente resulta contraproducente.

Si bien Calva trabajó duro para ganar el papel, actuar no era su sueño original. Mucho antes de que llamara Hollywood, Calva tenía la ambición de convertirse en guionista y director, como explicó en una entrevista en un hotel de Beverly Hills. La novata, alta y tranquila, vestía un estilo preppy compuesto por un chaleco de suéter gris sobre una camiseta blanca, pantalones negros y un par de zapatos negros brillantes.

Desde muy joven se rodeó de amigos unos años mayor que hacían cortometrajes. Al igual que Manny, Calva ayudó en varias posiciones detrás de escena de esos rodajes independientes, ya sea como catering o sosteniendo un micrófono boom.

En uno de esos platós, se le pidió que sustituyera a un actor que no se había presentado, lo que generó más trabajos, en su mayoría no remunerados, frente a la cámara. Con el tiempo consiguió su primer papel principal en un largometraje, apareciendo en el drama gay del director Julio Hernández Cordón de 2015 «I Promise You Anarchy», un éxito en festivales.

La historia sigue a dos patinadores masculinos en un tumultuoso romance, mientras se involucran con criminales que trafican sangre humana en el mercado negro.

Por recomendación de un amigo, Hernández Cordón visitó el perfil de Facebook de Calva. Después, el director se acercó con entusiasmo a Calva, que había estado patinando desde la adolescencia.

“A los cinco minutos de conocer a Diego, supe que era la persona adecuada para el papel por su confianza y carisma”, dijo Hernández Cordón en una videollamada desde la Ciudad de México.

Si bien no hubo un proceso de casting formal, Calva y su coprotagonista, Eduardo Eliseo Martínez, tuvieron que acceder a las escenas íntimas del guión. Su apertura para retratar un deseo intenso solidificó la confianza del director en ellos.

“Siempre me he considerado un poco punk y me encanta patinar”, dijo Calva, “así que la película fue como dar vida a algunas situaciones por las que ya estaba pasando en ese momento”.

Como señaló Hernández Cordón, Calva se encuentra en la línea entre su educación de clase media, criado por una madre soltera que le inculcó una afinidad por las artes, y la astucia callejera obtenida al deambular por una gran metrópoli con niños de otros estratos socioeconómicos.

“Sabía que Diego tenía un talento innato, pero me preocupaba que no se diera cuenta del don que tiene”, dijo Hernández Cordón. “Estoy muy feliz de que esté comenzando un nuevo capítulo con ‘Babylon’”.

Sin embargo, esa introducción a la interpretación profesional no deslumbró lo suficiente a Calva como para que dejara de lado sus aspiraciones cinematográficas.

Luego se matriculó en el Centro de Capacitación Cinematográfica, una de las escuelas de cine más importantes de México, para estudiar dirección. Pero para mantenerse a flote económicamente, Calva asumió el trabajo actoral, lo que generó un conflicto con las políticas de la institución.

Finalmente, decidió dejar la escuela y volvió a actuar a tiempo completo, apareciendo en series de televisión y en papeles secundarios en la pantalla grande, y organizando talleres de actuación para niños.

Fue durante este período de dudas sobre su futuro que llegó la oportunidad de audicionar para la tercera temporada de la exitosa serie de Netflix “Narcos: México”. Lo superó. Y mientras interpretaba al narcotraficante de la vida real Arturo Beltrán Leyva en el programa, lo introdujo a la producción a mayor escala, Calva no podía anticipar lo que pronto se encontraría en su camino.

Mientras Damien Chazelle buscaba, a fines de 2019, una cara nueva para protagonizar «Babylon», se encontró con la imagen de Calva en medio de una pila de fotos de rostros. El director ganador del Oscar quedó impactado por la mirada del actor.

“Había algo de soñador en sus ojos, algo de poeta”, dijo Chazelle a través de un video. “Pero no tenía idea de si podía actuar”.

El personaje para el que imaginó a Calva, Manny, está inspirado en parte por dos cineastas latinoamericanos cuyas carreras comenzaron a despegar en la década de 1920: Enrique Juan Vallejo, el director de fotografía y director mexicano, y René Cardona, el prolífico director nacido en Cuba.

Calva presentó varias audiciones autograbadas y finalmente se reunió con Chazelle en línea durante los primeros meses de la pandemia de Covid. Cuanto más intrigado estaba Chazelle por Calva, más evidente era que el actor tenía una experiencia limitada y que necesitaba mejorar su inglés.

Chazelle y Olivia Hamilton, su esposa y productora de la película, “debatieron si valía la pena arriesgarse con Diego”, dijo Chazelle. “Ella tenía esta confianza inquebrantable al 100 por ciento en él”.

Varios meses después del proceso de selección, Calva comenzó a sentirse abrumada por la magnitud de la oportunidad que cambiaba su vida, que parecía estar más cerca de materializarse pero aún no era segura. Además de ejecutar las notas cada vez más específicas de Chazelle sobre su forma de hablar, mejorar su inglés se convirtió en una prioridad.

A fines de 2020, Calva finalmente viajó a Los Ángeles para reunirse con Chazelle y Robbie, quienes interpretarían a Nellie LaRoy, una estrella ficticia y el interés amoroso de Manny.

Usando su teléfono celular, Chazelle filmó la lectura de química entre Calva y Robbie en su patio trasero. Su energía palpable lo convenció de que Calva podía desarrollar su potencial.

“Tenía este tipo de habilidad al nivel de Al Pacino para controlar la cámara sin que pareciera hacer nada”, dijo Chazelle. De hecho, el arco de Pacino desde la inocencia a la corrupción como Michael Corleone en las películas de “El Padrino” sirvió como referencia clave para el turno de Calva.

Robbie admiraba la habilidad de Calva para improvisar en su segundo idioma.

“Es muy transformador actuar con él porque está tan presente que te olvidas de que estás haciendo una escena”, dijo Robbie. “Era el mejor compañero de escena que jamás podría desear”.

Para Calva, los paralelismos entre él y Manny se sienten casi como una ficción documental. “Me identifico con él en querer pertenecer al mundo del cine”, dijo. Las reacciones con los ojos muy abiertos del actor ante una escena épica al principio de la arrolladora historia surgieron de una emoción genuina.

“Mi primer día en un plató de Hollywood fue también el primer día del personaje en un plató de Hollywood”, explicó Calva. “Todas las expresiones de sorpresa que ves en mi rostro son reales”.

Cuando se filmó una de las escenas finales, en la que Manny mira el musical “Cantando bajo la lluvia” y llora, Calva llevaba casi ocho meses inmerso en el universo de la película de Chazelle. Para ese emotivo momento, el director le pidió que reprodujera “Babylon” en su totalidad, desde el punto de vista de Manny, a través de expresiones faciales.

“Es una pieza de dirección tan loca, y él lo hace”, dijo Robbie. “Sientes que todo lo que has sentido durante las últimas tres horas se refleja en su rostro en unos segundos”.

“Necesitaba un actor que realmente pudiera profundizar y convocar algo”, dijo Chazelle. “Es el tipo de actuación más difícil de hacer porque no tienes el beneficio de las palabras, el lenguaje o incluso el movimiento del cuerpo. Tienes que hacerlo todo solo en tu cara, en tus ojos”.

A medida que Manny asciende en Hollywood, pierde la perspectiva, incluso niega su identidad mexicana y afirma ser de España. Calva, basado en el consejo de su madre, a quien considera su mejor amiga, dijo que creía que eso no le pasaría a él.

“No quiero perder mi visión infantil de la vida, mi capacidad de asombro”, dijo Calva. “Quiero recordar el camino de regreso a casa y saber que si cometo errores no me perderé”.

Por ahora, Calva planea permanecer en la Ciudad de México y desarrollar su floreciente carrera, pero cada vez que lo buscan de este lado de la frontera, el actor complacerá con alegría.

“Me invitaron a esta fiesta”, dijo Calva con un toque de alegría traviesa. “Sacarme de Hollywood va a ser difícil”.