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Duelo de abogados por donaciones, intento en juicio de Fortenberry

Lo que alegan los fiscales “no es lo que sucedió”, dijo Summers al jurado de ocho mujeres y cuatro hombres. El caso federal equivale a una «prueba de memoria fallida», no a actividades ilegales.

El congresista, que se postula para la reelección, se declaró inocente de los cargos de que engañó deliberadamente a los agentes y fiscales del FBI que estaban investigando las donaciones de 2016 en una recaudación de fondos en Los Ángeles del empresario Gilbert Chagoury, de ascendencia libanesa.

Los fiscales alegan que Fortenberry, de 61 años, mintió sobre lo que sabía en dos ocasiones: una entrevista en su casa de Lincoln y una reunión de seguimiento en Washington, y no reveló adecuadamente la contribución en los documentos de su campaña.

Fortenberry escuchó atentamente desde la mesa de la defensa frente al juez de la Corte de Distrito de EE. UU. Stanley Blumenfeld Jr., con miembros de la familia sentados en la sala del tribunal, incluido un nieto de 7 meses durmiendo la siesta en una carriola.

El fiscal J. Jamari Buxton le dijo al jurado que el caso se reduce a opciones y Fortenberry, aunque tuvo numerosas oportunidades para confirmar las donaciones ilegales y denunciarlas, en cambio siguió “un camino ilegal” de mentiras y ocultamiento.

Esas elecciones, dijo Buxton, fueron motivadas por la necesidad del congresista de protegerse a sí mismo, su carrera y el dinero que financia su campaña.

El caso de la fiscalía se basa en lo que Fortenberry dijo, o no dijo, durante las dos entrevistas con los investigadores federales, junto con una llamada telefónica grabada en secreto en 2018 con un informante que cooperaba con los investigadores, un médico de Los Ángeles, que le dijo al congresista sobre el presunto plan para canalizar dinero a su campaña y que Chagoury probablemente fue la fuente de los $30,000 que recibió en 2016.

Summers dibujó un retrato de un congresista trabajador y católico devoto de origen modesto que cooperó voluntariamente con los investigadores, y luego se convirtió en un objetivo. Su mayor error, dijo Summers, fue reunirse con agentes que luego “lo tendieron una trampa”.

Si bien los fiscales describieron un mundo turbio de pagos en efectivo y transacciones furtivas, Fortenberry nunca vio efectivo y creía que las donaciones se informaron correctamente a los reguladores gubernamentales, dijo Summers.

Las acusaciones de que le informaron sobre las donaciones ilegales en la llamada grabada de 2018 se basaron en una conversación telefónica en la que no se sabe si Fortenberry escuchó lo que se dijo en ese momento, si lo entendió o incluso lo olvidó más tarde, dijo Summers. Instó al jurado a considerar esas “posibilidades razonables”.

Más tarde, mientras interrogaba al agente especial del FBI Todd Carter, Summers pareció plantear cuestiones con la intención de sembrar dudas sobre lo que Fortenberry escuchó o no escuchó en esa llamada. Preguntó sobre los sonidos y la distorsión en la grabación, qué tipo de dispositivo se usó y si el FBI sabía dónde tomó Fortenberry la llamada en su casa.

“No teníamos vigilancia sobre él”, respondió Carter.

El interrogatorio se volvió conflictivo en ocasiones, lo que llevó al juez a intervenir.

El caso surge de una investigación del FBI sobre $180,000 en contribuciones ilegales de campaña a cuatro campañas de Chagoury, un ciudadano extranjero al que la ley federal le prohíbe hacer donaciones para las elecciones estadounidenses. Chagoury admitió el crimen en 2019 y acordó pagar una multa de $1.8 millones.

Varias figuras clave en el centro del caso, incluido Chagoury, tienen vínculos con una organización sin fines de lucro: In Defense of Christians. Los documentos judiciales presentados por los fiscales dicen que el grupo fue fundado en 2014 y aboga por la protección de los cristianos en el Medio Oriente, una causa compartida por Fortenberry. Chagoury es descendiente de libaneses.

Según los documentos, Fortenberry desarrolló una “estrecha relación de trabajo” con Toufic Baaklini, el fundador del grupo a quien los fiscales describieron como un empresario estadounidense y consultor de Chagoury que luego acordó cooperar con funcionarios federales.

Chagoury dispuso canalizar 30.000 dólares a la campaña de Fortenberry a través de Baaklini, según los documentos.

Baaklini, a su vez, proporcionó el dinero al médico de Los Ángeles, quien ha sido identificado como Elias Ayoub, quien organizó la recaudación de fondos. Ayoub formó parte de la junta de la organización sin fines de lucro y tiene estrechos vínculos con Baaklini y Chagoury, según los documentos.

Si es condenado, Fortenberry no perdería automáticamente su escaño, pero las reglas de la Cámara le prohibirían votar en cualquier comité o en el pleno. Ya renunció temporalmente a su puesto como miembro de mayor rango del Subcomité de Asignaciones de Agricultura de la Cámara y miembro del Comité de Asignaciones de la Cámara, como lo exigen las reglas republicanas de la Cámara.

Con el juicio en curso, muchos republicanos prominentes de Nebraska han abandonado al titular en favor de un legislador estatal joven y conservador que quiere expulsar a Fortenberry en las primarias del 10 de mayo.

Politico