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El año récord de pruebas de misiles de Corea del Norte está poniendo al mundo al límite


Seúl, Corea del Sur
CNN

En 2020, Corea del Norte realizó cuatro pruebas de misiles. En 2021, duplicó ese número. En 2022, la nación aislada disparó más misiles que cualquier otro año registrado, llegando a lanzar 23 misiles en un solo día.

Corea del Norte ha disparado más de 90 misiles balísticos y de crucero en lo que va del año, mostrando una variedad de armas mientras los expertos advierten sobre una posible prueba nuclear en el horizonte.

Aunque las pruebas en sí mismas no son nuevas, su gran frecuencia marca una escalada significativa que ha puesto al límite a la región del Pacífico.

«Lo importante de 2022 es que la palabra ‘prueba’ ya no es apropiada para hablar de la mayoría de los lanzamientos de misiles de Corea del Norte; en estos días, apenas están probando misiles», dijo Ankit Panda, experto en política nuclear de Carnegie Endowment for International Peace. . “Todo lo que hemos visto este año sugiere que Kim Jong Un se toma muy en serio el uso de capacidades nucleares al principio de un conflicto si es necesario”.

Las pruebas que llaman la atención también amenazan con desencadenar una carrera armamentista en Asia, con los países vecinos fortaleciendo sus ejércitos y Estados Unidos prometiendo defender a Corea del Sur y Japón con la «gama completa de capacidades, incluida la nuclear».

Aquí hay una mirada retrospectiva a un año de armamento y advertencias, y lo que podría venir después.

De los más de 270 lanzamientos de misiles y pruebas nucleares de Corea del Norte desde 1984, más de una cuarta parte se produjo este año, según el Proyecto de Defensa de Misiles del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales.

De ese total, más de las tres cuartas partes se registraron después de que Kim Jong Un llegara al poder en 2011, lo que refleja las ambiciones del dictador, que no ocultó, prometiendo en abril desarrollar las fuerzas nucleares del país a la velocidad “más alta posible”.

Ese elevado objetivo se reflejó en una serie de pruebas, con Corea del Norte disparando misiles durante 36 días este año, según un recuento de CNN.

“Para los misiles, establecieron récords diarios, mensuales y anuales”, dijo Bruce Klingner, investigador principal del Centro de Estudios Asiáticos de la Fundación Heritage.

La mayoría de estas pruebas fueron misiles de crucero y balísticos. Los misiles de crucero permanecen dentro de la atmósfera terrestre y son maniobrables con superficies de control, como un avión, mientras que los misiles balísticos se deslizan por el espacio antes de volver a entrar en la atmósfera.

Pyongyang también ha disparado misiles tierra-aire y misiles hipersónicos.

“Corea del Norte se está convirtiendo literalmente en un destacado operador de fuerzas de misiles a gran escala”, dijo Panda. Señaló casos recientes en los que Corea del Norte disparó misiles en respuesta a ejercicios militares o conversaciones diplomáticas de EE. UU. y sus aliados regionales, y agregó: “Cualquier cosa que hagan EE. UU. y Corea del Sur, Corea del Norte puede demostrar proporcionalmente que tiene capacidades para mantener arriba también.”

Entre los misiles balísticos probados estaba el Hwasong-12, que recorrió más de 4.500 kilómetros (unas 2.800 millas) en octubre, sobrevolando Japón, la primera vez que Corea del Norte lo hacía en cinco años. Otro misil notable fue el Hwasong-14, con un alcance estimado de más de 10.000 kilómetros (más de 6.200 millas).

Para poner esas distancias en contexto, el territorio insular estadounidense de Guam está a solo 3380 kilómetros (2100 millas) de Corea del Norte.

Pero un arma en particular ha llamado la atención internacional: el Hwasong-17, el misil balístico intercontinental (ICBM) más poderoso de Corea del Norte hasta la fecha. En teoría, podría llegar al territorio continental de EE. UU., pero todavía hay muchas incógnitas sobre la capacidad del misil para lanzar una carga útil nuclear en el objetivo.

Corea del Norte afirmó haber lanzado con éxito el Hwasong-17 en marzo por primera vez. Sin embargo, los expertos de Corea del Sur y EE. UU. creen que la prueba puede haber sido en realidad un misil más antiguo y menos avanzado.

El Hwasong-17 se probó nuevamente en noviembre, según los medios estatales de Corea del Norte, y Kim advirtió después que el país tomaría medidas «más ofensivas» en respuesta a los «enemigos que buscan destruir la paz y la estabilidad en la Península de Corea y la región».

Desde principios de este año, los observadores estadounidenses e internacionales han estado advirtiendo que Corea del Norte parece estar preparándose para una prueba nuclear subterránea, que sería la primera desde 2017.

Las imágenes satelitales han mostrado nueva actividad en el sitio de pruebas nucleares de Corea del Norte, donde el país ha realizado previamente seis pruebas nucleares subterráneas. Afirmó que su prueba más reciente fue una bomba de hidrógeno, el arma más poderosa que Pyongyang haya probado jamás.

Esa prueba nuclear de 2017 tuvo un rendimiento estimado de 160 kilotones, una medida de cuánta energía libera la explosión.

A modo de comparación, los bombardeos atómicos estadounidenses de Hiroshima y Nagasaki, en Japón, produjeron solo 15 y 21 kilotones respectivamente. Estados Unidos y Rusia han realizado las pruebas más explosivas de la historia, arrojando más de 10.000 kilotones.

No está claro exactamente cuántas armas nucleares posee Corea del Norte. Los expertos de la Federación de Científicos Estadounidenses estiman que pudo haber ensamblado de 20 a 30 ojivas nucleares, pero su capacidad para detonarlas con precisión en el campo de batalla no está probada.

Aunque una vez hubo esperanzas de un avance diplomático en 2019 después de las reuniones históricas entre Kim y el entonces presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, se desvanecieron después de que ambos líderes se retiraron sin haber llegado a ningún acuerdo formal de desnuclearización.

Las relaciones entre Estados Unidos y Corea del Norte han caído en picada desde entonces, con Kim anunciando en 2021 un amplio plan de cinco años para modernizar el ejército del Norte, incluido el desarrollo de armas hipersónicas y un submarino de propulsión nuclear.

Este año es una extensión de esa visión, con Corea del Norte trabajando para desarrollar su propia disuasión nuclear estratégica, así como opciones nucleares en cualquier conflicto en la península de Corea.

Hay algunas posibles razones por las que este año ha sido tan activo. Algunos expertos dicen que Kim podría haberse sentido empoderado para actuar mientras Occidente estaba preocupado por la guerra en Ucrania. Panda, el experto nuclear, agregó que las tensiones tienden a estallar cuando Corea del Sur tiene un gobierno conservador, como ha sido el caso desde mayo.

La aceleración agresiva de Corea del Norte en las pruebas de armas ha provocado alarma en la región, empujando a sus vecinos expuestos, Japón y Corea del Sur, más cerca de los socios occidentales.

Estados Unidos, Corea del Sur y Japón realizaron una serie de ejercicios conjuntos y dispararon sus propios misiles en respuesta a las pruebas de Pyongyang. Estados Unidos intensificó su presencia en la región, redesplegando un portaaviones en aguas cercanas a la península y enviando aviones de combate furtivos de primera línea a Corea del Sur para entrenamiento. Mientras tanto, los países Quad, una agrupación de EE. UU., India, Japón y Australia, han profundizado la cooperación militar y sus líderes se reunirán en mayo.

Los gobiernos individuales también han tomado medidas drásticas, y Japón dijo que duplicará su gasto en defensa, la mayor acumulación militar de la nación pacifista desde la Segunda Guerra Mundial.

Pero los expertos han advertido que esta rápida militarización podría alimentar la inestabilidad en toda la región. Y no hay un final claro a la vista; Estados Unidos y Corea del Sur tienen planeados más ejercicios conjuntos para la primavera, lo que podría impulsar a Corea del Norte a continuar realizando pruebas “solo para mostrar su descontento”, dijo Klingner.

Agregó que las negociaciones son poco probables hasta que Kim haya desarrollado aún más sus armas, cuando “en su mente, regresaría a la mesa en una posición de fuerza”.

“Cada uno de los carriles de la carretera han ido mejorando sus capacidades, tanto nucleares como misilísticas”, dijo. “Es todo muy, muy preocupante”.