Skip to content
El día de apertura de la MLB es una razón para celebrar

Mi hija me envió un poema esta semana llamado “The Catch”, de Simon Armitage, el poeta laureado del Reino Unido. No he estudiado poesía en años, por lo que podría haber un significado o simbolismo más profundo aquí. Pero parecía lo suficientemente apropiado para el día de la inauguración:

Olvidar
el largo, ardiente
tarde. Está

este momento
cuando la pelota se desliza
fuera del borde

del murciélago; hacia arriba,
hacia atrás, cayendo
aparentemente

más allá de él
sin embargo, él alcanza
y lo recoge

fuera
de su bucle
me gusta

una manzana
de una rama,
el primero de la temporada.

Esta temporada de las Grandes Ligas de Béisbol también estuvo aparentemente más allá de nosotros. Durante 99 sombríos días, los dueños del club y los jugadores discutieron y amenazaron con quitárselo. Sin embargo, aquí está, de nuevo, nuestro símbolo anual de crecimiento y renovación y la promesa de días cálidos por delante. Para citar a otro inglés, Sir Paul McCartney: Está saliendo, como una flor.

El béisbol tiene defectos. Siempre lo ha hecho y siempre lo hará. En estos días, a menudo se trata de extremos: muchos ponches, jonrones y cambios de lanzamiento. Todos esos aspectos del juego, por sí solos, pueden ser apetitosos. Sin embargo, en el mejor de los casos, un partido de béisbol es una comida más equilibrada.

Los alarmistas han llegado a la conclusión de que esta falta de acción ha condenado al pobre viejo juego. Pero si estudias la historia del béisbol, encuentras que la gente siempre invoca razones para criticar el deporte. Cada generación se considera más rápida que la anterior, por lo que el béisbol, que te hace esperar la acción, es un blanco fácil.

“Para un juego que se supone tipifica a Estados Unidos y el espíritu estadounidense, el béisbol es bastante lento”, escribió Damon Runyon, en 1922. “Ciertamente es uno de los deportes más lentos. Una jugada real es lo suficientemente rápida. Los preliminares que conducen a ese juego se arrastran. Se tarda un promedio de dos horas en jugar un partido de béisbol”.

Un siglo después, lleva un poco más de tres horas. En cualquier caso, Runyon no tenía tanta prisa como para evitar el deporte: lo cubrió con tal distinción que estuvo entre los primeros escritores en ser honrado en el Salón de la Fama del Béisbol.

A la gente le gusta quejarse del béisbol. Es un pasatiempo en sí mismo, y lo entiendo. Ojalá los jugadores robaran más bases. Deseo que los equipos desarrollen lanzadores para trabajar profundamente en los juegos. Desearía que las tarjetas de béisbol fueran más baratas y que los juegos de la Serie Mundial comenzaran antes y que los parches publicitarios nunca se permitieran en los uniformes. (Vienen la próxima temporada).

Pero el béisbol está prosperando. En 1975, cuando Sports Illustrated publicó un artículo de portada sobre “The Baseball Boom”, más de la mitad de los equipos de las Grandes Ligas (14 de 24) tenían un promedio de menos de 14.500 aficionados por partido. En 2019, la última temporada en la que se permitieron multitudes a plena capacidad, solo uno de los 30 equipos, los Miami Marlins, no logró superar ese umbral.

La asistencia ha disminuido constantemente en las últimas temporadas; en 2019, se redujo en unos 2000 aficionados por partido con respecto a las cinco temporadas anteriores. Sin embargo, el béisbol aún atrajo a más de 68,5 millones de fanáticos en 2019, eclipsando los totales combinados de la NBA en la temporada 2018-19 (alrededor de 22 millones) y la NFL, con capacidad total, en 2021 (más de 18 millones).

El béisbol tiene muchas más fechas para vender, por supuesto, pero ese es el punto. Independientemente de lo que digan los aguafiestas, la liga es lo suficientemente popular como para sostener una multitud promedio de más de 28,000 (en 2019) en 81 juegos en casa de temporada regular para cada franquicia. Muchos millones disfrutan del compañerismo diario que sólo ofrece el béisbol.

“Creo que tanto para las personas en el clubhouse como para las personas que aman el juego, que lo siguen a diario, el béisbol está contigo todos los días”, dijo esta primavera Rocco Baldelli, el mánager de los Minnesota Twins. “Y no es solo parte de lo que haces, es realmente quién eres, de alguna manera. Me encanta ir al estadio todos los días y creo que a la gente le encanta encender la televisión y disfrutar de un partido de béisbol todos los días”.

Baldelli habló en el complejo de entrenamiento primaveral de los Mellizos en Fort Myers, Florida, donde el camerino de las ligas menores tiene una imagen gigante de Kirby Puckett escalando el muro para atrapar la Serie Mundial. En 1989, los Mellizos convirtieron a Puckett en el primer jugador de Grandes Ligas con un salario anual de $3 millones. Ahora, su nuevo campocorto, Carlos Correa, gana $35.1 millones por año, un récord para un jugador de cuadro.

Correa tiene una cláusula de exclusión voluntaria en su contrato de tres años y $105,3 millones, por lo que podría irse después de esta temporada. Pero el hecho de que obtuvo su trato de los Twins de mercado pequeño habla bien de la salud de la industria. Los Mellizos tuvieron problemas la temporada pasada y gastaron dinero para mejorar. Otros equipos que tuvieron récords perdedores en 2021, los Colorado Rockies, los Detroit Tigers y los Texas Rangers, también comprometieron contratos de nueve cifras con agentes libres: Kris Bryant para Colorado, Javier Báez para Detroit, Corey Seager y Marcus Semien para Texas.

Los Marineros, ansiosos por romper una sequía de postemporada de 21 años, atrajeron al ganador del premio Cy Young de la Liga Americana de 2021, Robbie Ray, a Seattle por cinco años y $115 millones. Tampa Bay, Cleveland y Pittsburgh han hecho contratos récord de franquicia con jugadores locales: los Rays con Wander Franco, los Guardianes con José Ramírez, los Piratas con Ke’Bryan Hayes. Incluso los Miami Marlins firmaron al Jugador Más Valioso de la Serie Mundial, Jorge Soler, lejos de sus rivales de división en Atlanta.

Así es como debe funcionar el mercado. Algunos equipos, como los Cincinnati Reds y los Oakland Athletics, han realizado varios intercambios para reducir costos. Los Orioles de Baltimore y los Diamondbacks de Arizona han hecho poco para mejorar sus listas de 110 derrotas. Pero casi todos los equipos pueden razonablemente esperar competir, ahora mismo.

Casi siempre hay una razón convincente para verlo: un gran prospecto que hace su debut, un veterano que regresa donde todo comenzó, un as que regresa de una lesión, y eso fue solo en el Kauffman Stadium el jueves, con Bobby Witt Jr. (el novato de Kansas City), Zack Greinke (ex espalda real de azul) y Shane Bieber (ganador del premio Cy Young para Cleveland en 2020).

Hay cambios esta temporada: el bateador designado en todos los juegos; listas de 28 hombres hasta el 1 de mayo; anuncios en el juego de revisiones de repetición por parte de los árbitros; un tercer equipo de playoffs comodín en cada liga; y la introducción de PitchCom, un dispositivo de comunicación portátil que permite a los receptores enviar señales encriptadas al lanzador y los fildeadores.

Algunas innovaciones, como bases más grandes, la prohibición de turnos y el sistema automatizado de golpe de bola (digamos simplemente árbitros robot, por diversión) aún no están aquí. Algunos se han eliminado, como los juegos de siete entradas durante las dobles carteleras, y algunos persisten, como el corredor automático en la segunda base para comenzar las entradas adicionales.

La visualización de televisión también está evolucionando, a medida que el béisbol sube a las plataformas de transmisión. Dos juegos cada viernes estarán disponibles solo en Apple TV+ (comenzando con el juego de los Mets contra los Nacionales y el enfrentamiento de los Astros con los Angelinos este viernes). Otro juego semanal, a partir del 8 de mayo, se transmitirá exclusivamente en Peacock, el servicio de transmisión de NBC, los domingos por la mañana, a veces a las 11:30 a. m., hora del Este.

TBS transmitirá un juego todos los martes por la noche, ESPN todos los domingos por la noche. Fox transmitirá su buffet habitual, incluidas transmisiones de temporada regular, el Juego de Estrellas, el Juego Field of Dreams y la Serie Mundial.

Esas redes no son tontas. Se sienten atraídos por el béisbol porque a la gente todavía le importa. El béisbol es fácil de amar, si lo dejas, tan fácil como atrapar una manzana de una rama al comienzo de una nueva temporada.