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El origen del brote de viruela del mono se vuelve más claro para los científicos

Cuando se identificaron los primeros casos de viruela del simio a principios de mayo, los funcionarios de salud europeos quedaron perplejos. No se sabía que el virus se propagara fácilmente entre las personas, y mucho menos infectara a docenas, y pronto a cientos, de hombres jóvenes.

Los orígenes del brote ahora son cada vez más claros. El análisis genético sugiere que aunque el virus de la viruela del simio se propaga rápidamente al aire libre, ha estado circulando silenciosamente entre las personas durante años.

Los funcionarios de salud ya identificaron dos versiones de la viruela del simio entre los pacientes estadounidenses, lo que sugiere al menos dos cadenas de transmisión separadas. Investigadores en varios países han encontrado casos sin una fuente conocida de infección, lo que indica una propagación comunitaria no detectada. Y un equipo de investigación argumentó el mes pasado que la viruela símica ya había cruzado el umbral de la transmisión sostenible de persona a persona.

La información genética disponible hasta el momento indicado que, en algún momento de los últimos años, el virus mejoró para propagarse entre las personas, dijo Trevor Bedford, biólogo evolutivo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle.

“Los patrones genómicos sugerirían que esto ocurrió alrededor de 2018”, dijo el Dr. Bedford.

Si el virus se ha adaptado para incluir a personas como huéspedes, los brotes de viruela símica podrían volverse más frecuentes y más difíciles de contener. Eso conlleva el riesgo de que la viruela del simio se propague de las personas infectadas a los animales, probablemente roedores, en países fuera de África, que ha luchado con ese problema durante décadas. El virus puede persistir en los animales infectados, provocando esporádicamente nuevas infecciones en las personas.

“También podemos transmitir esto a los animales que pueden propagar la enfermedad dentro de la vida silvestre y a los humanos”, dijo Sagan Friant, antropólogo de la Universidad Estatal de Pensilvania que ha estudiado las interacciones entre humanos y animales en Nigeria durante unos 15 años.

Cuanto más se tarde en contener el virus, mayores serán las probabilidades de que encuentre un nuevo hogar permanente en personas o animales, dijo Friant.

Hasta el miércoles, Estados Unidos había identificado 156 casos en 23 estados y el Distrito de Columbia. El número global ha superado los 3.400 casos confirmados y se están evaluando otros 3.500 casos, triplicando los números de hace dos semanas.

En África, ocho países habían informado más de 1500 casos sospechosos y 72 muertes hasta el 10 de junio, la mayoría de los cuales estaban en la República Democrática del Congo.

La viruela del mono es un gran virus de ADN de doble cadena, unas siete veces más grande que el coronavirus. Los virus basados ​​en ADN pueden corregir sus propios errores cuando replican su material genético. Pueden recolectar solo una o dos mutaciones por año en comparación con las 20 a 30 mutaciones de un virus de ARN como el coronavirus.

Pero el virus de la viruela símica parece haber acumulado una cantidad inesperadamente alta de mutaciones: casi 50 en comparación con una versión que circuló en 2018, según análisis preliminares.

De las 47 mutaciones identificadas en un análisis, 42 llevan la firma distintiva de una enzima llamada Apobec3. Esta enzima, descubierta por primera vez por investigadores que estudian el VIH, es el llamado factor de defensa del huésped, un arma del sistema inmunitario que los animales y las personas usan para desarmar virus como el de la viruela del mono.

La enzima esencialmente obliga a los virus a cometer errores cuando intentan replicarse, lo que hace que se autodestruyan. Los ratones portan solo una versión de esta enzima, mientras que los humanos tienen siete. La rápida acumulación de mutaciones, característica de la enzima desde 2018, sugiere que la viruela del simio puede haber cambiado a personas como huéspedes en ese momento, dijo el Dr. Bedford.

No está claro cómo las mutaciones podrían cambiar el virus. De las 48 mutaciones identificadas en Gran Bretaña, 21 pueden afectar la forma en que se propaga la enfermedad, su gravedad y su respuesta a un tratamiento llamado tecovirimat, según la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido.

Pero debido a que las mutaciones introducidas por la enzima Apobec3 están destinadas a dañar el virus, su cantidad por sí sola no es preocupante, dijo Michael Malim, virólogo del King’s College London que descubrió Apobec3 en 2002. El efecto de las mutaciones es «más probable que sea debilitante». ,» él dijo. Comparar la versión actual del virus con muestras de los últimos años podría ayudar a comprender cómo ha evolucionado, pero esa información es escasa. Nigeria no tuvo la capacidad de secuenciar material genético hasta 2017.

Desde entonces, los científicos han estado analizando las secuencias de unos 50 casos de viruela del mono, según el Dr. Ifedayo Adetifa, director del Centro para el Control de Enfermedades de Nigeria. Pero sin el equipo especializado o la experiencia necesaria para un análisis rápido, los científicos aún no han completado su trabajo, dijo.

Aunque los investigadores han recibido varias solicitudes de datos desde fuera de Nigeria, el Dr. Adetifa dijo que esperarían a publicar su trabajo para evitar que los equipos con más recursos los superen y se lleven el crédito.

“Estoy a favor de compartir datos abiertos y todo eso”, dijo. “La pregunta es, ¿quién se beneficia?”

Algunos expertos han advertido durante años que la erradicación de la viruela en 1980 dejó al mundo vulnerable a la familia más amplia de poxvirus y aumentó las probabilidades de que la viruela del simio se convierta en un patógeno humano exitoso.

En África occidental, la incidencia de la viruela del simio se ha multiplicado por lo menos veinte veces desde 1986. En general, en los países africanos, dijo el Dr. Adetifa, «sospechamos que no se notifican algunos debido a que ha habido una conciencia relativamente baja y tal vez un riesgo percibido bajo de la viruela del simio». Nigeria está intensificando su vigilancia de la viruela del simio, y el número de casos puede aumentar a medida que más personas se den cuenta del virus, agregó.

Aunque la viruela símica tiene una erupción distintiva que aparece en las palmas de las manos y las plantas de los pies, con frecuencia se la confunde con la varicela. Muchos hombres en el brote actual tienen lesiones en los genitales, pero pueden confundirse con infecciones de transmisión sexual como sífilis, gonorrea y clamidia.

Investigadores en Italia y Alemania informaron haber encontrado ADN de viruela del simio en el semen, pero no está claro si el virus se propaga de esa manera o simplemente está presente en el semen y las secreciones vaginales.

La propagación entre hombres jóvenes con úlceras genitales se observó al menos una vez antes. En 2017, Nigeria registró 228 casos sospechosos de viruela del simio y confirmó 60. El virus se propagó principalmente entre hombres jóvenes que tenían úlceras genitales.

La experiencia de Gran Bretaña indica lo complicado que puede ser rastrear contactos de un virus que puede transmitirse sexualmente, especialmente en los casos en que las personas infectadas han tenido múltiples parejas anónimas. En un análisis inicial de un subconjunto de casos, los funcionarios dijeron que pudieron obtener los nombres de menos de un tercio de los 78 contactos sexuales informados.

Muchos casos en África se remontan al contacto con animales salvajes o al uso de productos animales para prácticas medicinales o culturales.

A medida que la deforestación y la urbanización empujan a las personas y los animales a espacios más reducidos, es posible que más virus salten a los huéspedes humanos. Es más probable que la viruela del mono salte de los roedores a las personas. Hay unas 2000 especies de roedores en todo el mundo, que componen el 40 por ciento de todas las especies de mamíferos. La ardilla de cuerda africana es un candidato principal como el reservorio principal de la viruela del simio, pero hay otros contendientes, incluidos los ratones rayados y los lirones, las ratas gigantes, las ratas de nariz oxidada y los puercoespines de cola de cepillo.

En un brote de 2003 en los Estados Unidos, un envío de ratas gambianas importadas de África transmitió la viruela del mono a los perros de las praderas, que luego infectaron a 71 estadounidenses. Pero los funcionarios no encontraron signos del virus en animales en los Estados Unidos una vez que terminó la serie de casos.

No hay garantía de que la suerte aguante esta vez. “Estos efectos indirectos de otras especies, y lo que eso significa y cuál es la trayectoria, es muy impredecible”, dijo el Dr. Malim. “Y está ocurriendo cada vez más”.



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