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El rugby de Nueva Zelanda se enfrenta a una revolución de género

WELLINGTON, Nueva Zelanda — Les Elder jugó su primer partido de rugby cuando tenía 8 años. El equipo masculino de la ciudad rural de Nueva Zelanda donde vivía, Taumarunui, era un jugador bajo y Elder acababa de salir de la cancha de netball. Mientras tocaba, algo hizo clic. “Me encantó la fisicalidad y el desafío del juego”, dijo.

Durante años, robó momentos en el campo hasta que, a los 14 años, decidió unirse al equipo de su escuela. Pero la escuela nunca había tenido una niña jugando. Antes de los juegos, mientras sus compañeros llenaban los vestuarios, ella se vistió, con ropa de segunda mano, detrás de los árboles cercanos o en el auto de sus padres. Después de unos años, su entrenador la llamó a un lado para decirle que no la invitarían para la próxima temporada.

Le dijeron que la escuela no sabía cómo se llevarían a cabo los campos de entrenamiento nocturnos si Elder iba a estar allí. En lugar de buscar una solución, era más fácil dejarla fuera. La decepción la disuadió del rugby durante años.

“Los maestros y entrenadores no sabían cómo manejar eso porque era nuevo para ellos”, dijo Elder, quien volvió al deporte cuando era adulta y ahora es la capitana de Black Ferns de Nueva Zelanda, la unión mundial de rugby femenino. campeones “Ninguna chica debería tener que pasar por eso”.

Durante décadas, el rugby ha ocupado una posición casi religiosa en Nueva Zelanda. Eso es particularmente cierto para los hombres, que son criados para jugar, mirar y obsesionarse con el juego. Según Alice Soper, una destacada analista y jugadora de rugby, “el rugby ocupa un lugar central en la identidad masculina de Nueva Zelanda”.

Pero se está gestando una revolución de género. Durante años, la cantidad de hombres neozelandeses que juegan rugby ha ido disminuyendo, y las mujeres los reemplazan rápidamente. Ahora, uno de cada cinco jugadores de rugby en el país son mujeres. En 2022, por primera vez, habrá un torneo doméstico profesional de rugby femenino de quince. En octubre, el país será sede de la Copa del Mundo femenina.

Sin embargo, aunque el rugby femenino disfruta de una prominencia sin precedentes, los viejos estereotipos del rugby han resultado difíciles de eliminar. En el Día Internacional de la Mujer, los All Blacks, el famoso equipo de rugby masculino de Nueva Zelanda, ocuparon los titulares cuando tuitearon que estaban: “Siempre agradecidos con las mujeres en nuestras vidas que nos permiten jugar el juego que amamos. Socios, madres, hijas, médicos, fisios, árbitros, administradores y aficionados”. Una omisión notable: cualquier mención del campeón mundial defensor Black Ferns.

Para muchos, fue un recordatorio de la persistencia de los estereotipos y los desafíos estructurales que han obstaculizado el fútbol femenino. “No se trata solo de racismo y sexismo a la antigua”, dijo Soper. “Los hombres han construido el rugby en su identidad central. ¿Qué significa que las mujeres estén ocupando ese espacio?”. El equipo luego se disculpó, pero el daño ya estaba hecho.

Las barreras para las mujeres que quieren jugar al rugby comienzan con lo básico.

“Usarás ropa de hombre, porque hay muy pocos proveedores que realmente hagan ropa para mujer”, dijo Soper. En los clubes de todo el país, agregó, “los vestuarios todavía están llenos de urinarios, los tableros de honor todavía están llenos de nombres de tipos.

“Todos esos dicen, ‘Este no es tu espacio’. Sin mencionar que algunos de los muchachos en el bar también están felices de decirte eso”.

Esos desafíos persisten en los niveles más altos del deporte. En 2018, Sports New Zealand, la entidad gubernamental que supervisa el sistema deportivo del país, exigió que las juntas directivas de todos los organismos deportivos representativos estuvieran compuestas por al menos un 40 % de mujeres. El único organismo importante que no logró ese objetivo es el rugby de Nueva Zelanda, que tiene solo dos mujeres en su junta de nueve miembros.

Los defensores de la igualdad dicen que esto ha permitido que New Zealand Rugby adopte una actitud desdeñosa hacia el juego femenino. “El rugby todavía está dirigido por tipos blancos mayores, cuando este juego lo juegan mujeres, maoríes, pasifikas”, dijo Soper. “No estamos representados en los asientos del poder”. Las mujeres, como resultado, obtienen menos inversión, menos recursos y mucha menos cobertura de los medios de comunicación.

Preocupantemente para un país que se enorgullece de su reputación como líder del rugby, esa negligencia ha socavado el dominio de Nueva Zelanda en las competencias internacionales.

Durante décadas, los Black Ferns mantuvieron un porcentaje de victorias en partidos de prueba internacionales de casi el 90 por ciento. El equipo ha ganado cinco de las últimas seis Copas del Mundo. Pero la ausencia hasta hace poco de una liga femenina profesional de alta calidad en Nueva Zelanda impidió que las jugadoras de las Black Ferns se entrenaran y probaran con tanta regularidad como sus rivales en el extranjero, que están emergiendo rápidamente como retadoras creíbles.

“Vimos eso el año pasado”, dijo Farah Palmer, ex capitana de los Black Ferns que ahora se desempeña como vicepresidenta de Rugby de Nueva Zelanda, “con los Black Ferns luchando contra los equipos del hemisferio norte que tienen muchas más oportunidades de jugar contra sus vecinos cercanos. ”

La falta de inversión también ha generado temores de que Nueva Zelanda esté perdiendo jugadores talentosos que no pueden tomar una licencia no remunerada significativa mientras intentan ingresar a la competencia de primer nivel. “La gente generalmente no recibe pago hasta que entra en los Black Ferns”, dijo Soper. “Como atleta, ¿cómo tomas ese riesgo, pones tu vida en espera y apuestas por ti mismo antes de que tu país te respalde?”

Las cosas han comenzado a cambiar. New Zealand Rugby está dedicando significativamente más dinero al rugby femenino que antes. Y este año, presentó Aupiki: un torneo profesional para cuatro equipos regionales que ha aumentado significativamente la cantidad de mujeres pagadas por jugar rugby y los juegos que pueden jugar.

Pero debido a los desafíos relacionados con la pandemia de coronavirus y el temor de que no haya suficientes jugadores de la calidad suficiente para sostener un torneo completo, Aupiki tendrá solo tres rondas y una final que enfrentará a los dos mejores equipos. La competencia masculina equivalente tiene más de 90 partidos.

Y aunque a más mujeres se les paga por jugar, a muchos de sus entrenadores y personal de apoyo no se les paga. “Es increíble que nuestros atletas de primer nivel reciban un pago profesional en este momento”, dijo Elder, “pero a menos que tengan una estructura significativa y personas que cuenten con los recursos para apoyarlos, todavía hay más trabajo por hacer”.

Sin embargo, hasta que se aborden los problemas de salario y oportunidad, la responsabilidad de defender el juego recae en las mujeres.

“Hablas con la mayoría de las jugadoras de rugby y entienden que su trabajo no es solo jugar el juego, sino promover el juego, entrenar el juego, ser una persona de tiempo completo para promocionar el juego”, dijo Soper. “Sería muy fácil si todo lo que tuvieras que hacer fuera disfrutar del rugby para jugar al rugby”.