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En Frozen Four, Michigan tiene como objetivo compensar un año perdido

ANN ARBOR, Michigan — Mel Pearson, entrenador de hockey masculino de la Universidad de Michigan, hizo un gesto con la mano hacia una pequeña caja en su oficina. Su voz temblaba mientras describía las esperanzas de sus jugadores de ganar el próximo Frozen Four, el principal evento de hockey universitario.

“Lo quiero tanto para los jugadores”, dijo Pearson. “Han pasado por mucho y son unos niños geniales”.

Pearson estaba tratando de explicar que ya se había labrado tantos recuerdos, pero su voz se apagó y se echó a llorar. Se puso de pie, agarró un pañuelo de papel de su escritorio, se disculpó, sacudió la cabeza y se rió. Cuando se le preguntó qué había estado señalando, Pearson abrió una pequeña caja de madera llena de una docena de anillos, todos incrustados con la firma Michigan M. Entre ellos, dos que conmemoraban a los equipos campeones nacionales en 1996 y 1998, cuando Pearson era asistente de su mentor. , Red Berenson.

Al igual que Pearson, el hockey de Michigan ha disfrutado de su parte de gloria. Ha estado en más Frozen Fours (26) y ganó más campeonatos de hockey (nueve) que cualquier otra universidad. Pero seis de esos títulos se ganaron antes de 1960, y ninguno ha llegado en casi un cuarto de siglo.

El grupo actual de Wolverines, un llamativo conjunto de talentos de alto nivel nunca antes visto en una lista universitaria, con una historia de fondo de decepción y sacrificio, aún no se ha unido al panteón.

Mientras Michigan ingresa a los Frozen Four contra la Universidad de Denver en su semifinal nacional el jueves en Boston, la presión está sobre los Wolverines y su glamorosa lista. Minnesota y Minnesota State se enfrentan en la otra semifinal, pero ninguno de los otros tres equipos, de hecho, ningún equipo en la historia del hockey universitario, presenta una alineación como la que reclutó Pearson.

Michigan cuenta con siete selecciones de primera ronda de la NHL, incluidas cuatro selecciones de los cinco primeros de 2021 sin precedentes. Son más selecciones de los cinco primeros que los Tampa Bay Lightning en su lista, y Lightning ganó las dos últimas Copas Stanley.

“Probablemente nunca vuelva a suceder”, dijo el estudiante de primer año. lucas hughes, la selección número 4 de los Devils. “Y todos sabemos que nunca volveremos a jugar juntos, y solo tenemos una oportunidad en esto. No quiero decir que haya presión, pero sí muchas ganas. Y tal vez un poco de presión también”.

Esa noche de julio, minutos antes de que los Devils eligieran a Hughes, Owen Power, un defensa de Ontario, se convirtió en la primera selección general número uno de Michigan cuando Buffalo lo seleccionó.

Matty Beniers, un habilidoso creador de juego de Massachusetts, fue tomado como el No. 2 por el Seattle Kraken. Hughes, cuyo hermano Jack fue elegido No. 1 general por los Devils en 2019 y lidera al equipo en goles esta temporada, fue recogido a continuación en el No. 4, y los Columbus Blue Jackets tomaron al centro Kent Johnson en el No. 5. Incluso Alabama el fútbol americano nunca tuvo un top cinco como ese (estuvo cerca, con tres seleccionados entre los cinco primeros en el draft de la NFL de 1948).

Al ver los procedimientos en casa, Pearson tragó saliva. En menos de una hora, prácticamente todo su juego de poder fue engullido.

“Sucedió tan rápido”, dijo Pearson. “Estaban entrevistando a Matty y luego bang, ahí va Luke Hughes fuera del tablero y luego bang, ahí va Kent”.

Más adelante en la primera ronda, los Florida Panthers eligieron a Mackie Samoskevich con la selección número 24. Esos cinco se unieron a Johnny Beecher y Brendan Brisson, quienes fueron elegidos en las primeras rondas en 2019 y 2020, para darle a Michigan siete sorprendentes primeras rondas.

En el hockey universitario, los jugadores pueden permanecer en la escuela después de ser reclutados y los equipos de la NHL conservan sus derechos. Las siete selecciones, más seis reclutas más de la ronda inferior, optaron por regresar a Ann Arbor para tener una última oportunidad de jugar juntos y una última oportunidad de un campeonato nacional.

“No es fácil rechazar un contrato de la NHL cuando te seleccionan primero, segundo, quinto”, dijo Nick Blankenburg, el capitán senior de los Wolverines. “Muchos elogios y respeto por el regreso de esos muchachos”.

Como una gran universidad centrada en los deportes en una conferencia Power Five, Michigan tiene muchas ventajas incorporadas sobre las escuelas más pequeñas, que incluyen lujosas instalaciones, poder financiero y, para los jugadores, un historial de desarrollo de jugadores en talentos comercialmente viables. Quinn Hughes, el hermano mayor de Luke y Jack, jugó dos años para Michigan y fue la séptima selección general de los Vancouver Canucks en 2018.

Los ex jugadores de Michigan están repartidos por la NHL, tanto en el hielo como en la cabina de transmisión. Billy Jaffe, el analista de los Boston Bruins para NESN, jugó en Michigan en 1988, el año en que Pearson comenzó como asistente. Dijo que era inusual que las selecciones altas del draft pasaran más de un año en el nivel universitario.

“El hecho de que todos regresen dice algo sobre el programa”, dijo Jaffe, “y también tal vez algo sobre lo que sucedió el año pasado con Covid”.

La historia del origen de esta temporada comienza hace un año en Fargo, Dakota del Norte, cuando los Wolverines se preparaban para enfrentarse a Minnesota-Duluth en la primera ronda del torneo de la NCAA. Es parte de lo que emocionó tanto a Pearson. Cuando los jugadores se despertaron de sus siestas previas al juego, vieron un mensaje de texto de Pearson indicándoles que se reunieran de inmediato en la sala de reuniones de un hotel. Solo faltaban tres horas para que cayera el disco.

“Una vez que vimos la cara de nuestro entrenador, supimos lo que estaba pasando”, dijo Blankenburg.

Dos jugadores habían dado positivo por coronavirus y la NCAA descalificó a los Wolverines. En lugar de jugar esa noche, el grupo sombrío fue a la arena y empacó su equipo y regresó al hotel para esperar su avión de regreso. Aquellos que pudieron soportarlo vieron a Bemidji State vencer a Wisconsin en la televisión.

“Fue devastador”, recordó Beniers. “Una cosa es cuando pierdes y otra cuando ni siquiera tienes la oportunidad de jugar”.

Al igual que los otros reclutas principales, Beniers dijo que ya se inclinaba por regresar a Michigan para su segundo año porque disfrutó mucho su primer año, y el vacío que sintió después de ese final inconcluso en 2021 hizo que la decisión fuera mucho más fácil. Durante las reuniones previas al draft con los equipos de la NHL, incluido el Kraken, Beniers les dijo a los ejecutivos que si esperaban que se uniera a sus clubes de inmediato, tendrían que pelear con su madre por eso.

Christine Maglione Beniers, una abogada del área de Boston, que también actuó en «A Chorus Line» en Broadway, quería que su hijo tuviera la experiencia universitaria completa. Pero los pocos juegos que jugó Michigan se organizaron en arenas vacías, las clases fueron en línea y la vida social en el campus estaba restringida.

Siempre habrá tiempo para patinar contra luchadores de la NHL de 33 años como Pat Maroon y Milan Lucic.

“No sé cuál es la gran prisa por llegar al siguiente nivel cuando ni siquiera has experimentado completamente este”, dijo Maglione Beniers en una entrevista telefónica. “Al final, fue su decisión. Pero es la última oportunidad que tienes de estar cerca y jugar con niños de tu edad”.

Pero Michigan, con 31 victorias, nueve derrotas y un empate, está lejos de ser perfecto. Perdió sus cuatro partidos de temporada regular contra Notre Dame antes de vencer a los irlandeses en el torneo de la conferencia, y casi deja escapar una ventaja de 4-0 en el tercer período de su victoria en la segunda ronda del torneo de la NCAA contra Quinnipiac. Pero los Wolverines aguantaron para llegar al 26º Frozen Four del programa, y ​​esta vez con un equipo repleto de talento de la NHL.

“El año pasado terminó con una gran decepción”, dijo Power. “Todos queríamos volver y hacer algo realmente grande”.

Power, un defensa tranquilo de 6 pies 5 pulgadas, probablemente jugará para los Sabres en Buffalo, a unos 90 minutos en automóvil desde su casa en el suburbio de Mississauga en Toronto. Regresar a Michigan le dio una última oportunidad de jugar en una pista de 100 años de antigüedad con la banda tocando la canción de lucha, de vivir en comunidad con sus compañeros de equipo y de compartir un sueño con aquellos cuyo primer deseo era simplemente recibir una oferta de un Universidad.

“Es especial ser parte de esto”, dijo Blankenburg. «Miraré hacia atrás en 20 años, cuando tenga una familia, y solo para poder decir que jugué con estos muchachos, y las cosas por las que pasamos, lo apreciaré para siempre».