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En Wimbledon, los hombres estadounidenses organizan una fiesta del 4 de julio

WIMBLEDON, Inglaterra — Justo a tiempo para el fin de semana del 4 de julio, los estadounidenses organizan una fiesta en suelo británico.

Al caer la noche del jueves en el All England Club, ocho hombres estadounidenses se clasificaron para la tercera ronda del prestigioso torneo de Wimbledon, lo que representa el 25 por ciento de los 32 lugares finales. Esa es la mayor cantidad de hombres estadounidenses en la tercera ronda en el evento desde 1995, cuando nueve calificaron en el apogeo de Sampras-Agassi-Courier-Chang. También es la mayor cantidad en cualquier torneo de Grand Slam desde el US Open en 1996.

Casi en todas partes uno miró el miércoles y el jueves, un hombre estadounidense estaba golpeando, cortando o golpeando su camino hacia los últimos 32, y uno más asegurará su lugar el viernes. Aparentemente, el sol se ha puesto en la era en la que todos los jugadores estadounidenses masculinos tenían un gran servicio y un golpe de derecha y no mucho más.

Algunos eran rostros familiares, como John Isner, que se abrió paso a golpes contra el favorito local, Andy Murray. Pero varios formaron parte de la próxima ola de yanquis en ascenso a mediados de los 20: la camarilla de Taylor Fritz, Tommy Paul y Francis Tiafoe que se unieron por primera vez cuando eran adolescentes en un centro nacional de entrenamiento en Florida. Y luego hubo un par de la ola después de eso (Jenson Brooksby y Brandon Nakashima) que todavía están a un par de años de necesitar un afeitado diario. Dos estadounidenses, Maxime Cressy y Jack Sock, uno nuevo en la escena y el otro veterano, se batían a duelo por el último lugar disponible hasta que la lluvia interrumpió su partido en la cancha No. 3 el jueves.

“Ha sido una progresión muy, muy larga”, dijo Martin Blackman, ex profesional y gerente general de desarrollo de jugadores de la Asociación de Tenis de los Estados Unidos.

Ahora, antes de que alguien en los Estados Unidos se apresure a ir a la licorería para comprar Pimm’s en hielo para la celebración del campeonato, vale la pena señalar que nadie espera que ninguno de estos jugadores gane el título individual masculino, al menos no este año. El tenis masculino estadounidense es profundo pero ligero en la parte superior.

EE. UU. tiene ahora ocho hombres entre los 50 primeros y 13 entre los 100 primeros, más que cualquier otro país. Podría decirse que el más prometedor de todos, Sebastian Korda, hijo del ex No. 2 del mundo Petr Korda, tuvo que retirarse de Wimbledon hace 10 días con dolor en las piernas.

No me dio nada que pescar”, dijo Denis Shapovalov de Canadá sobre Nakashima, quien lo venció en cuatro sets el jueves.

A pesar de la estampida de esta semana, no hay estadounidenses entre los 10 primeros y solo dos entre los 20 primeros: Fritz y Reilly Opelka. Rusia y España tienen cada uno dos jugadores en el top 10. España, el mejor país tenista de la última década, tiene cuatro jugadores en el top 20.

Pero para un país cuya reserva de talento masculino se ha visto bastante escasa durante mucho tiempo y no tiene un campeón del torneo de Grand Slam desde que Andy Roddick ganó el US Open en 2003, la profundidad representa un progreso significativo. También sirve como una especie de herramienta de motivación. Ha surgido una competencia amistosa entre los estadounidenses de veintitantos años, liderados por Fritz, y los que acaban de alcanzar la edad legal para beber en los Estados Unidos, o aún no la tienen, para ser los primeros en jugar en el rondas finales de un torneo de Grand Slam.

“Son geniales para nosotros”, dijo Paul, de 25 años, sobre Brooksby, Korda, ambos de 21, y Nakashima, de 20. “Nos empujan”.

“Para que el tenis crezca, vamos a necesitar algunos ganadores del lado de los hombres”, agregó.

La USTA también lo sabe. Durante años, ha estado tratando de perfeccionar un sistema para ayudar a desarrollar jugadores que funcionen en un vasto país con más de 330 millones de habitantes y mucha competencia de deportes más populares que son más baratos para los buenos atletas jóvenes.

En Europa, especialmente en Europa del Este, los jóvenes adolescentes prometedores a menudo se van de casa a las academias. El apoyo académico y psicológico puede ser escaso. Persiste un entorno de «Señor de las moscas», de sumergirse o nadar. A pesar de su éxito allí en la producción de algunos talentos y campeones formidables, incluido Novak Djokovic, ese modelo nunca iba a funcionar con los padres estadounidenses.

En cambio, durante la última década, la organización ha tratado de crear una granja de truchas en lugar de encontrar un unicornio. Desarrolló un programa de tres niveles de campamentos locales, regionales y nacionales que reúnen a los mejores talentos durante todo el año, pero también permiten que los niños se queden en casa el mayor tiempo posible y trabajen con sus propios entrenadores. El pasaje aéreo a los campamentos no está incluido, pero casi todo lo demás sí lo está, incluso algo de dinero para que los entrenadores privados asistan a veces para que no se sientan excluidos del proceso a medida que un jugador joven crece y mejora.

No existe un enfoque único para todos. Durante los años cruciales de desarrollo entre los 15 y los 22 años, algunos jugadores eligen trabajar con entrenadores y entrenadores de la USTA en sus centros de entrenamiento en Orlando, Florida, o Carson, California, en las afueras de Los Ángeles. Fritz fue parte del programa de la USTA durante seis años, Paul durante cinco, Opelka durante cuatro y Tiafoe durante tres, dijo Blackman.

Otros, como Korda, Nakashima y Brooksby, eligen permanecer en gran medida fuera del sistema, pero aún pueden calificar para recibir apoyo financiero y asistir al campamento ocasional o presentarse en el centro de entrenamiento para la competencia.

Blackman tampoco quiere que la organización predique cierto estilo de juego. El juego de servicio y volea de Cressy es tan valioso como la delicadeza de Brooksby, el poder de servicio y golpe de derecha de Tiafoe y el enfoque en toda la cancha de Nakashima.

En uno de esos campamentos, una reunión nacional en Boca Raton, Florida, hace una década, Fritz, Paul y Tiafoe se unieron por primera vez.

“Era realmente aburrido en esos dormitorios, no había nada que hacer, así que no teníamos muchas opciones”, dijo Fritz recientemente.

Fritz, con sus pies grandes y su mata de pelo, y el juego menos avanzado del grupo, rápidamente se convirtió en el saco de boxeo del grupo, golpes amistosos, por supuesto.

“Un tipo grande y tonto como ese, sabes que terminaría siendo el objetivo”, dijo Tiafoe.

Paul dijo que Fritz se lo tomó bien. Fritz también vio que los miembros de su nueva camarilla eran mejores en el tenis que él, y comenzó a trabajar más duro para ponerse al día. En unos pocos años, había seguido adelante. Ahora es el hombre estadounidense mejor clasificado en el No. 14 y el único del conjunto más joven que ha ganado un torneo Masters 1000, el nivel justo por debajo de los Grand Slams, emergiendo en Indian Wells, California, a principios de este año.

Siguen siendo amigos cercanos y genuinamente comprometidos con el éxito del otro, lo que ayuda durante una larga temporada llena de viajes. Paul ha estado en la carretera durante casi 10 semanas.

“Estoy tan nostálgico que quiero vomitar”, dijo el jueves.

Los mensajes de texto y las cenas grupales, a veces elegantes, a veces hamburguesas y pizzas y largas sesiones de toros ayudan. Tiafoe llegó a la final en un torneo en Portugal a principios de este año. Cuando salía de la cancha después de cada victoria, encontraba notas de felicitación en su teléfono de la pandilla.

Todavía queda por delante una tarea grande y extremadamente difícil para la próxima generación y la que está justo detrás de ellos: entrar en el top 10 y convertirse en elementos fijos en los últimos partidos de los torneos más importantes, la forma en que las mujeres estadounidenses, lideradas por las hermanas Williams, lo han hecho. durante años.

Se está acercando.

“Espero que nos vaya bien en todos estos torneos ahora”, dijo Paul. “Se trata de ganar un partido más y profundizar una ronda más”.

Paul nunca ha llegado a la segunda semana de un Grand Slam. El viernes, en el primer día de una tercera ronda con mucha compañía estadounidense, tendrá otra oportunidad.