Skip to content
Erriyon Knighton pronto podría ser más rápido de lo que nunca fue Usain Bolt

TAMPA, Fla. — Cuando Erriyon Knighton, unos meses después de cumplir 18 años, se convirtió el 30 de abril en el cuarto corredor de 200 metros más rápido de la historia, su compañero velocista Michael Cherry tuiteó asombrado: “Ese chico aprendió álgebra el lunes”.

Knighton aún estaba a semanas de graduarse de la escuela secundaria cuando corrió media vuelta alrededor de la pista en 19.49 segundos, bajando su propio récord mundial juvenil que alguna vez tuvo Usain Bolt, en el LSU Invitational en Baton Rouge, Luisiana.

Knighton se había convertido en profesional en enero de 2021, días antes de cumplir 17 años. Meses después, terminó cuarto en los 200 metros en los Juegos Olímpicos de Tokio, por lo que su victoria en esta competencia discreta no fue inesperada. Fue sorprendente lo rápido que Knighton cruzó la línea de meta a una edad tan temprana.

Entra como favorito en los campeonatos de atletismo de Estados Unidos de este fin de semana en Eugene, Oregon, y se espera que clasifique para los campeonatos mundiales que se llevarán a cabo allí en julio, cuando cree que puede ganar.

Incapaz de ver el marcador inmediatamente en Louisiana State, Knighton reaccionó con poca emoción a su victoria. Sabía que había corrido rápido, pero aún no sabía que su resultado solo fue superado por tres de los mejores velocistas de todos los tiempos: Bolt de Jamaica, el tres veces campeón olímpico de 200 metros que tiene el récord mundial senior de 19,19. segundos; Yohan Blake de Jamaica, medallista de plata olímpico de 2012 con una marca personal de 19,26; y Michael Johnson de los Estados Unidos, quien ganó en los Juegos Olímpicos de 1996 con 19,32.

Las mejoras en las carreras de velocidad ocurren con mayor frecuencia en centésimas de segundo, en rodajas tan finas como un carpaccio. Pero Knighton se afeitó más de tres décimas de segundo de su anterior mejor marca de 19,84. Bien podría haber sido un minuto en el mundo del atletismo de élite, especialmente dado que era su primera carrera de 200 metros de la temporada. Las expectativas ese día eran tan tenues como el viento de cola.

Knighton expresó su sorpresa y dijo que no creía que lograría ese tiempo hasta los 20 o 21 años. Cuando su entrenador, Mike Holloway, le dijo que había corrido 19.49, respondió: «No, no lo hice».

¿Por qué iba a pensar lo contrario? Ningún adolescente había corrido nunca tan rápido. Ni Bolt, ni nadie.

Mientras Knighton desplegaba su marco de 6 pies 3 pulgadas desde los bloques de salida, a veces arrastraba su pie izquierdo o trasero en la pista. Pero se escapó limpiamente en la reunión de LSU. Antes de que saliera de la curva, la carrera efectivamente había terminado.

La pista pareció inclinarse, como si estuviera inclinada, cuando Knighton salió disparado de la curva, y parecía estar corriendo cuesta abajo, aterrizando como lo hacen los velocistas de élite justo detrás de las puntas de sus pies, sus talones aparentemente nunca tocaron el suelo. Con la cabeza perfectamente inmóvil, los brazos bombeando pero relajados, con una ligera brisa a su espalda, Knighton se alejaba del campo con cada paso largo.

La ventaja de ser alto, con piernas largas, permitió a Knighton dar menos zancadas que los velocistas más cortos, lo que retrasó su fatiga al final de la carrera y le permitió mantener una mayor velocidad hacia la línea de meta. Su entrenador se maravilló de la delicadeza y la elasticidad del paso de Knighton. Es decir, cuán hábilmente absorbió la energía del aterrizaje con una fuerza máxima de aproximadamente cinco veces su peso corporal y lanzó rápidamente su cuerpo y sus pies hacia atrás en el aire.

La medida básica de la velocidad es la longitud de la zancada multiplicada por la frecuencia de la zancada. Los velocistas de élite generalmente golpean la pista y despegan de nuevo en unas nueve centésimas de segundo.

“Es casi como si fuera un saltador”, dijo Holloway, quien es el entrenador en jefe de la Universidad de Florida y también fue entrenador en jefe del equipo de atletismo de los Estados Unidos en los Juegos Olímpicos de Tokio.

En los Juegos de Tokio, Knighton, a los 17 años, fue el atleta olímpico estadounidense más joven desde el renombrado corredor de millas Jim Ryun en 1964. Según NBC, se convirtió en el atleta de pista masculino más joven en llegar a la final de una carrera olímpica individual en 125 años. Si Knighton se mantiene saludable y califica para los campeonatos mundiales en julio, muchos esperarán que gane una medalla y posiblemente termine en lo más alto del podio. Cuando comiencen los Juegos Olímpicos de París 2024, tendrá 20 años.

La gente suele preguntarle si quiere ser el próximo Usain Bolt. La comparación es un honor, dijo Knighton, pero no, él no quiere ser el próximo Bolt. Quiere ser la mejor versión de sí mismo.

“No crecí con su nombre; Crecí con mi nombre”, dijo Knighton recientemente durante un almuerzo tranquilo con su otro entrenador, Jonathan Terry, quien opera un club de atletismo en Tampa llamado My Brother’s Keeper. La conversación serpenteó desde el atletismo hasta los autos rápidos y los desafíos de atrapar bagres.

A los 18 años, Knighton aún no ha mirado de cerca bajo el capó de su motor interno como lo ha hecho bajo el capó del Dodge Hellcat de $80,000 que le gustaría comprar. Deja la biomecánica a sus entrenadores. Tiene pensamientos más elevados. A veces, durante el entrenamiento, Knighton mira a lo lejos, soñando despierto. Terry tiene que decir su nombre para romper el ensueño.

“Probablemente estoy pensando en romper el récord mundial”, dijo Knighton.

Knighton es seguro de sí mismo, diligente e intrépido, insensible a la fama, dijeron sus entrenadores. Pero la expectativa internacional es un peso pesado para poner sobre los estrechos hombros de un velocista adolescente, sin importar cuán precoz sea. Entonces, el campamento de Knighton está tratando de hacerlo más rápido, de hecho, ralentizándolo.

Lo han disuadido del Hellcat, con sus primas de seguro exorbitantes. Su entrenamiento es de bajo volumen. Ha hecho relativamente poco levantamiento de pesas para completar su marco de 164 libras. Ha corrido solo cuatro carreras esta temporada. Como medida de precaución, se retiró de una competencia en Nueva York a principios de junio después de sentir una leve punzada en la parte baja de la espalda durante el entrenamiento.

No fue grave, dijo Knighton. Simplemente no quería que se volviera serio.

“Si queremos tener longevidad en el deporte, no podemos vencerlo”, dijo Holloway, señalando que los jamaiquinos también desarrollaron a Bolt con cuidado. “La gente olvida que Bolt era realmente bueno a los 16 y 17 años y cuando tenía 21, 22, era imbatible”.

Knighton no tiene que mirar más allá de un compañero olímpico, Trayvon Bromell, otra ex estrella de carreras de velocidad de la escuela secundaria de Florida, para darse cuenta de la posibilidad y la fragilidad de la velocidad de clase mundial.

En 2014, Bromell, de la cercana San Petersburgo, se convirtió en el primer velocista junior en correr los 100 metros en menos de 10 segundos (9,97), mientras ganaba un título de la NCAA en la Universidad de Baylor. También ganó una medalla de bronce en esa distancia en los campeonatos mundiales de atletismo de 2015. Pero Bromell se rompió el tendón de Aquiles en los Juegos Olímpicos de Río 2016 y no llegó a la final de los 100 metros en Tokio a pesar de ser favorito para la medalla de oro.

“Puede salir mal de muchas maneras”, dijo Peter Weyand, un experto en biomecánica de la Universidad Metodista del Sur que investiga a los velocistas de élite. “Bolt es la historia clásica de los ingredientes que se necesitan para que las cosas salgan bien: un sólido apoyo familiar, amigos, una administración realmente buena y estable y un buen entrenamiento”.

Si Knighton evita lesiones graves y mantiene una estructura de apoyo sólida, mientras su carrera continúa en una trayectoria normal, dijo Weyand, parece probable que rompa el récord de 200 metros de Bolt de 19.19, que alguna vez se consideró intocable. “Creo que la apuesta sería que probablemente podría hacerlo”, dijo. “Dispara, es casi medio segundo más rápido que Bolt a la misma edad. Es una locura. Es un fenómeno.

La carrera de Knighton en la pista comenzó en 2019 durante su primer año en Hillsborough High School en Tampa, por sugerencia de un entrenador asistente de fútbol. Continuó jugando al fútbol durante su temporada junior como receptor abierto y profundo que podía hacer sentadillas con 500 libras y 450 de peso muerto. Las potencias de la Conferencia del Sureste, incluidas Georgia y Alabama, mostraron interés. Sin embargo, su trayectoria profesional se desvió de los campos de fútbol a las pistas construidas a su alrededor.

Cuando tenía 16 años en los Juegos Olímpicos Juveniles de 2020, Knighton corrió los 100 metros en 10,29 y los 200 en 20,33, un récord nacional de grupo de edad. En enero de 2021, meses antes de los Juegos de Tokio, se convirtió en profesional, firmó un contrato con Adidas y contrató a John Regis, tres veces olímpico británico y poseedor del récord británico en los 200, como uno de sus agentes.

“Estaba ejecutando lo que ejecutaban los profesionales”, dijo Knighton. “Pensé que si recibía un poco más de entrenamiento, podría ser uno de ellos”.

En las pruebas olímpicas de junio pasado, rompió dos veces el récord mundial juvenil de Bolt en los 200 metros, registrando el mejor tiempo de su carrera de 19,84. Para ver a Knighton correr la final olímpica de 200 desde Tokio en agosto, unas 500 personas se reunieron en una fiesta en Hillsborough High, vitoreando y ondeando banderas.

“Estudiantes, maestros, trabajadores de la cafetería, conserjes, el lugar estalló”, dijo Eric Brooks, director deportivo de la escuela.

Knighton terminó cuarto en 19.93, una actuación impresionante para un adolescente. Cuando una cámara de televisión lo alcanzó, se agachó en la vía y sonrió, pero era una sonrisa de contemplación de lo que podría haber sido. Su comienzo fue defectuoso y no pudo igualar el poder de los medallistas en la recta final. «No pensé que era lo suficientemente fuerte», dijo.

Holloway, el entrenador de atletismo olímpico en jefe, habló con Knighton después de la carrera. El adolescente estaba desinflado. Pensó que podía ganar. Holloway le dijo: “No quiero que olvides nunca cómo te sientes en este momento; y recuerda, no querrás volver a sentirte así nunca más”.

Esta primavera, Knighton mejoró su marca personal de 200 a 19.49 y su 100 a 10.04. Terry cree que puede bajar su tiempo de 200 a 19.39 este verano y, si corre una carrera perfecta, puede correr 19.18 o más rápido, un récord mundial, en 2024. Para eso, Knighton tendrá que refinar su salida y ganar la fuerza para ponerse de pie. más alto mientras corre, levantando las caderas para obtener una extensión completa de la pierna.

“Es como un potro bebé que nace y apenas puede caminar”, dijo Holloway. “Luego se vuelven más fuertes y se convierten en Secretaría”.