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Es Tommy Paul vs. Novak Djokovic en una semifinal del Abierto de Australia

MELBOURNE, Australia — Los avances en el tenis siguen llegando para Tommy Paul y sus amigos estadounidenses.

Taylor Fritz se convirtió en el primero de su grupo de pares en ganar un título de Masters 1000 el año pasado en el BNP Paribas Open en Indian Wells, California.

Unos meses más tarde, Frances Tiafoe se convirtió en la primera de su grupo en llegar a una semifinal de Grand Slam en individuales, empujando al eventual campeón Carlos Alcaraz a cinco sets.

Ahora, Paul, un talento de movimientos fluidos que creció cerca de una pequeña academia de tenis dirigida por su familia en Greenville, Carolina del Norte, se ha convertido en el primer hombre estadounidense en llegar a una semifinal de individuales del Abierto de Australia desde Andy Roddick en 2009.

Para Paul, quien derrotó al recién llegado estadounidense Ben Shelton, 7-6 (6), 6-3, 5-7, 6-4, en los cuartos de final el miércoles, todo esto no es una coincidencia.

“Creo que se aplica mucho”, dijo Paul. “Ves a Fritz ganar un Masters 1000, y creo que todos nosotros estamos felices por él, pero todos estamos como, ‘OK, lo hizo. Podemos hacerlo.’

“Y luego, ‘Foe llega a las semifinales del US Open y tuvo oportunidades en las semifinales, ¿y quién sabe qué hubiera pasado si hubiera ganado ese partido? Entonces, ves que eso sucede, y estás como, ‘Está bien, eso es increíble. Estoy feliz por él, pero puedo hacer eso’”.

Paul, de 25 años, captó la indirecta, con el apoyo de su veterano entrenador Brad Stine, quien comenzó a trabajar con él en septiembre de 2019 cuando Paul estaba fuera del top 100 y recientemente había perdido la financiación y el apoyo de entrenador de la Asociación de Tenis de los Estados Unidos y estaba se le negó un comodín en el US Open 2019.

“Eso se basó en algunas cosas disciplinarias”, dijo Stine.

Pero Stine quedó impresionado por la apertura de Paul al entrenamiento y al cambio, y su capacidad para manejar un ritmo de clase mundial desde la línea de base, y aunque ha habido algunos contratiempos y muchos mensajes de texto, Stine siente que el juego de Paul está madurando y su compromiso está creciendo.

«Pasamos de identificarse a sí mismo como un contragolpeador», dijo Stine, «a ser un tipo que busca golpes de derecha y trata de dictar y dominar la cancha con la derecha, lo que fue un gran cambio porque el revés de Tommy siempre había sido el más sólido. lado de su juego.”

Stine ya ha ayudado a un joven estadounidense a tener éxito en Australia.

Formó parte del equipo de entrenadores de Jim Courier en 1992 y 1993 cuando Courier ganó títulos individuales consecutivos del Abierto de Australia y saltó al río Yarra con Stine para celebrar.

“Ha hecho mucho por mi juego”, dijo Paul sobre Stine. “En los últimos cuatro años, realmente me ha llevado a muchos, muchos niveles. Estoy muy agradecido, y espero que podamos seguir adelante. Voy a hacer que salte en el Yarra si ganamos esto. No voy a ir, pero voy a hacer que lo haga”.

Ese baño, quizás no la idea más sabia en vista de los niveles de contaminación de Yarra, sigue siendo una posibilidad remota.

El oponente de Paul en su primera semifinal de Grand Slam el viernes no será otro que Novak Djokovic, quien ha ganado un récord masculino de nueve títulos individuales en el Abierto de Australia y quien extendió su racha ganadora en Melbourne Park a 26 partidos el jueves por la noche, demoliendo una multa. jugador, el sembrado No. 5 Andrey Rublev, 6-1, 6-2, 6-4.

“No podría estar más feliz con mi tenis”, dijo Djokovic, con el tendón de la corva izquierdo todavía fuertemente vendado, pero su movimiento y golpeo de la pelota son irreprochables.

Paul ha practicado con Djokovic pero nunca lo enfrentó en la gira. Aunque Djokovic y Rublev todavía estaban en la cancha durante la conferencia de prensa posterior a la victoria de Paul, Paul dijo que quería el último desafío de Melbourne.

«Probablemente tenga más posibilidades de ganar si es Rublev, pero jugar contra Novak aquí en Australia sería increíble», dijo Paul.

Tiene más apoyo que cuando empezó. Su madre, Jill MacMillan, una ex jugadora universitaria de la Universidad de Carolina del Este que fue su primera entrenadora, llegó a Melbourne el miércoles por la mañana después de volar de Newark a Los Ángeles a Melbourne en clase económica con su uniforme médico. Ella es audióloga y solo tenía un bolso de mano después de luchar para hacer el viaje con poca antelación después de que Paul venciera a Roberto Bautista Agut en el cuarto asalto.

“Le envié un mensaje de texto a Tommy una vez que estaba en camino y le dije: ‘Tu mamá hizo algo realmente loco hoy. Acabo de tomar un vuelo del trabajo’”, dijo MacMillan. “Y él estaba como, ‘¡Irreal!’”

Veinticuatro horas y sin haber dormido mucho más tarde, estaba sentada en el palco de los jugadores.

“Oh, Dios mío, tenía tanta adrenalina que no la sentí”, dijo. “Sin embargo, Ben se lo puso bastante difícil”.

Shelton, un zurdo de 20 años de Gainesville, Florida, que juega en su primer Abierto de Australia, siguió impresionando en apenas su cuarto evento a nivel del circuito, anotando aces o segundos servicios agresivos en los puntos de quiebre y peleando para forzar un cuarto set. a pesar de que luchó durante gran parte del partido para devolver el servicio de Paul.

“Creo que todos deberían estar muy emocionados por ese niño”, dijo Paul, luego de estrechar la mano de Shelton dos veces y abrazarlo en la red.

Existe una genuina camaradería entre esta nueva generación de estadounidenses, y ahora se garantiza que Paul se unirá a Fritz y Tiafoe entre los 20 primeros el lunes.

Ya ha derrotado a oponentes de primer nivel: venció a Rafael Nadal y al No. 1 del mundo Carlos Alcaraz en 2022. Es una amenaza en todas las superficies que creció jugando sobre arcilla verde en el club de su familia en Carolina del Norte y ganó el Abierto de Francia muchachos ‘ título en arcilla roja en 2015, superando a Fritz en la final. El año pasado llegó a la cuarta ronda de Wimbledon sobre hierba.

Ahora, ha hecho su carrera más profunda de Grand Slam en una cancha dura. El río Yarra, que aún fluye más allá de Melbourne Park, espera si Paul puede superar las probabilidades (y Djokovic) y convertirse en el primero de su grupo de pares en ganar un título importante.

“En realidad, creo que será él quien nade si gana”, dijo Stine con una sonrisa.