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Estas sencillas reglas de diseño podrían poner patas arriba a la industria de los chips

Pero los interruptores de silicio en el procesador central de su computadora portátil no entienden inherentemente la palabra «para» o el símbolo «=». Para que un chip ejecute su código Python, el software debe traducir estas palabras y símbolos en instrucciones que un chip pueda usar.

Los ingenieros designan secuencias binarias específicas para que el hardware realice ciertas acciones. El código «100000», por ejemplo, podría ordenarle a un chip que agregue dos números, mientras que el código «100100» podría pedirle que copie un dato. Estas secuencias binarias forman el vocabulario fundamental del chip, conocido como el conjunto de instrucciones de la computadora.

Durante años, la industria de los chips se ha basado en una variedad de conjuntos de instrucciones patentados. Dos tipos principales dominan el mercado hoy en día: x86, que es utilizado por Intel y AMD, y Arm, fabricado por la empresa del mismo nombre. Las empresas deben licenciar estos conjuntos de instrucciones, que pueden costar millones de dólares por un solo diseño. Y debido a que los chips x86 y Arm hablan diferentes idiomas, los desarrolladores de software deben crear una versión de la misma aplicación que se adapte a cada conjunto de instrucciones.

Últimamente, sin embargo, muchas empresas de hardware y software de todo el mundo han comenzado a converger en torno a un conjunto de instrucciones disponible públicamente conocido como RISC-V. Es un cambio que podría cambiar radicalmente la industria de los chips. Los defensores de RISC-V dicen que este conjunto de instrucciones hace que el diseño de chips de computadora sea más accesible para las empresas más pequeñas y los empresarios en ciernes al liberarlos de costosas tarifas de licencia.

“Ya existen miles de millones de núcleos basados ​​en RISC-V, en todo, desde auriculares hasta servidores en la nube”, dice Mark Himelstein, CTO de RISC-V International, una organización sin fines de lucro que respalda la tecnología.

En febrero de 2022, la propia Intel comprometió mil millones de dólares para desarrollar el ecosistema RISC-V, junto con otras prioridades. Si bien Himelstein predice que pasarán algunos años antes de que los chips RISC-V se generalicen entre las computadoras personales, la primera computadora portátil con un chip RISC-V, la Roma de Xcalibyte y DeepComputing, estuvo disponible en junio para pedidos anticipados.

¿Qué es RISC-V?

Puede pensar en RISC-V (pronunciado «riesgo cinco») como un conjunto de normas de diseño, como Bluetooth, para chips de computadora. Se conoce como un «estándar abierto». Eso significa que cualquiera (usted, yo, Intel) puede participar en el desarrollo de esos estándares. Además, cualquiera puede diseñar un chip de computadora basado en el conjunto de instrucciones de RISC-V. Esos chips podrían ejecutar cualquier software diseñado para RISC-V. (Tenga en cuenta que la tecnología basada en un «estándar abierto» difiere de la tecnología de «código abierto». Un estándar abierto generalmente designa especificaciones de tecnología, mientras que «código abierto» generalmente se refiere al software cuyo código fuente está disponible gratuitamente para referencia y uso).

Un grupo de científicos informáticos de UC Berkeley desarrolló la base para RISC-V en 2010 como una herramienta de enseñanza para el diseño de chips. Las unidades de procesamiento central (CPU) propietarias eran demasiado complicadas y opacas para que los estudiantes aprendieran. Los creadores de RISC-V hicieron público el conjunto de instrucciones y pronto se encontraron respondiendo preguntas al respecto. En 2015, un grupo de instituciones académicas y empresas, incluidas Google e IBM, fundaron RISC-V International para estandarizar el conjunto de instrucciones.