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Fantasmas de Kennecott: Explorando una mina de cobre abandonada en Alaska

El camino de grava de tablas de lavar había perdido toda novedad. Las horas ahora parecían días, parecía casi una semana desde que nos desviamos de la Ruta 10 de Alaska por este interminable camino que distorsiona los huesos y distorsiona el tiempo hacia ninguna parte. OK, no en ninguna parte, una muy específica dónde. En lo profundo del corazón de Wrangell-St. El Parque Nacional Elias se encuentra en el pueblo fantasma de Kennecott.

Una vez que fue una mina de cobre próspera y lucrativa, se cerró en la década de 1930 y se abandonó por completo en la década de 1960. Hoy alberga los restos en descomposición de una de las estructuras de madera independientes más grandes del mundo. Rodeado de montañas empinadas y enormes glaciares, es el lugar más remoto posible y uno de los lugares más asombrosos del mundo.

Hay minas abandonadas como esta en todo Alaska, pero pocas fueron tan significativas y exitosas como Kennecott. Se construyó una ciudad entera para ayudar a dar servicio a la mina. A horas del más mínimo rastro de civilización, había una tienda, un salón de baile, un cuartel e incluso una escuela. Solo un puñado de personas vive aquí ahora, y menos aún durante los duros y oscuros inviernos árticos. Se necesita un alma resistente para sobrevivir aquí arriba.

Estoy de visita aquí con mi papá. Convergimos en Seattle desde rincones opuestos de los EE. UU. y luego volamos hasta Alaska. Una gran aventura para explorar mi estado número 50. Cuando finalmente llegamos a Kennecott, después de ocho horas de carretera rural y la brutal McCarthy Road, lo que vi no se parecía a nada que hubiera visto antes.

oro cobre

El glaciar Kennicott (sí, con una «i») se extiende como una vasta llanura con hoyuelos. Cubierto con una gruesa morrena gris, el material que queda después de la retirada de un glaciar, el hielo blanco debajo solo se asoma por las grietas y los bordes. La distancia es extraordinariamente engañosa. Desde el albergue parece que las montañas lejanas están a pocos pasos de distancia, pero son millas. Cada colina de morrena con pico no parece más grande que un magnate, pero son más grandes que casas. Este es un lugar extraño para encontrar una mina, pero con la promesa de riqueza, la gente irá hasta los confines de la tierra.

Algunas de la parte superior del molino de concentración Kennecott, el glaciar Kennicott y, en la distancia, las montañas Wrangell.

Geoffrey Morrison/CNET

Establecida por primera vez en 1900, la mina de cobre Kennecott creció en etapas durante los siguientes 20 años. La lucha contra la naturaleza, el clima y el sentido común valió la pena por uno de los yacimientos de cobre más ricos jamás encontrados. Cuando la mina cerró definitivamente en 1938, se extrajeron de las implacables colinas hasta $6 mil millones en dólares actuales. Una comunidad pequeña y muy unida construida alrededor de la mina, algo que es común en todo el mundo. Todavía se pueden ver restos de esto en los bordes del glaciar Kennicott. El equipo centenario se oxida donde estaba estacionado; los edificios se hunden y se inclinan. Y luego está Concentration Mill, un gigante de madera de 14 pisos que parece sacado de una película de ciencia ficción apocalíptica. Nada tan viejo y hecho con tanta madera debería ser tan grande.

El Departamento de Parques de EE. UU. mantiene los edificios en una especie de deterioro preservado. No los arreglará, pero no permitirá que la entropía los convierta en polvo. Una especie de pausa en la devolución natural de estos edificios históricos, para que puedan ser disfrutados por las generaciones venideras.

Fantasmas de Kennecott: Explorando una mina de cobre abandonada en Alaska

El mineral de cobre de alta ley pasaría por alto el molino y se dirigiría directamente por este conducto para ser empacado y transportado.

Geoffrey Morrison/CNET

Cuatro minas alimentaron el Molino en Kennecott, todas a más de tres millas de distancia y 2,500 pies sobre el costado de Bonanza Ridge. Una serie de tranvías aéreos bajaban el mineral y subían a los hombres. Los tranvías ya no existen, pero puedes explorar las minas si eres un excursionista ávido y preparado. Yo tampoco. Mi papá cumple 80 años este año y estoy seguro de que si hubiera querido, habría subido y regresado antes de que yo tomara el segundo desayuno. En cambio, exploramos Kennecott.

Fantasmas de Kennecott: Explorando una mina de cobre abandonada en Alaska

Una vista desde abajo de las muchas capas y techos del Molino de Concentración.

Geoffrey Morrison/CNET

The Concentration Mill es un verdadero rascacielos de madera y violaciones de OSHA. Hay una visita guiada. Proporcionan cascos, que creo que ayudarán tanto como usar SPF 30 para unas vacaciones bajo el sol. Estructuralmente y tranquilizadoramente, no hay tambaleo. El edificio parece mantenerse unido por el antiguo despecho. A pesar de los claros ejemplos de colapso y la falta de soportes estructurales aparentemente importantes, es notablemente sólido para un edificio de madera de 100 años de antigüedad en el desierto de Alaska. Mejor forma de lo que estaría después de 100 años, eso es seguro. Mejor forma de lo que estoy ahora, para ser honesto.

La materia prima entra por la parte superior y el mineral de cobre sale por la parte inferior. Cada piso intermedio tiene el propósito de clasificar o sacudir, a menudo ambos, el cobre de la piedra caliza. Cuando el material llega a los pisos inferiores, es prácticamente polvo. Pequeñas astillas que rebotan en las mesas vibradoras, algunas valen algo, la mayoría no valen nada.

fantasmas del hielo

Fantasmas de Kennecott: Explorando una mina de cobre abandonada en Alaska

El cercano Root Glacier, que se combina aquí con el Kennicott Glacier.

Geoffrey Morrison/CNET

Al día siguiente intentamos caminar hasta el pie del glaciar Root. Una vez más, las distancias son engañosas. Son varias horas para poder verlo, y en la distancia puedo ver personas diminutas caminando a través del glaciar, por lo que sería aún más largo llegar hasta él y luego regresar. Así que tomo algunas fotos y lo llamamos un día.

En nuestro último día, una sorpresa. Mi papá derrochó para que tomáramos un vuelo sobre los glaciares. Es una de las experiencias más increíbles de mi vida. Desierto cubierto de nieve hasta donde alcanza la vista. Si nos estrellamos aquí, no podemos salir. Son sólo kilómetros de nieve y hielo.

Fantasmas de Kennecott: Explorando una mina de cobre abandonada en Alaska

En el apogeo de la mina, la cima del glaciar no estaba muy por debajo de nuestra altitud actual.

Geoffrey Morrison/CNET

Normalmente termino estas historias de recorridos fotográficos con una recomendación para ver la ubicación por ti mismo. Yo lo hago, por supuesto. Es sin duda un viaje épico, pero también difícil. Alaska es remota, Kennecott aún más. Son horas en avión, luego horas en coche. Y tampoco horas fáciles en la carretera, pero muchas en grava golpeada y llena de baches. La mayor parte del año hay nieve, y si no hay nieve, hay barro, insectos o ambos. No hay AAA. Básicamente no hay servicio celular. Es el desierto.

Quizás, sin embargo, eso es lo tuyo. Para algunas personas lo es. Unas pocas docenas de personas viven en las cercanías de McCarthy durante todo el año. Si es así, pon este lugar en tu lista. Es increíble. Si no, echa un vistazo la galería de arriba.


Además de cubrir la televisión y otras tecnologías de visualización, Geoff realiza recorridos fotográficos por interesantes museos y lugares de todo el mundo, incluidos submarinos nucleares, enormes portaaviones, castillos medievales, épicos viajes por carretera de 10 000 millas y más. Echa un vistazo a Tech Treks para conocer todos sus recorridos y aventuras.

Escribió una novela de ciencia ficción superventas sobre submarinos del tamaño de una ciudad y una secuela. Puedes seguir sus aventuras en Instagram y su canal de YouTube.