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¿Fue el auge de los perros pandémicos un mito?

El año pasado, un hombre llamado Ben Joergens hizo un proyecto para responder, de manera bastante granular, algunas preguntas que aparentemente lo habían estado atormentando. Primero, «¿Cómo era el perfil de la población canina de la ciudad de Nueva York antes de la COVID-19?» escribió en Medium, donde publicó los resultados de su investigación. Segundo: “¿Cómo afectó el Covid-19 el interés en la adopción de perros en la ciudad de Nueva York, especialmente en comparación con otros tipos de mascotas?”

Para hacer esto, analizó detenidamente la información provista en el sistema de licencias para perros del Departamento de Salud; datos recopilados de Animal Care Centers of NYC, un importante servicio de refugio y adopción; y estudió las búsquedas de Google Trends provenientes de direcciones IP locales para «perro», «gato», «conejillo de indias» y «conejo». Continuó creando módulos de visualización que revelaron, por ejemplo, que si bien había muchos perros llamados Lola en Manhattan y Brooklyn, no había Lolas en Queens, el Bronx o Staten Island. Bellas (y perros callejeros) estaban bien representados en todas partes. Hubo otras conclusiones sorprendentes.

Para el observador casual de la vida de los animales domésticos en la ciudad, parecía que la pandemia había convertido a casi todos en dueños de perros. ¿Fue esto producto de nuestro sesgo de selección? La investigación del Sr. Joergens sugirió que podría serlo. Sus datos mostraron que las adopciones tanto de perros como de gatos en 2020 fueron más altas antes de la pandemia, en enero. Pero mientras las adopciones de gatos aumentaron más o menos durante la primera fase de la pandemia, las adopciones de perros disminuyeron constantemente y luego se mantuvieron más o menos estables desde mayo hasta diciembre de 2020.

Hay advertencias, por supuesto: en vecindarios prósperos como el Upper West Side, que ya está densamente poblado con perros, algunas personas adquirieron sus nuevas mascotas a través de criadores o tiendas de mascotas en lugar de agencias de rescate. Además, cuidar perros es costoso, mantenerlos en Nueva York es especialmente desafiante y la pandemia complicó la vida de todos, todo lo cual ciertamente da contexto a los hallazgos contradictorios del Sr. Joergens.

¿Era posible que Covid no hubiera elevado nuestro sentimentalismo canino sino que lo hubiera reducido? En Chelsea este parece ser el caso. A principios de este año, Erik Bottcher, el miembro del concejo recién elegido para representar al vecindario, tuvo la visión de una franja de terreno firme a lo largo de Penn South, el complejo de viviendas cooperativas de ingresos medios de 60 años que se extiende por seis cuadras en los años 20 del oeste entre las Avenidas Octava y Novena. Durante años se había enfadado cada vez que caminaba por el pasillo. “Nunca tuvo vida en él”, me dijo recientemente. “Era una pieza de asfalto sin usar en el medio de Manhattan”. A veces se convirtió en un nexo para el consumo de drogas.

Aunque el terreno atraviesa el campus de Penn South, pertenece al departamento de parques de la ciudad. El Sr. Bottcher pensó que sería un lugar excelente para un parque de perros temporal mientras la ubicación principal del área, Chelsea Waterside Park, más al oeste, estaba cerrada por renovación. Circuló una petición para detenerlo incluso antes de que el proyecto se concretara. Trabajando con el Departamento de Parques, el Sr. Bottcher tuvo éxito en su ambición y el parque para perros abrió en la primavera.

Sin embargo, aumentó la disidencia. Las quejas por ruido se hicieron al 311; los perros eran demasiado ruidosos. Aún así, había cientos de simpatizantes en el otro lado que se estaban moviendo para hacer que la carrera de perros fuera permanente. Ya se había recaudado dinero para este esfuerzo. Para abordar las quejas sobre los ladridos, la facción a favor de los perros hizo que los voluntarios se acercaran a los propietarios y les pidieran que «cortésmente» bajaran el volumen de sus mascotas; pusieron letreros y «modelaron» cómo disciplinar a los perros que ladran ellos mismos. Los voluntarios estaban barriendo hojas. “Hemos instalado bolsas contenedoras de caca de perro cada 10 pies”, señaló un partidario en un comité especial de la junta comunitaria local hace unas semanas. Insistió en que estaban cambiando la “cultura” del parque para perros.

Esta fue, sin embargo, difícilmente una opinión de consenso. “Los frecuentes ladridos descontrolados y penetrantes que ocurren de 8 am a 8 pm todos los días”, como lo expresó un orador en la reunión, puso a los residentes de los edificios adyacentes al parque en riesgo, creía ella, de incidentes relacionados con el estrés, que incluyen “presión arterial alta, interferencia del habla, pérdida de audición, interrupción del sueño y pérdida de productividad”. Había monjas en un convento cercano. ¿Alguien les había preguntado si querían un parque de perros?

Más allá de eso, hubo desacuerdo sobre cómo la carrera de perros afectó a los residentes mayores de Penn South, considerada una «comunidad de retiro natural». Un punto de vista sostenía que el parque para perros era “demasiado caótico con perros grandes corriendo” y que las personas mayores tenían miedo de ser atropellados, mientras que el otro sostenía que el parque para perros era necesario porque el viaje de ida y vuelta para los dueños de mascotas mayores o discapacitados a diferentes parques para perros era demasiado largo y engorroso. Hubo discrepancia sobre cuáles eran realmente esas distancias. Una madre mencionó que su hija de 13 años solía pasear al perro de la familia; ir a otro lugar la llevaría más allá de las casas intermedias, y esto «no era asombroso».

Algunos sugirieron que con las ventanas cerradas, los ladridos no molestaban, que gran parte de esto se inclinaba hacia la hipérbole. Esencialmente, la posición de los antagonistas de las carreras de perros se redujo a lo que un residente que habló en la reunión comunitaria describió como un “derecho consuetudinario como accionistas y seres humanos para disfrutar de la posesión pacífica de nuestros apartamentos”. El hecho era que cada vez más personas trabajaban desde casa y buscaban un tipo de serenidad que la vida urbana no estaba preparada para acomodar.

El aislamiento social y las consecuencias psicológicas han provocado algunos de los peores daños colaterales de la pandemia. ¿No eran los perros y los espacios públicos activos antídotos para esto? El argumento más poderoso que han esgrimido los defensores del parque es que ha brindado una interacción feliz, los ladridos al diablo. “Cuando paso, veo a los vecinos hablando entre ellos y riendo juntos”, dijo Bottcher. “Eso no es algo que se vea mucho en estos días. Es un lugar donde los vecinos se conocen. Necesitamos más espacios donde las personas puedan conectarse y crear comunidad”. En medio de la discusión de la junta comunitaria, realizada en Zoom, un joven con una camisa a cuadros apareció con su Husky a su lado para hacer el caso aún más enfático: “Si hay un mundo donde esto va a estar completamente cerrado abajo, no.

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