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Fulham está de vuelta en la Premier League.  ¿Quedarse?  Eso es más difícil.

LONDRES — Lo que pasa con Aleksandar Mitrovic es que no es solo un delantero, con el pecho en forma de barril, la cabeza afeitada y la vista aguda. No es simplemente un internacional serbio, una presencia bastante constante para su país durante la mayor parte de una década. Tampoco es una especie de héroe nacional, autor del gol que envió a su país al Mundial.

Él es también, resulta, una pregunta existencial.

Rafael Benítez, uno de la larga línea de ex entrenadores de Mitrovic, ha estado considerando el enigma de su ex protegido durante unos 15 minutos cuando se le ocurre. “Hay un dicho en España”, dijo Benítez, un hombre al que nunca le falta un aforismo. “Más vale ser cabeza de ratón que cola de león”.

Lo que debe decidir Mitrovic, dijo Benítez, es si eso es suficiente para él.

Pocos jugadores presentan una dicotomía tan clara como Mitrovic. En años alternos, mientras su club, el Fulham, ha entrado y salido de la Premier League todos los años desde 2018, el delantero de 27 años ha sido en ocasiones uno de los remates más despiadados del fútbol europeo, un objetivo implacable. máquina de anotar, y en otros motor calado, hoja desafilada, ineficaz y anónima.

La diferencia, por supuesto, es la división en la que se encuentra. En el Campeonato de segundo nivel, el récord de Mitrovic es incomparable. Promedia un gol cada 117 minutos. Ya ocupa el puesto 12 en la lista de anotadores de todos los tiempos de la división. El año pasado disputó 44 partidos y marcó 43 goles. Nunca nadie ha marcado más goles en una sola temporada de Campeonato. El récord anterior era de 31.

Que su producción disminuya en la Premier League, donde el Fulham regresará una vez más esta temporada, no es una sorpresa. Después de todo, se enfrentará a un defensor de mayor calibre, y Fulham, una especie de club de peso crucero, tendrá dificultades para crear tantas oportunidades para él. Es natural, entonces, que a Mitrovic le cueste marcar tantos goles: 11 goles en su primera temporada en la máxima categoría en el Fulham, y solo tres en la última.

Sin embargo, lo que es digno de mención es la escala de la caída. Cuando el Fulham descendió por última vez, en 2021, Mitrovic era solo una parte fugaz del equipo. Un jugador que era demasiado bueno para el Campeonato parecía no ser lo suficientemente bueno para la Premier League.

Él no es el único atrapado en ese mismo dilema. Mitrovic es, en cambio, simplemente la ilustración más cruda de un dilema que enfrenta una franja de jugadores y, cada vez más, un cuadro selecto de clubes, incluido el Fulham. Representan posiblemente el problema más apremiante que enfrenta el fútbol inglés en los albores de una nueva temporada de la Premier League: los equipos que se encuentran perdidos en algún lugar entre la cabeza del ratón y la cola del león.

Rick Parry ha dejado de usar el término «pagos de paracaídas». Esa podría haber sido la forma en que fueron diseñados: una forma de amortiguar el golpe económico para los equipos que descienden de la Premier League y aterrizan en el Campeonato, una red de seguridad para la pérdida de los vastos ingresos televisivos garantizados por el primero, pero ya no captura su impacto.

En cambio, Parry, el presidente de la Liga Inglesa de Fútbol, ​​el organismo que supervisa el segundo, tercer y cuarto nivel del fútbol inglés, le ha dado a los pagos un nombre que resume mejor su efecto. Los tres años de ingresos adicionales, por un total de $110 millones, ahora funcionan como «pagos de trampolín», dijo Parry.

Fulham proporciona un ejemplo apropiado. La razón por la que es tan fácil ver el contraste en las fortunas de Mitrovic en la Premier League y el Campeonato es porque ha pasado las últimas cuatro temporadas rebotando entre ellos: Fulham fue relegado en 2019, ascendido en 2020, relegado nuevamente, ascendido nuevamente.

Norwich City ha hecho prácticamente lo mismo (ascendió en 2019 y 2021, descendió en 2020 y 2022), mientras que Watford (descendió en 2020 y 2022, ascendió en el medio) y Bournemouth (descendió en 2020, ascendió esta primavera) han demostrado ser solo un poco menos volátil

Que esos equipos acaparen las plazas de ascenso no sorprende a Parry. No es solo que el dinero que reciben de la Premier League les permita tener presupuestos mucho más altos que la mayoría de sus oponentes en el Campeonato. Es el hecho de que tan pocos equipos en la división ahora reciben esos pagos.

Los clubes de trampolín representan tantos puestos de ascenso y descenso en los últimos años que solo cinco equipos, los tres expulsados ​​de la Premier League la temporada pasada, así como West Bromwich Albion y Sheffield United, de los 24 clubes de la división recibirán pagos de paracaídas. este año.

Para la mayor parte del resto, la promoción automática está efectivamente fuera de su alcance.

“El Campeonato es una gran liga”, dijo Parry. “Es increíblemente competitivo e impredecible, siempre y cuando aceptes que dos de los equipos relegados volverán a subir”.

Aunque él ve los playoffs de la división, que amplían el grupo de aspirantes a la promoción antes de aplastar los sueños de todos menos uno de ellos, como una «gracia salvadora, que les da a todos los demás un objetivo», cree que la desigualdad arraigada sirve para atraer a los propietarios a una situación insostenible. gastar para tratar de nivelar el campo de juego. “Existe la sensación de que hay que invertir demasiado”, dijo.

Pero si bien la salud en curso del Campeonato es la principal preocupación de Parry, argumenta que la previsibilidad también debería ser una fuente de ansiedad para la Premier League. “También es un problema para ellos”, dijo. “Su punto de venta es lo competitivo que es: por el título, por las plazas de la Champions, por abajo. Si sabes qué equipos van a caer, entonces se pierde parte del drama”.

Como siempre, al comienzo de una nueva temporada, en el Fulham existe la convicción de que se puede romper el ciclo. Marco Silva, el cuarto entrenador del club en cuatro años, ha estado estudiando las causas profundas de los descensos que sufrieron sus antecesores en 2019 y 2021. Confía en poder evitar las mismas trampas. “Tenemos que escribir una historia diferente”, dijo a The Athletic.

Sin embargo, como todos esos equipos atrapados en el gran precipicio del fútbol inglés, el equilibrio es delicado. Fulham, como Watford y Norwich antes, tiene que gastar suficiente dinero para tener la oportunidad de permanecer en la Premier League, pero no tanto como para que, en caso de fracaso, el futuro del club esté en peligro. (La lujosa juerga emprendida después de la promoción en 2020 fracasó tan espectacularmente que la idea de reclutar demasiado en preparación para la Premier League ha entrado en el léxico como «hacer un Fulham»).

Para la mayoría de esos clubes, la palabra clave es «sostenibilidad», dijo Lee Darnbrough, cazatalentos y analista que ha pasado gran parte de su carrera trabajando para equipos que intentan cruzar la delgada línea entre la Premier League y el Campeonato. Darnbrough pasó un tiempo en Norwich, Burnley y West Brom, antes de aterrizar en su trabajo actual, como jefe de reclutamiento en Hull City.

En el West Brom —el club yo-yo más tradicional del fútbol inglés— esa búsqueda de sustentabilidad llevó a los ejecutivos del equipo a presupuestar un lugar entre los “25 mejores” equipos del país, dijo Darnbrough: ni asumir un lugar en la Premier League, ni aceptando una plaza en el Campeonato.

“En mi tiempo, no terminamos por encima del puesto 17 en la Premier League ni por debajo del cuarto lugar en el Campeonato”, dijo. “Era sostenible así. No diría que nos sentimos cómodos con eso, pero sabíamos dónde estábamos parados. El desafío era evitar el yo-yo entre las divisiones, pero conocíamos los parámetros”.

La ambición, por supuesto, siempre fue encontrar una manera de sobrevivir esa primera temporada, convertir al club en algo así como un elemento fijo, como Crystal Palace y (más espectacularmente) Leicester City lo han logrado en los últimos años. “El problema es saber en qué punto estás establecido”, dijo Darnbrough. “No puedes quedarte despierto una vez y luego quitarte los grilletes de inmediato”.

Para todo un puñado de equipos, es posible que ese punto nunca llegue realmente. Los pagos en paracaídas pueden desvirtuar la Championship, pero son una gota en el océano respecto a lo que ha ganado un equipo una vez que ha disfrutado de tres, cuatro o cinco años consecutivos en la Premier League.

Eso, dijo Parry, crea un ciclo en el que es probable que los equipos que suben siempre vuelvan a bajar. “Hay una razón por la que a los clubes de la Premier League les encantan los pagos en paracaídas”, dijo.

Fulham y Bournemouth, como antes Watford, Norwich y West Brom, están atrapados en la misma tierra de nadie que Mitrovic, entre la cabeza del ratón y la cola del león.