Skip to content
John McFall es el primer astronauta discapacitado del mundo

LONDRES — John McFall no es ajeno a los desafíos. Un ávido velocista en su juventud, tuvo que aprender a correr nuevamente después de perder una pierna en un accidente de motocicleta cuando tenía 19 años.

Aprendió bien: en los Juegos Paralímpicos de Beijing en 2008, ganó la medalla de bronce en los 100 metros. No contento con eso, se formó como cirujano ortopédico.

El Sr. McFall ahora tiene la mira puesta aún más alto, mucho, mucho más alto.

El miércoles, la Agencia Espacial Europea nombró al Sr. McFall como uno de sus nuevos reclutas, convirtiéndolo en el primer astronauta físicamente discapacitado del mundo, dijo la agencia.

Se une a otras 16 caras nuevas de toda Europa, elegidas entre unos 22.500 solicitantes, ya que la agencia buscaba diversificar su grupo de astronautas en su primera campaña de contratación en más de una década.

“Puedo brindar inspiración”, dijo el Sr. McFall, de 41 años, en la inauguración de la cohorte el miércoles. “Inspiración de que la ciencia es para todos”, agregó, y que, “potencialmente, el espacio es para todos”.

Tim Peake, quien se convirtió en el primer astronauta británico de la Agencia Espacial Europea en 2008, dijo que el reclutamiento de McFall fue «absolutamente innovador».

“Él realmente va a empujar los límites”, dijo el Sr. Peake. “Él está allanando el camino para que los astronautas con futuras discapacidades también lo hagan”.

Junto con la selección del Sr. McFall, los esfuerzos para ampliar el perfil de los reclutas dieron otros frutos: la última vez, en 2008, la agencia seleccionó a una sola mujer, Samantha Cristoforetti de Italia, para unirse al programa. Los otros cinco elegidos eran hombres. Este año, ocho de los 17 candidatos seleccionados fueron mujeres.

Pero la agencia reconoció que la falta de candidatos étnicamente diversos fue decepcionante.

David Parker, director de exploración humana y robótica de la Agencia Espacial Europea, citó el problema en comentarios a la BBC.

“Tenemos que pensar en eso y reflexionar sobre por qué sucedió”, dijo.

Los reclutas pronto comenzarán un programa de entrenamiento básico de 12 meses en el Centro Europeo de Astronautas en Alemania.

En una entrevista publicada por la Agencia Espacial Europea, el Sr. McFall dijo que su selección había sido “una experiencia bastante vertiginosa”.

“Como amputado”, dijo, “nunca pensé que ser astronauta fuera una posibilidad”.

Sin embargo, puede pasar algún tiempo hasta que Mr. McFall sea puesto en órbita.

Pronto emprenderá un «proyecto de viabilidad» para evaluar cómo la discapacidad física podría afectar los viajes espaciales y cómo se podrían superar los problemas. Una vez que ese estudio le dé el visto bueno, sería elegible para unirse a cualquier misión espacial.

“Tenemos que someternos a un entrenamiento de astronautas y averiguar qué tiene una discapacidad física que lo hace complicado y superar esos obstáculos, por lo que agrega una capa adicional de complejidad”, dijo el Sr. McFall en la entrevista con la agencia.

Padre de tres hijos, bromeó en la entrevista de la agencia que había estado buscando un cambio de carrera.

“Me di cuenta de que no podía ser atleta durante toda mi vida, probablemente necesitaba conseguir un trabajo adecuado”, dijo.

La Agencia Espacial Europea, que tiene su sede en París, se estableció en 1975 y cuenta con una plantilla de alrededor de 2200, aunque solo unos pocos elegidos son astronautas. El organismo se financia con contribuciones fiscales de cada uno de los 22 estados miembros.

Aunque el presupuesto de $ 6,750 millones de la Agencia Espacial Europea el año pasado fue significativamente menor que la asignación de $ 23,3 mil millones de la NASA para el mismo período, la organización ha dado saltos en los últimos tiempos, incluido el desarrollo del Módulo de Servicio Europeo, la unidad que está ayudando a impulsar la cápsula Orion de la NASA alrededor la luna.

“Este es un momento extraordinario para los vuelos espaciales tripulados y para Europa”, dijo David Parker, director de exploración humana y robótica de la Agencia Espacial Europea, en un comunicado el miércoles.

“Estamos a la vanguardia de la exploración espacial humana”, agregó.

grb8