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La desgarradora historia de un rehén estadounidense sobre el cautiverio a manos de los militantes del Estado Islámico que lo matarían fue relatada en un tribunal de Virginia el miércoles.

Una carta del difunto Peter Kassig se leyó en voz alta durante el juicio por terrorismo de El Shafee Elsheikh, un ex ciudadano británico de 33 años y presunto miembro de una célula de secuestro y asesinato conocida por los cautivos como los «Beatles» debido a su Acentos británicos.

El tribunal de Alejandría escuchó cómo, en mayo de 2014, el rehén estadounidense Peter Kassig estaba perdiendo la esperanza. “Papá, estoy paralizado aquí. Tengo miedo de contraatacar. Una parte de mí todavía tiene esperanza. Una parte de mí está segura de que voy a morir”, le escribió a su padre, Ed Kassig, quien leyó la carta desde el estrado de los testigos.

Peter Kassig escribió que sus captores intentaron decirle a él y a los otros rehenes que habían sido abandonados por sus familias y sus países por negarse a cumplir con las demandas del Estado Islámico.

“Pero, por supuesto, sabemos que estás haciendo todo lo que puedes y más. No te preocupes, papá, si me caigo, no pensaré más que en lo que sé que es verdad, ¡que tú y mamá me aman más que a la luna! Kassig escribió.

Agregó: “Si muero, creo que al menos tú y yo podemos refugiarnos y consolarnos al saber que salí como resultado de tratar de aliviar el sufrimiento y ayudar a los necesitados”.

Kassig, un trabajador humanitario, fue tomado como rehén en Siria en 2013. Había creado su propia organización sin fines de lucro para brindar capacitación y suministros médicos en áreas fuera del alcance de algunos de los grupos de ayuda más grandes. Su larga carta escrita a mano fue entregada a su familia por un rehén liberado.

El testimonio dejó a muchos en la sala del tribunal luchando por contener las lágrimas en el sexto día de un juicio que detalló la espantosa brutalidad infligida a más de 20 rehenes occidentales mantenidos en cautiverio por el Estado Islámico hace aproximadamente una década.

Elsheikh está acusado de asumir un papel de liderazgo en el plan de toma de rehenes que resultó en la muerte de cuatro estadounidenses: Kassig, James Foley, Steven Sotloff y Kayla Mueller. Kassig, Foley y Sotloff fueron decapitados en videos distribuidos por todo el mundo. Mueller fue violada por el líder del Estado Islámico Abu Bakr al-Baghdadi antes de ser asesinada.

El miércoles, el jurado también escuchó el testimonio del rehén francés Nicolas Henin, quien sobrevivió a 300 días de cautiverio antes de ser liberado en 2014. Al ser interrogado por el primer asistente del fiscal estadounidense Raj Parekh, Henin describió cómo escapó varios días después de que lo tomaron como rehén y la tortura le infligieron cuando fue recapturado.

Henin dijo que les había pedido a sus guardias una escoba para limpiar su celda, y usó la escoba para ayudar a soltar los barrotes que cubrían una ventana. Se arrastró por la ventana en medio de la noche y corrió kilómetros por el desierto sirio hasta que llegó a un pueblo cerca de la ciudad de Raqqa, un bastión del Estado Islámico, donde buscó ayuda.

“Conocí a dos personas en pijama”, dijo. “Desafortunadamente, no puedes reconocer a un combatiente de Isis en pijama. Me llevaron a la comisaría local”.

Las autoridades lo devolvieron a sus captores, quienes lo golpearon, lo colgaron en el aire colgando de unas esposas que se clavaron en su carne bajo el sol sirio y finalmente lo dejaron en una celda durante 11 días con las muñecas encadenadas a los tobillos.

En sus últimos meses de cautiverio, se encontró con los “Beatles”, quienes ya eran reconocidos por sus compañeros rehenes como particularmente sádicos. Dijo que los hombres solían infligir palizas y que el que apodaron «Ringo» con frecuencia sermoneaba a los rehenes sobre la justificación de su cautiverio.

La corte escucha la emotiva carta de un rehén estadounidense a su padre mientras continúa el juicio del Estado Islámico |  Estado Islámico
Peter Kassig aparece haciendo una entrega de alimentos a los refugiados en el Líbano en una foto de 2013. Fotografía: Reuters

“Estaban tratando de explicarnos que aunque no portáramos armas, de alguna manera éramos una especie de luchadores en la guerra entre el Occidente infiel y el Islam”, dijo Henin.

Los fiscales han alegado que Elsheikh es “Ringo”, aunque ninguno de los rehenes que ha testificado hasta ahora ha podido identificarlo explícitamente. Los testigos han dicho que todos los miembros de la célula se esforzaron mucho por mantener sus rostros completamente cubiertos cuando estaban en contacto con los rehenes.

“Les gustaba considerar que mientras estuvieran enmascarados, estaban protegidos de ser procesados; tal vez fue una idea estúpida”, dijo Henin, sonriendo en dirección a Elsheikh, quien, con una máscara facial negra, una camisa blanca y pantalones negros, estaba sentado. a pocos metros de él en la mesa de defensa.

El periodista francés también recordó haber conocido a Mueller en su prisión del desierto al sur de Raqqa. Llevaba un vestido árabe tradicional, dijo. “Me inspiró su valentía. Creo que nos inspiró a todos con su fuerza. Sí, ella era realmente fuerte”.

Henin dijo que cuando él y algunos otros rehenes finalmente fueron liberados, les vendaron los ojos, los esposaron y los llevaron a un lugar de tránsito cerca de la frontera turca. “Nos dijeron varias veces, ‘No queremos que vayas a los medios. Si vas a los medios, será contraproducente para los rehenes’”.

Henin interpretó que eso significaba que los rehenes restantes serían torturados, así que poco después de su liberación, cuando concedió su primera entrevista a la cadena France 24 y le preguntaron quién lo había capturado, “mentí y dije que no lo sabía”.

De memoria, Henin proporcionó al FBI un diagrama de la prisión del desierto. El tribunal escuchó a Dan Story, un agente que usó el diagrama para planificar un esfuerzo de rescate en julio de 2014. Finalmente fracasó porque los rehenes ya habían sido trasladados a otro lugar.

Sin embargo, las tropas estadounidenses tomaron fotografías y reunieron pruebas, algunas de las cuales se mostraron al jurado en pantallas de televisión. Incluía armas, restricciones de hierro y, como lo articuló Story, «Puedes ver la escritura y puedes ver la palabra Kayla – Kayla – rayada en la pared». Hubo un murmullo involuntario en la galería pública.

El abogado defensor de Elsheikh, Edward MacMahon, le dijo a Story: «No sabes si se encontraron pruebas forenses que vincularan a Elsheikh con la prisión del desierto». El agente del FBI reconoció: “Yo no”.

Elsheikh y otro miembro de la célula, Alexanda Amon Kotey, fueron capturados en enero de 2018 por una milicia kurda en Siria, entregados a las fuerzas estadounidenses en Irak y trasladados a Virginia en octubre de 2020. Kotey se declaró culpable en septiembre de 2021 y enfrenta cadena perpetua en prisión. Gran Bretaña despojó a Kotey y Elsheikh de su ciudadanía británica.

El verdugo Mohamed Emwazi fue asesinado por un dron estadounidense en Siria en noviembre de 2015, mientras que el cuarto miembro de la célula, Aine Davis, está encarcelado en Turquía tras ser condenado por terrorismo.

Elsheikh ha negado los cargos y sus abogados afirman que su arresto es un caso de identidad equivocada. Se enfrenta a cadena perpetua si es declarado culpable.

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