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La crisis económica de Sri Lanka, explicada

Impulsar el descontento es la peor recesión económica desde que el país del sur de Asia obtuvo su independencia en 1948, con una inflación paralizante que disparó el costo de los bienes básicos.

Esto es lo que necesita saber.

Los expertos dicen que la crisis ha tardado años en gestarse, impulsada por un poco de mala suerte y mucha mala gestión del gobierno.

Durante la última década, el gobierno de Sri Lanka ha tomado prestadas grandes sumas de dinero de prestamistas extranjeros para financiar servicios públicos, dijo Murtaza Jafferjee, presidente del grupo de expertos Advocata Institute, con sede en Colombo.

Esta ola de préstamos ha coincidido con una serie de golpes de martillo a la economía de Sri Lanka, desde desastres naturales, como fuertes monzones, hasta catástrofes provocadas por el hombre, incluida una prohibición gubernamental de fertilizantes químicos que diezmó las cosechas de los agricultores.

Estos problemas se agravaron en 2018, cuando la destitución del primer ministro por parte del presidente provocó una crisis constitucional; al año siguiente, cuando cientos de personas en iglesias y hoteles de lujo murieron en los atentados de Pascua de 2019; y a partir de 2020 con la llegada de la pandemia del Covid-19.

Ante un déficit masivo, el presidente Gotabaya Rajapaksa recortó los impuestos en un intento fallido de estimular la economía.

Pero la medida fracasó y, en cambio, afectó los ingresos del gobierno. Eso llevó a las agencias calificadoras a rebajar la calificación de Sri Lanka a niveles cercanos a los predeterminados, lo que significa que el país perdió el acceso a los mercados extranjeros.

Sri Lanka luego tuvo que recurrir a sus reservas de divisas para pagar la deuda del gobierno, reduciendo sus reservas de $ 6,9 mil millones en 2018 a $ 2,2 mil millones este año. Esto afectó las importaciones de combustible y otros artículos esenciales, lo que disparó los precios.

Además de todo eso, el gobierno en marzo hizo flotar la rupia de Sri Lanka, lo que significa que su precio se determinó en función de la demanda y la oferta de los mercados de divisas.

Ese movimiento parecía tener como objetivo devaluar la moneda para calificar para un préstamo del Fondo Monetario Internacional (FMI) y alentar las remesas.

Sin embargo, la caída de la rupia frente al dólar estadounidense solo empeoró las cosas para los habitantes de Sri Lanka.

¿Qué significa esto para las personas sobre el terreno?

Para los habitantes de Sri Lanka, la crisis ha convertido su vida cotidiana en un ciclo interminable de espera en filas para obtener productos básicos, muchos de los cuales están siendo racionados.

En las últimas semanas, las tiendas se han visto obligadas a cerrar porque no pueden hacer funcionar refrigeradores, aires acondicionados o ventiladores. Los soldados están estacionados en las estaciones de servicio para calmar a los clientes, que hacen fila durante horas bajo el calor abrasador para llenar sus tanques. Algunas personas incluso han muerto esperando.

La crisis económica de Sri Lanka, explicada

Una madre en la capital, Colombo, le dijo a CNN que estaba esperando gas propano para poder cocinar para su familia. Otros dicen que el costo del pan se ha más que duplicado, mientras que los conductores de taxis y rickshaws dicen que las raciones de combustible son demasiado escasas para ganarse la vida.

Algunos están atrapados en una posición imposible: tienen que trabajar para alimentar a sus familias, pero también deben hacer cola para obtener suministros. Una barredora de calles con dos hijos pequeños le dijo a CNN que ella se escapa silenciosamente del trabajo para unirse a las filas para obtener comida, antes de regresar rápidamente.

Incluso los miembros de la clase media con ahorros se sienten frustrados por temor a quedarse sin elementos esenciales como medicamentos o gasolina. Y la vida se hace más difícil por los frecuentes cortes de energía que sumergen a Colombo en la oscuridad, a veces durante más de 10 horas seguidas.

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¿Qué está pasando con las protestas?

Los manifestantes en Colombo salieron a las calles a fines de marzo, exigiendo que el gobierno actúe y rinda cuentas. La frustración y la ira públicas estallaron el 31 de marzo, cuando los manifestantes arrojaron ladrillos y provocaron incendios frente a la residencia privada del presidente.

La policía utilizó gases lacrimógenos y cañones de agua para disolver las protestas y después impuso un toque de queda de 36 horas. El presidente Rajapaksa declaró una emergencia pública nacional el 1 de abril, otorgó a las autoridades poderes para detener a personas sin una orden judicial y bloqueó las plataformas de redes sociales.

Pero las protestas continuaron al día siguiente desafiando el toque de queda, lo que llevó a la policía a arrestar a cientos de manifestantes.

Las protestas han continuado en los días posteriores, aunque se mantuvieron en gran parte pacíficas. El martes por la noche, multitudes de estudiantes que protestaban rodearon nuevamente la residencia de Rajapaksa, pidiendo su renuncia.

La ordenanza de emergencia fue revocada el 5 de abril.

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¿Qué está pasando con el Gabinete?

Todo el gabinete del gobierno se disolvió efectivamente el 3 de abril debido a las renuncias masivas de los principales ministros.

Unos 26 ministros del gabinete renunciaron ese fin de semana, incluido el sobrino del presidente, quien criticó el aparente apagón de las redes sociales como algo que «nunca aprobaría». Otras figuras importantes, incluido el gobernador del banco central, también renunciaron.

Frente a una administración en caos, el presidente intentó el lunes una reorganización que esperaba aplacaría a la oposición. Cuatro ministros, incluido uno de Finanzas, fueron designados para dirigir temporalmente el gobierno, mientras que varios otros recibieron nuevos cargos en un intento de mantener el funcionamiento del país «hasta que se nombre un gabinete completo», según un comunicado de prensa presidencial.

Pero solo un día después, el ministro de finanzas temporal renunció, explicando que solo había asumido el cargo debido a «una multitud de solicitudes realizadas» y que luego se dio cuenta de que «se deben tomar medidas nuevas, proactivas y poco convencionales».

Y la reorganización no logró detener más deserciones. La gobernante Coalición del Frente Popular de Sri Lanka (también conocida como Sri Lanka Podujana Peramuna) perdió 41 escaños el martes después de que miembros de varios partidos asociados se retiraran para continuar como grupos independientes. La coalición se quedó con solo 104 escaños, perdiendo su mayoría en el parlamento.

¿Qué ha dicho el gobierno?

El presidente Rajapaksa emitió un comunicado el lunes, pero no se refirió directamente a las renuncias, solo instó a todas las partes a «trabajar juntas por el bien de todos los ciudadanos y las generaciones futuras».

«La crisis actual es el resultado de varios factores económicos y desarrollos globales», se lee en el comunicado. «Como uno de los principales países democráticos de Asia, se deben encontrar soluciones a esto dentro de un marco democrático».

Más tarde ese día, al anunciar la reorganización del gabinete, la oficina del presidente emitió un comunicado en el que decía que Rajapaksa «buscó el apoyo de todas las personas para superar el desafío económico que enfrenta el país».

Previamente, Rajapaksa ha dicho que está tratando de resolver el problema y dijo en un discurso a la nación el mes pasado que «esta crisis no fue creada por mí».

El 1 de abril, el primer ministro Mahinda Rajapaksa, hermano mayor del presidente y ex presidente, le dijo a CNN que estaba mal decir que el gobierno había manejado mal la economía. En cambio, Covid-19 fue una de las causas, dijo.

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¿Que sigue?

Sri Lanka ahora está buscando apoyo financiero del FMI y recurriendo a los poderes regionales que pueden ayudar.

Durante el discurso del mes pasado, el presidente Rajapaksa dijo que había sopesado los pros y los contras de trabajar con el FMI y que había decidido buscar un rescate de la institución con sede en Washington, algo que su gobierno se había mostrado reacio a hacer.

Sri Lanka también solicitó ayuda a China e India, y Nueva Delhi ya emitió una línea de crédito de mil millones de dólares en marzo, pero algunos analistas advirtieron que esta asistencia podría prolongar la crisis en lugar de resolverla.

Todavía hay mucha incertidumbre sobre lo que viene después; La inflación nacional de precios al consumidor casi se ha triplicado, de 6,2% en septiembre a 17,5% en febrero, según el banco central del país. Y Sri Lanka tiene que pagar alrededor de $ 4 mil millones en deuda durante el resto de este año, incluido un bono soberano internacional de $ 1 mil millones que vence en julio.

Julia Hollingsworth, Rukshana Rizwie e Iqbal Athas de CNN contribuyeron con este reportaje.