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La EPA se mueve para prohibir el asbesto después de décadas de fallas

También es la primera vez que la EPA flexiona sus músculos regulatorios bajo la renovada Ley de Control de Sustancias Tóxicas, que el Congreso actualizó en 2016 para fortalecer significativamente la capacidad de la agencia para restringir o prohibir los productos químicos utilizados en el comercio que presentan riesgos graves para la salud.

La EPA trató de prohibir el asbesto en 1989, pero el esfuerzo fue anulado en gran medida dos años más tarde por un tribunal federal de apelaciones, un destino que personificó la inutilidad de la ley TSCA original de 1976.

Sin embargo, esa victoria legal resultó pírrica. El consumo en los EE. UU. ya había alcanzado su punto máximo y, en la década de 1990, el público era cada vez más consciente de los riesgos para la salud de la exposición al asbesto, a saber, el cáncer de pulmón, incluido un tipo raro llamado mesotelioma. La extracción de asbesto terminó en los EE. UU. en 2002 y los productos de construcción pasaron a alternativas menos peligrosas.

William K. Reilly, quien como jefe de la EPA de George HW Bush intentó y fracasó en prohibir el asbesto, y la jefa de la EPA de la era Obama, Gina McCarthy, en 2019 pidieron al Congreso que lo prohibiera «sin lagunas ni exenciones».

Los esfuerzos del Congreso para aprobar una prohibición del asbesto fracasaron durante años, a pesar del apoyo bipartidista. Los legisladores estuvieron cerca en 2020, cuando una factura con un amplio respaldo casi llegó al pleno de la Cámara. Pero una disputa de último segundo dejó el proyecto de ley efectivamente muerto, tanto con demócratas como con republicanos. culpar a la otra parte por torpedearlo.

La nueva propuesta de la EPA ganó los primeros aplausos de los defensores contra el asbesto.

“La regla propuesta por la EPA es un gran paso adelante para eliminar la exposición a una sustancia que está matando a 40,000 estadounidenses cada año”, dijo en un comunicado Linda Reinstein, presidenta de la Organización de Concientización sobre la Enfermedad del Asbesto.

Pero aún pidió al Congreso que aprobara su prohibición legislativa, que lleva el nombre de su difunto esposo, Alan Reinstein, quien murió de mesotelioma en 2006.

La regla de la EPA solo cubre el tipo de asbesto que todavía se usa activamente en los EE. UU., el crisotilo. La EPA está estudiando otros cinco tipos, pero el Congreso podría prohibirlos ahora, dijo Bob Sussman, abogado de ADAO y exfuncionario de la EPA de Obama.

“Sin legislación, continuará la exposición actual y futura a las fibras de asbesto que tienen las mismas propiedades letales que el crisotilo”, dijo. “El Congreso puede poner fin a esta exposición al prohibir las seis fibras de asbesto ahora”.

Reinstein y otros criticaron a la administración Trump por no hacer lo suficiente para prohibir el asbesto. Eso incluía una regla de 2019 que empresas obligadas a notificar a la EPA si reanudan la importación o fabricación de productos que contengan asbesto, pero no llegaron a prohibir esos usos.

La EPA de Trump también se negó a estudiar los riesgos que presentan los usos «heredados» del asbesto, como el aislamiento que aún se guarda dentro de las paredes y los techos de muchas casas y escuelas de EE. UU. Un tribunal federal en 2019 ordenó a la agencia para estudiar esos riesgos también, pero la EPA no terminará ese estudio hasta fines de 2024, y las posibles restricciones tardarán años en desarrollarse una vez que se complete.

Durante años, el único uso restante de asbesto en bruto en los EE. UU. ha sido en el proceso de fabricación de cloro. Las empresas importaron 100 toneladas de amianto crisotilo en 2021, todo de Brasil, aunque algo vino de Rusia en años anteriores, para usar en 11 plantas químicas, y usaron alrededor de 220 toneladas de amianto almacenado. según el Servicio Geológico de EE. UU..

Esas 11 plantas representan alrededor de un tercio de las plantas estadounidenses que producen cloro, y una de ellas cerrará este año, según la EPA. Los otros fabricantes de cloro de EE. UU. usan una tecnología diferente que no requiere asbesto.

Bajo la regla propuesta por la EPA, Reg. 2070-AK86, las plantas de cloro-álcali restantes que aún importan asbesto crudo tendrían dos años para dejar de usar diafragmas de asbesto y cerrar o cambiar a métodos de producción alternativos. Eso es mucho menos tiempo que el período de transición de 10 años incluido en la legislación fallida en 2020.

Las juntas de lámina utilizadas en entornos comerciales que contienen asbesto también estarían prohibidas después de dos años. La mayoría de los productos restantes que contienen asbesto (bloques de frenos para yacimientos petrolíferos, frenos y revestimientos de automóviles del mercado de accesorios, otros «productos de fricción para vehículos» y otros tipos de juntas comerciales) estarían prohibidos después de 180 días.

La evaluación de riesgo final de la EPA, publicada en diciembre de 2020, encontró un riesgo irrazonable para la salud de todos esos usos restantes del asbesto.

El único uso continuo de asbesto crisotilo que la EPA autorizó fue altamente especializado: bloques de freno de aviones hechos especialmente para un avión de carga de gran tamaño único propiedad de la NASA llamado «Super Guppy». Después de estudiar el procedimiento de reemplazo de frenos de la NASA, la EPA determinó que los riesgos para el puñado de técnicos que se especializan en ese trabajo son bajos y razonablemente manejados.

La propuesta del martes estará abierta a comentarios públicos durante 60 días una vez que se publique en el Registro Federal, y la administración de Biden ha dicho que pretende finalizarla para noviembre.

Pero a la EPA todavía le quedan pasos importantes por tomar en relación con el asbesto. Eso acordó un plazo legal del 1 de diciembre de 2024, para finalizar su evaluación de riesgos, y también acordó ampliar el alcance de esa evaluación, analizando las fibras que no son de crisotilo, analizando los riesgos para las subpoblaciones susceptibles y rastreando múltiples vías de exposición, incluso en productos de talco, contaminación de los cuales ha dado lugar a varias demandas multimillonarias.

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