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yoImagínese que usted y yo estamos caminando juntos por el paseo marítimo de Brighton en un día bañado por el sol, y ambos nos detenemos para contemplar el cielo azul profundo. Es una vista hermosa, pero ¿estamos teniendo la misma experiencia? ¿Ves el mismo azul que yo veo?

Es fácil asumir que lo hacemos. Después de todo, ambos usamos la palabra “azul”, y el color parece ser una propiedad del cielo, no de nuestra mente. Pero la ciencia de la percepción, de cómo el cerebro interpreta la información sensorial para generar objetos, personas y lugares, sugiere lo contrario. Así como todos somos diferentes en el exterior, es probable que nuestras experiencias internas también difieran.

Puede parecer que el mundo simplemente se vierte directamente en nuestras mentes a través de las ventanas transparentes de nuestros ojos y nuestros oídos. Pero los psicólogos saben desde hace mucho tiempo que la percepción no es simplemente una «lectura» de información sensorial. Estamos fuertemente influenciados por el contexto. Desde el efecto de las sombras sobre cómo percibimos el brillo de una superficie, hasta nuestra tendencia a interpretar las expresiones faciales según lo que pensamos que está sucediendo, el contexto impregna todas nuestras experiencias conscientes, y lo hace de una manera que normalmente nunca somos conscientes. de.

Algunos investigadores, incluido yo mismo, van incluso más allá. En lugar de que el contexto simplemente influya en los contenidos de la percepción, la idea aquí, que se basa en el legado del gran erudito alemán Hermann von Helmholtz, es que la experiencia perceptiva se construye de arriba hacia abajo, con las señales sensoriales entrantes (de abajo hacia arriba) en su mayoría. afinando las «mejores conjeturas» del cerebro sobre lo que sucede. Desde este punto de vista, el cerebro continuamente hace predicciones sobre las causas de la información sensorial que recibe y usa esa información para actualizar sus predicciones. En otras palabras, vivimos en una “alucinación controlada” que permanece ligada a la realidad por una danza de predicción y corrección, pero que nunca es idéntica a esa realidad.

Una consecuencia sorprendente de esto es que, dado que todos tenemos cerebros diferentes, que hacen mejores conjeturas ligeramente diferentes, todos tendremos experiencias perceptivas diferentes también, incluso si nos enfrentamos a la misma realidad externa objetiva. Así como el azul del cielo puede ser diferente para cada uno de nosotros, todas nuestras experiencias pueden diferir: ¿un melocotón sabe igual para mí que para ti? A diferencia de nuestras diferencias externas, las diferencias de percepción son privadas, subjetivas, escondidas bajo el lenguaje común que usamos para describirlas.

Bueno, no siempre. Algunos tipos de diversidad de percepción son muy familiares. Las descripciones de las alucinaciones y los delirios se remontan a miles de años, pero generalmente se interpretan como una falla de la percepción frente al punto de referencia de una forma idealizada y normativa de percibir el mundo.

Más recientemente, el concepto de «neurodiversidad» ha llamado merecidamente la atención sobre las formas radicalmente diferentes en que algunas personas experimentan sus mundos. Este marco enfatiza que esas diferencias no son déficits, aunque este énfasis a menudo se pierde porque la neurodiversidad generalmente se asocia con condiciones definidas médicamente, como el autismo o el TDAH, que generalmente se cree que son difíciles de manejar. (Hay algunas excepciones. La sinestesia, a menudo descrita como una «mezcla de los sentidos», en la que puede saborear colores o ver sonidos, a menudo se considera que mejora la creatividad y la capacidad cognitiva, aunque la evidencia es mixta).

Lo que pasa por alto con la idea de la neurodiversidad es la posibilidad de que cada uno de nosotros vea el mundo a su manera, aunque no tan marcadamente como para que surjan diferencias en la forma en que nos comportamos o describimos nuestras experiencias.

A veces se rompe el hechizo y reconocemos nuestras percepciones por las construcciones que son. Hace unos años, una fotografía mal expuesta de un vestido se rompió en las redes sociales porque la mitad del mundo lo veía de una manera (blanco y dorado) mientras que la otra mitad lo veía de otra (azul y negro). La gente en cada campo simplemente no podía creer que la otra interpretación fuera posible. Esto podría haber sido muy divertido, pero no parecía conducir a una comprensión más amplia de que la forma en que vemos (o escuchamos, olemos, saboreamos o tocamos) las cosas pueden diferir de persona a persona.

Un nuevo proyecto en el que estoy involucrado, llamado Censo de Percepción, tiene como objetivo cambiar todo esto. Desarrollado por un equipo que incluye científicos, filósofos y artistas, el objetivo es mapear el paisaje oculto de la diversidad perceptual. Consiste en experimentos en línea atractivos, divertidos, fáciles y rápidos de completar e ilusiones interactivas. Además de aportar datos valiosos, los participantes pueden aprender sobre sus propios poderes de percepción y cómo se relacionan con los demás. Es importante destacar que el Censo de Percepción va más allá de la percepción visual, explorando el sonido y la música, las emociones y cómo experimentamos el paso del tiempo. Cualquier persona mayor de 18 años puede participar y los primeros resultados se darán a conocer a finales de año.

Sacar a la luz nuestra diversidad interna podría ser tan transformador para la sociedad como lo ha sido el reconocimiento de nuestra diversidad visible externamente. Así como no existe un “mejor” color de piel, no existe una forma única de percibir el mundo con la que los demás puedan compararse y hallarse deficientes. Y a diferencia del concepto de neurodiversidad, que tiende a reservarse para condiciones específicas, la diversidad perceptiva se aplica a todos nosotros.

Una mayor apreciación de esto debería ayudarnos a cultivar la humildad acerca de nuestras propias perspectivas. Así como nos sirve cuestionar ocasionalmente nuestras creencias sociales y políticas, es útil saber que otros pueden ver las cosas literalmente de manera diferente a nosotros, y que estas diferencias pueden convertirse en creencias y comportamientos diferentes. Incluso podría ser que involucrar a las personas en ejercicios simples que revelen la naturaleza construida de la percepción les abra la mente a otros puntos de vista y ayude a resolver los desacuerdos.

Sin embargo, la mayoría de las veces, la comprensión de la diversidad perceptiva hace que el mundo sea un lugar más rico y maravilloso. La próxima vez que vayas a dar un paseo por el mar, o por un pueblo, trata de imaginar todos los universos interiores únicos y personalizados en la mente de todas las personas que te rodean. No hay un solo mundo hermoso ahí fuera, hay muchos.

Anil Seth es Profesor de neurociencia en la Universidad de Sussex y autor de Being You – A New Science of Consciousness (Faber).

Otras lecturas

Otras mentes: El pulpo y la evolución de la vida inteligente por Peter Godfrey-Smith (HarperCollins, £ 9.99)

El cerebro: 10 cosas que debes saber de Sophie Scott (Orion, £ 9.99)

Wednesday Is Indigo Blue: Discovering the Brain of Synesthesia por Richard E Cytowic y David M. Eagleman (MIT, £ 30)

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