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La misión DART está a punto de chocar con un asteroide

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CNN

El lunes, una nave espacial de la NASA chocará deliberadamente contra un asteroide llamado Dimorphos.

La misión de prueba de redirección de doble asteroide, o DART, tiene como objetivo ver si este tipo de impacto cinético puede ayudar a desviar un asteroide que representa una amenaza para la Tierra.

“Estamos moviendo un asteroide”, dijo Tom Statler, científico del programa de la NASA para la misión DART. “Estamos cambiando el movimiento de un cuerpo celeste natural en el espacio. La humanidad nunca ha hecho eso antes”.

Esto es lo que necesitas saber sobre esta misión.

La nave espacial DART tiene aproximadamente el tamaño de un autobús escolar. Ha estado viajando para alcanzar su objetivo de asteroide desde su lanzamiento en noviembre de 2021. La nave espacial llegará al sistema de asteroides el 26 de septiembre. Se espera el impacto a las 7:14 p. m. ET.

La nave espacial se dirige a un sistema de doble asteroide, donde un pequeño asteroide «luna», llamado Dimorphos, orbita un asteroide más grande, Didymos.

Dídimo. que significa «gemelo» en griego, mide aproximadamente 780 metros (2,560 pies) en diámetro. Mientras tanto, Dimorphos mide 525 pies (160 metros) de ancho y su nombre significa «dos formas».

En el momento del impacto, Didymos y Dimorphos estarán relativamente cerca de la Tierra, dentro de 6,8 millones de millas (11 millones de kilómetros).

Ni Dimorphos ni Didymos son en riesgo de colisionar con la Tierra, antes o después de que se produzca la colisión.

DART está cayendo en un resplandor de gloria. Fijará su mirada en Dimorphos, acelerará a 13.421 millas por hora (21.600 kilómetros por hora) y chocará contra la luna casi de frente.

La nave espacial es unas 100 veces más pequeña que Dimorphos, por lo que no destruirá el asteroide.

En cambio, DART intentará cambiar la velocidad y la trayectoria del asteroide en el espacio. El equipo de la misión ha comparado esta colisión con un carrito de golf que choca contra una de las Grandes Pirámides: energía suficiente para dejar un cráter de impacto.

El impacto cambiará la velocidad de Dimorphos en un 1% mientras orbita Didymos. No parece mucho, pero hacerlo cambiará el período orbital de la luna.

El empujón cambiará ligeramente a Dimorphos y lo hará más ligado gravitacionalmente a Didymos, por lo que la colisión no cambiará el camino del sistema binario alrededor de la Tierra ni aumentará sus posibilidades de convertirse en una amenaza para nuestro planeta.

La nave espacial compartirá su vista del sistema de doble asteroide a través de un instrumento conocido como Cámara de reconocimiento y asteroides Didymos para navegación óptica, o DRACO.

Este generador de imágenes, que sirve como los ojos de DART, permitirá que la nave espacial identifique el sistema de doble asteroide y distinga qué objeto espacial se supone que debe golpear.

Este instrumento también es una cámara de alta resolución que tiene como objetivo capturar imágenes de los dos asteroides para transmitirlas a la Tierra a una velocidad de una imagen por segundo en lo que parecerá casi un video. Puede ver la transmisión en vivo en el sitio web de la NASA, a partir de las 6 p. m. ET del lunes.

Didymos y Dimorphos aparecerán como puntos de luz alrededor de una hora antes del impacto, aumentando gradualmente de tamaño y con más detalles en el encuadre.

Nunca antes se había observado Dimorphos, por lo que los científicos finalmente pueden apreciar su forma y la apariencia de su superficie.

Deberíamos poder ver a Dimorphos con exquisito detalle antes de que DART se estrelle contra él. Dado el tiempo que tardan las imágenes en transmitirse de regreso a la Tierra, serán visibles durante ocho segundos antes de que ocurra una pérdida de señal y finalice la misión de DART, si tuvo éxito.

La nave espacial también tiene su propio reportero gráfico a lo largo del viaje.

Un satélite del tamaño de un maletín de la Agencia Espacial Italiana viajó al espacio con DART. Llamado Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids, o LICIACube, se separó de la nave espacial el 11 de septiembre. El satélite viaja detrás de DART para registrar lo que sucede desde una perspectiva segura.

Tres minutos después del impacto, LICIACube volará por Dimorphos para capturar imágenes y videos de la columna de impacto. y tal vez incluso espiar el cráter de impacto. El CubeSat girará para mantener sus cámaras apuntando a Dimorphos mientras pasa volando.

Las imágenes y el video, aunque no estén disponibles de inmediato, se transmitirán a la Tierra en los días y semanas posteriores a la colisión.

El LICIACube no será el único observador mirando. El Telescopio Espacial James Webb, el Telescopio Espacial Hubble y la misión Lucy de la NASA observarán el impacto. El sistema Didymos puede brillar a medida que su polvo y escombros se expulsan al espacio, dijo Statler, científico del programa de la NASA.

Pero los telescopios terrestres serán clave para determinar si DART cambió con éxito el movimiento de Dimorphos.

El sistema Didymos fue descubierto en 1996, por lo que los astrónomos tienen muchas observaciones del sistema. Después del impacto, los observatorios de todo el mundo observarán cómo Dimorphos cruza por delante y se mueve por detrás de Didymos.

Dimorphos tarda 11 horas y 55 minutos en completar una órbita de Didymos. Si DART tiene éxito, ese tiempo podría disminuir en 73 segundos, «pero en realidad creemos que vamos a cambiarlo en unos 10 minutos», dijo Edward Reynolds, gerente de proyectos de DART en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins.

Statler dijo que se sorprendería si una medición del cambio de período llegara en menos de unos pocos días, pero aún más si tomara más de tres semanas.

“Estoy muy seguro de que íbamos a llegar el lunes y sería un éxito total”, dijo Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria de la NASA.

Pero si DART pierde su proverbial tablero de dardos, el equipo estará listo para garantizar que la nave espacial esté segura y que se descargue toda su información para descubrir por qué no golpeó a Dimorphos.

El Centro de Operaciones de la Misión del Laboratorio de Física Aplicada intervendrá si es necesario, aunque DART habrá estado operando de forma autónoma durante las últimas cuatro horas de su viaje.

Un comando tarda 38 segundos en viajar desde la Tierra hasta la nave espacial, por lo que el equipo puede reaccionar rápidamente. El equipo de DART tiene 21 planes de contingencia que ha ensayado, dijo Elena Adams, ingeniera de sistemas de misión de DART en el Laboratorio de Física Aplicada.

Dimorphos fue elegido para esta misión porque su tamaño es comparable al de los asteroides que podrían representar una amenaza para la Tierra. Un asteroide del tamaño de Dimorphos podría causar “devastación regional” si golpea la Tierra.

El sistema de asteroides es “el laboratorio natural perfecto” para la prueba, dijo Statler.

La misión permitirá a los científicos comprender mejor el tamaño y la masa de cada asteroide, lo cual es crucial para comprender los objetos cercanos a la Tierra.

Los objetos cercanos a la Tierra son asteroides y cometas con una órbita que los sitúa a 48,3 millones de kilómetros (30 millones de millas) de la Tierra. Detectar la amenaza de objetos cercanos a la Tierra que podrían causar daños graves es un enfoque principal de la NASA y otras organizaciones espaciales de todo el mundo.

Ningún asteroide está actualmente en un curso de impacto directo con la Tierra, pero existen más de 27,000 asteroides cercanos a la Tierra en todas las formas y tamaños.

Los valiosos datos recopilados por DART contribuirán a las estrategias de defensa planetaria, especialmente a la comprensión de qué tipo de fuerza puede cambiar la órbita de un asteroide cercano a la Tierra que podría chocar con nuestro planeta.

Películas hacer que la lucha contra los acercamientos de asteroides parezca una lucha apresurada para proteger el planeta, pero “Esa no es la forma de hacer una defensa planetaria”, dijo Johnson. Explotar un asteroide podría ser más peligroso porque entonces sus piezas podrían estar en curso de colisión con la Tierra.

Pero la NASA está considerando otros métodos para cambiar el movimiento de los asteroides.

La nave espacial DART se considera un impactador cinético que podría cambiar la velocidad y la trayectoria de Dimorphos. Si DART tiene éxito, podría ser una herramienta para desviar asteroides.

Otra opción es un tractor de gravedad, que se basa en la atracción gravitacional mutua entre una nave espacial y un asteroide para sacar la roca espacial de su trayectoria de impacto hacia una más benigna, dijo Johnson.

Otra técnica es la desviación del haz de iones, o disparar un motor de iones a un asteroide durante largos períodos de tiempo hasta que los iones cambien la velocidad y la órbita del asteroide.

Pero ambos toman tiempo.

“Cualquier técnica que puedas imaginar que cambie la velocidad orbital del asteroide en órbita es una técnica viable”, dijo Johnson.

Un foro internacional llamado Comisión de Planificación Espacial reunió a 18 agencias espaciales nacionales para evaluar qué podría ser mejor para desviar un asteroide, según su tamaño y trayectoria.

Encontrar poblaciones de asteroides peligrosos y determinar sus tamaños son prioridades de la NASA y sus socios internacionales, dijo Johnson. El diseño de un telescopio basado en el espacio llamado misión Near-Earth Object Surveyor está actualmente en revisión.

El sistema Didymos no estará solo por mucho tiempo. Para evaluar las consecuencias del impacto, la misión Hera de la Agencia Espacial Europea se lanzará en 2024. La nave espacial, junto con dos CubeSats, llegarán al sistema de asteroides dos años después.

Hera estudiará ambos asteroides, medirá las propiedades físicas de Dimorphos y examinará el cráter de impacto DART y la órbita de la luna, con el objetivo de establecer una estrategia de defensa planetaria eficaz.