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Wuando Xeo Chu tenía cuatro años, tuvo un período figurativo. “Las orejas son muy difíciles de hacer”, me dice el prodigio del arte vietnamita de 14 años en su primera exposición individual en Londres, mientras examinamos su primera pintura, un retrato de su madre.

Nguyen Thi Thu Suong es un primer tema apropiado para el artista. Es propietaria de dos galerías en la ciudad de Ho Chi Minh y animó a Xeo y a sus dos hermanos a tomar lecciones de dibujo poco después de que pudieran caminar.

“Sin mamá, por supuesto, sería como nada. Ciertamente no estaría aquí hablando contigo. Se inclina dulcemente y toma mis manos. «No es que eso sea algo malo».

La sensación del arte de 14 años Xeo Chu: ‘Lo mantengo oculto a mis amigos’ |  Arte
Xeo Chu: Gran mundo visto desde pequeños ojos. Fotografía: Harry Johnson

La historia que me cuenta su madre es que Xeo Chu suplicaba que le permitieran asistir a clases de arte con sus hermanos mayores. Entonces ella le dio un lápiz y un borrador y lo dejó asistir a clases después de la escuela. Sus hermanos abandonaron las lecciones, pero Xeo Chu había encontrado su pasión. «Me encanta pintar. Aunque a veces me siento solo cuando pinto, me llena de alegría. Desaparezco durante horas mientras estoy pintando”.

Si, en mi opinión, no hay nada sobresaliente en ese primer retrato: las orejas encantadoramente grandes e incluso la sonrisa maternal que el niño le dedicó cariñosamente a su modelo no serían excepcionales, si bien encantadores, si los viera adornando la pared de una escuela infantil: Xeo Chu. el desarrollo artístico en la década posterior es extraordinario, al menos juzgado en términos de ventas y pulgadas de columna. Vendió su primer cuadro a un visitante de la galería de su madre. «Yo estaba muy contento. Eso fue cuando tenía como seis años. Desde entonces, su trabajo se ha recopilado en todo el mundo, desde EE. UU. hasta Japón y más allá. Hoy en día, los críticos lo comparan regularmente con Jackson Pollock, sus cuadros tienen un precio de 150.000 dólares y, con esta nueva exposición en el Mayfair de Londres, tras otras en Vietnam, Singapur y Nueva York, ha realizado exposiciones individuales en tres continentes. No es un mal trabajo para nadie, pero especialmente destacable para alguien nacido en 2007.

Xeo Chu es aún más una reprimenda para los adolescentes más holgazanes de lo que esto sugiere. Combina la precocidad de Diego Rivera (que empezó a dibujar a los tres años) con la grandiosidad de Marcus Rashford. Cuando tenía 10 años, Chu realizó su primera exposición de pintura en Singapur y utilizó los 20.000 dólares recaudados para apoyar fondos para cirugías cardíacas, ancianos que vivían solos y niños de la calle en su ciudad.

El verano pasado, Xeo Chu vendió ocho de sus obras como tokens no fungibles (NFT, por sus siglas en inglés) en una subasta en línea en sus páginas de Facebook, donando las ganancias totales de la subasta (2900 millones VND (96 000 £)) a un hospital para comprar productos médicos. Equipos para combatir el Covid-19. Su madre dice: “Puede que solo sea un niño pequeño, pero estoy aprendiendo de él. Me está enseñando lo que es ser generoso”.

Y el verano pasado, también demostró estar a la vanguardia del arte durante un espectáculo en Ciudad Ho Chi Minh que podía ser visitado virtualmente por amantes del arte de todo el mundo, gracias a un robot de telepresencia con ruedas que permitía a los espectadores mirar de cerca. en 30 pinturas diferentes creadas durante la pandemia. También les permitió interactuar con Xeo Chu mientras pintaba en vivo.

Ahora es el momento en el que quizás desee interrumpir este artículo para enviar un mensaje de texto a su descendencia de bajo rendimiento con un emoji cruzado. Le pregunto a Xeo Chu si sus hermanos y compañeros de escuela están resentidos por su éxito. “Realmente no me gusta hablarles de mi pintura solo por esa razón. Lo mantengo oculto a mis amigos”.

La sensación del arte de 14 años Xeo Chu: ‘Lo mantengo oculto a mis amigos’ |  Arte
Xeo Chu: Gran mundo visto desde pequeños ojos. Fotografía: Harry Johnson

Subimos unas escaleras hasta la exposición principal de su obra, pasando por el camino de las paredes colgadas con sus primeros cuadros. Estas son las obras que llamaron la atención de su profesora de arte, Nguyen Hai Anh, quien le dijo a la madre de Chu: “Esta es la primera vez que veo a un niño de cuatro años dibujar así. Las líneas de la palma vuelan, firmes como un verdadero artista”. Uno de ellos es un paisaje que pintó a los cinco años sentado en una terraza con vista al canal del Distrito 4 de la ciudad. Hay otras pinturas de perros, un enrejado de melón amargo, la luz del sol que entra oblicuamente a través de la puerta y muchas flores. “Me encantan las flores”, dice Thu Suong, “y me hace muy feliz cuando las pinta”.

Un día, recibió un ramo de peonías. Ella me dice que los amaba tanto que se quedó en casa durante tres días para verlos. Xeo Chu la notó abrazando el jarrón. “Hice tres dibujos a color para evitar que mi madre se marchitara más”, dijo el niño a un entrevistador.

A medida que se desarrollaba, Xeo Chu (que significa “cerdito”; su nombre real es Pho Van An) tomaba fotografías de lo que veía en los viajes al campo y las pintaba en casa. «Amo la naturaleza. Eso es lo que encuentro hermoso. Quiero dibujar y pintar lo que veo”.

Esto, sugiero, hace que la comparación con Jackson Pollock parezca fuera de lugar. El expresionista abstracto, después de todo, no pintó lo que vio, al menos no en la forma en que lo haces tú. “¡Oh, Jackson Pollock!” ríe Xeo Chu, fingiendo exasperación. “Todo el mundo dice que soy como él, pero no estoy tan seguro”.

Estamos frente a una de las coloridas pinturas abstractas de su período no figurativo más maduro que indujo al galerista neoyorquino George Bergès, quien montó la primera exposición estadounidense de Chu, a comparar su trabajo con el de Pollock: “Xeo Chu está creando obras similares desde el principio de su carrera”.

Bergès argumenta que la obra pictórica de más de 300 de Chu aprovecha el inconsciente colectivo de una manera que los artistas mayores luchan por manejar. “Para mí fue muy interesante trabajar con un artista que está antes de la pubertad, porque desafió mis nociones sobre el arte y cómo la experiencia de vida tiene que ver con él. Si hay profundidad y complejidad en un trabajo de alguien que tiene una experiencia de vida muy limitada, te da una idea del inconsciente universal que todos tenemos y al que podemos acceder”.

Quizás: o quizás la perspectiva de una de sus coleccionistas, Karlene Davis, cónsul general de Nueva Zelanda en Vietnam, esté más cerca de la realidad. “Me encanta la forma en que Chu muestra la luz y el color. Ve más que a simple vista y muestra el espíritu de la imagen. Son tan delicados.

Muéstrame, le pido a Chu, tu pintura favorita. Me lleva a una obra colgada sobre una chimenea, un rayo de sol de una puesta de sol. “Había estado en el interior durante tanto tiempo debido a la pandemia y finalmente fuimos al campo, así que esto mostró cómo me sentía al volver a estar en la naturaleza”. Creo que sus mejores pinturas son paisajes, como su serie que representa los campos de arroz en terrazas de Mu Cang Chai, en el norte de Vietnam («La ola de amarillo [in the rice fields] cuando llega la temporada de cosecha es increíble”, dice sobre su lienzo de 2019 Octubre, Otoño en Canadá). Su pieza más grande hasta el momento, Ha Long Bay in Cave, que mide 200 cm x 480 cm, tardó tres meses en pintarse.

¿Tu obra ha evolucionado? “Definitivamente lo ha hecho. Cuando empecé, veía principalmente flores, así que las pintaba. Luego comencé a viajar, así que pinté algunos de los paisajes realmente únicos de Vietnam. A veces vamos a Canadá”. ¿Pintarás lo que ves en Londres? Espero tener tiempo.

Chu no es el primer niño prodigio artístico. En 2013, Kieron Williamson, un niño de 10 años de Norfolk apodado el «Mini Monet», vio cómo sus ganancias de por vida se disparaban a 1,5 millones de libras esterlinas después de que 23 de sus obras se vendieran por 250 000 libras esterlinas en menos de 20 minutos. Cuando la artista rumano-estadounidense Alexandra Nechita, apodada «Petite Picasso» por sus obras cubistas, tenía 11 años en 1996, sus obras se vendieron en el rango de $ 100,000.

La sensación del arte de 14 años Xeo Chu: ‘Lo mantengo oculto a mis amigos’ |  Arte
Xeo Chu: Gran mundo visto desde pequeños ojos. Fotografía: Harry Johnson

Pero cuando los coleccionistas colocan piezas de estos artistas en el mercado secundario, no necesariamente les va bien, según el tasador de arte Barden Prisant. Escribiendo en la revista Forbes, Prisant descubrió que la mejor subasta reciente que pudo encontrar para un Nechita fue de solo $ 20,000. “Reveladora e inquietantemente, esa misma pieza se vendió en 1998 por $92,000”. Prisant descubrió que dos de las obras de Williamson subastadas recientemente no se vendieron. Quizás la celebridad y la bancabilidad de Xeo Chu sean igualmente breves.

Nada de esto le importa a Xeo Chu. “Realmente no sé lo que significa prodigio. Y realmente no me importa. No es por eso que pinto”. Su maestro señala con razón que su alumno no está sujeto a ninguna escuela o regla, por lo que su obra tiene una frescura juvenil. “Él siempre me dejó ser libre de elegir lo que quiero dibujar y pintar”, se ríe Xeo Chu. «A veces dice ‘eso se vería mejor hecho así’, pero son solo sugerencias».

La preocupación es que la frescura juvenil se disipará a medida que Xeo Chu crezca y sea atrapado, como seguramente todos los artistas adultos, por la ansiedad de la influencia. Bergès dice que su cliente necesita estar protegido de demasiada prensa, lo que sospecho que tiene razón: demasiada exposición que podría hacer que Xeo Chu reflexione sobre cosas que son irrelevantes para hacer arte. La exposición en Londres es una retrospectiva de sus primeros 10 años como artista. ¿Te imaginas cómo sería otra exposición dentro de 10 años? “Quién sabe si seguiré pintando”, responde.

Xeo Chu me dice que no sabe mucho de arte, pero quiere aprender. Cuando le digo que en la galería contigua a su exhibición hay una muestra del trabajo de la fallecida artista mística sueca Hilma af Klint, Xeo Chu parece fascinado al saber que alguien recibió instrucciones de los espíritus para pintar sus lienzos. Su madre me dice que van a pasar un tiempo en Londres con miras a que su hijo estudie arte aquí. Podrías convertirte en la próxima Tracey Emin o Damien Hirst, le digo. «Bueno, tal vez», dice, inseguro. “Pero no estoy muy seguro de lo que quiero ser cuando sea grande. Soy solo un niño.»

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