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Las emisiones de metano se dispararon a un récord en 2021, dice NOAA

Los niveles de metano en la atmósfera aumentaron el año pasado en la mayor cantidad desde que comenzaron las mediciones hace cuatro décadas, dijeron el jueves científicos del gobierno, lo que se suma a las preocupaciones sobre el gas que calienta el planeta, que se arroja a partir de las operaciones de petróleo y gas natural.

El metano es menos abundante en la atmósfera que el dióxido de carbono, pero es más potente en sus efectos a corto plazo sobre el calentamiento global. Grandes cantidades de metano se vierten en el aire desde pozos y tuberías, a veces a través de fugas no intencionales. Otras fuentes incluyen el ganado, los vertederos y la descomposición de la materia orgánica en los humedales.

Las concentraciones atmosféricas de metano han aumentado constantemente durante los últimos 15 años, y en 2021 aumentaron en una cantidad récord con respecto al año anterior, alcanzando un nuevo máximo, según un análisis preliminar de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. El récord anterior de aumento anual de los niveles de metano se había establecido en 2020.

“Nuestros datos muestran que las emisiones globales continúan moviéndose en la dirección equivocada a un ritmo acelerado”, dijo Richard W. Spinrad, administrador de la NOAA. “Reducir las emisiones de metano es una herramienta importante que podemos usar ahora mismo para disminuir los impactos del cambio climático a corto plazo y reducir rápidamente la tasa de calentamiento”.

El aumento de las emisiones de metano en los últimos años ha llamado la atención sobre el papel del gas en la aceleración del cambio climático.

El dióxido de carbono todavía contribuye mucho más al calentamiento del planeta en general. El análisis de la NOAA publicado el jueves indica que los niveles de dióxido de carbono también continuaron aumentando rápidamente en 2021. Durante los últimos 10 años, las concentraciones de dióxido de carbono crecieron a su ritmo más rápido en las más de seis décadas desde que comenzó el monitoreo, dijo la NOAA.

Sin embargo, debido a la cantidad de metano que contribuye al calentamiento durante períodos de tiempo más cortos, los científicos consideran que la reducción de las emisiones de metano es una forma de frenar el calentamiento más rápidamente.

Y, a diferencia del dióxido de carbono, que se libera a la atmósfera cuando se queman combustibles fósiles para obtener energía, el metano es el componente principal del gas natural, lo que significa que los emisores tienen razones económicas para no dejar que se libere demasiado al aire a través de fugas. La industria energética representa alrededor de un tercio de las emisiones globales de metano, estiman los científicos.

Además de atrapar el calor en la superficie de la Tierra, el metano también contribuye a la contaminación por ozono a nivel del suelo, lo que puede causar problemas respiratorios y otros problemas de salud. Según estimaciones de la NOAA, el metano es ahora dos veces y media más abundante en la atmósfera que antes de la Revolución Industrial.

En una cumbre climática global el año pasado en Glasgow, más de 100 naciones se unieron y se comprometieron a reducir las emisiones globales de metano en un 30 por ciento para 2030. La administración Biden ha anunciado nuevas reglas que rigen el metano de las plataformas de petróleo y gas en los Estados Unidos.

Un factor que puede haber contribuido al rápido crecimiento de las emisiones de metano durante los últimos dos años podría ser el aumento de las precipitaciones en las regiones tropicales como resultado del fenómeno climático conocido como La Niña, dijo Xin Lan, científico atmosférico del Laboratorio de Monitoreo Global de la NOAA en Boulder. , col.

La lluvia y la humedad adicionales pueden haber llevado a una mayor producción de metano por parte de los microbios que viven en los humedales tropicales, dijo. Estos microorganismos también son más activos en climas más cálidos, dijo, por lo que las emisiones naturales de los humedales y otros lugares pueden aumentar en general a medida que el planeta se calienta.

Aun así, limitar las fugas de las instalaciones de combustibles fósiles debería ser una forma más fácil de estabilizar los niveles de metano que tratar de manipular las lluvias en los trópicos, dijo el Dr. Lan. “La reducción de las emisiones de metano de los combustibles fósiles parece ser una fruta al alcance de la mano para nosotros”, dijo, particularmente dado que los emisores podrían estar usando este metano como combustible y ganando dinero con él.

Ese metano filtrado es “un desperdicio de energía pura”, dijo el Dr. Lan. “No debería estar allí en la atmósfera”.

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