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LIV Golf puede necesitar un mulligan en Capitol Hill

“Era básicamente propaganda. Simplemente están impulsando su acuerdo, y no me importa”, dijo el representante Tim Burchett (R-Tenn.), quien salió temprano de la sala cuando Norman se reunió con el Comité de Estudio Republicano, el caucus más grande del Partido Republicano en la Cámara. “Honestamente, esto no debería tomar nuestro tiempo. Esta es una organización conservadora, y deberíamos estar lidiando con lo que tenemos que enfrentar en nuestro país, no preocupados por un grupo de saudíes, un grupo de petroleros multimillonarios. Así que estoy fuera.

La incursión del gobierno saudita en el mundo del golf avivó la controversia no solo por su impacto en el PGA Tour de larga duración, sino también porque generó acusaciones de “lavado deportivo”, la práctica de usar deportes profesionales para reparar la reputación de uno. Incluso antes de que comenzara oficialmente la serie LIV de este año, los legisladores de ambos partidos la criticaron como un esfuerzo de los líderes de línea dura de Arabia Saudita para blanquear el pésimo historial de derechos humanos de su país.

Una cohorte de familias que perdieron a sus seres queridos el 11 de septiembre de 2001 instó públicamente a Trump a no organizar torneos LIV en sus clubes de campo. También apelaron directamente a los propios golfistas, pidiéndoles que no se unan a LIV.

Hablando con los reporteros después de la reunión del Partido Republicano, Norman indicó que los comentarios que recibió a puerta cerrada fueron todos positivos. Jonathan Grella, vocero de LIV, desestimó las críticas y dijo que el “mensaje de Norman sobre los beneficios de la competencia fue muy bien recibido, incluso si un par de miembros del Congreso dicen lo contrario”.

Eso no es del todo exacto.

“No vengas aquí y actúes como si estuvieras haciendo algo grandioso mientras estás proxenetando mil millones de dólares de dinero de Arabia Saudita”, se lamentó el representante Chip Roy (R-Texas), quien ha hablado abiertamente sobre LIV. “Te enriqueciste en la parte posterior del [PGA] Recorrido. Te hiciste rico usando el Tour para hacerlo”.

Los legisladores también aprovecharon la reunión para presionar para que LIV y sus benefactores se registren como agentes extranjeros, señalando la insistencia de Trump de que la empresa en sí es una buena publicidad para el reino saudita. Múltiples asistentes le dijeron a POLITICO que Norman no intentó explicar o defender las acciones de los saudíes. Roy, un conservador incondicional, incluso criticó la participación de Trump, que incluye organizar torneos LIV en varios de sus campos.

“El ex presidente está hablando de mil millones de dólares en relaciones públicas para Arabia Saudita. Pero esto es como ignorar a las familias del 11 de septiembre que se están reuniendo fuera de Bedminster diciendo, oye, estamos en las sombras del antiguo World Trade Center, y aquí estamos promocionando el reino de Arabia Saudita en un campo de golf aquí en New Jersey. Creo que eso está mal”, dijo Roy, refiriéndose al campo de golf de Trump en Bedminster, NJ, que organizó un evento LIV a fines de julio.

Norman ha intentado abordar esas preocupaciones, con poco éxito. A principios de este año, admitió que los golfistas están motivados por el dinero extra para unirse a LIV, y luego enfrentó críticas cuando describió el asesinato del periodista Jamal Khashoggi como simplemente un “error”. (Las agencias de inteligencia de EE. UU. concluyeron que el príncipe heredero de Arabia Saudita, Mohammed bin Salman, ordenó el brutal asesinato y desmembramiento de Khashoggi en 2018).

Cuando se le preguntó sobre el registro de agentes extranjeros, Norman dijo a los periodistas: «Somos una operación comercial, por lo que estamos aquí solo para hacer crecer el juego de golf». Describió a LIV como “una fuerza para el bien del golf” y negó que ninguno de sus intercambios con los legisladores fuera acalorado.

“Estamos dando a los jugadores otra plataforma como contratistas independientes para jugar”, dijo Norman. “Es genial tener un debate abierto”.

Roy y Norman tuvieron una conversación cordial después de la reunión, según una persona familiarizada con el intercambio que habló bajo condición de anonimato. Roy dijo que era una diferencia de opinión y Norman se ofreció a reunirse con él uno a uno, agregó la persona.

Algunos legisladores salieron de la reunión del Comité de Estudio Republicano con la mente abierta. El representante Ralph Norman (RS.C.), que no tiene relación con el director ejecutivo de LIV, dijo que el gobierno debería mantenerse al margen de la disputa entre PGA y LIV.

“Mi pregunta era, ¿qué tiene de malo la competencia?” dijo el de Carolina del Sur. “La competencia viene de Arabia Saudita. Ahora, ¿es Arabia Saudita un socio con el que desea involucrarse? Tú también tienes ese lado. … Legislativamente, no podemos resolver el problema”.

Además de su reunión con el Comité de Estudio Republicano, Norman se reunió el miércoles con el líder de la mayoría de la Cámara, Jim Clyburn (DS.C.), según una persona familiarizada con la reunión. También se sentó con la representante Nancy Mace (RS.C.), quien dirige el caucus de golf del Congreso, y el senador Joe Manchin (DW.Va.). Norman visitó recientemente el resort The Greenbrier en el estado natal de Manchin y lo está considerando como un anfitrión potencial de LIV para el próximo año.

Y el martes por la noche, el representante Mike Carey (R-Ohio) invitó a Norman a cenar en el lujoso Capital Grille cerca del Capitolio.

El vocero de LIV, Grella, dijo que el objetivo de las reuniones de Norman en el Capitolio era “educar a los miembros sobre el modelo de negocios de LIV y contrarrestar la [PGA] los esfuerzos anticompetitivos de Tour” — un foco importante en la batalla en curso entre las dos organizaciones. Según los informes, el Departamento de Justicia comenzó a investigar el PGA Tour por violaciones antimonopolio, y algunos legisladores han puesto en duda dicha investigación.

Pero para la mayoría de los legisladores, los derechos humanos son la principal preocupación. Después del asesinato de Khashoggi, los líderes de Arabia Saudita perdieron el favor de los miembros del Congreso de ambos partidos, incluso cuando la administración Trump buscaba profundizar los lazos de seguridad con el reino y trabajar con él para contrarrestar a Irán.

“Si llegamos al punto en que decimos que el efectivo importa, el dólar lo impulsa todo, no creo que sea de eso de lo que se trata este país”, dijo el senador Ron Wyden (D-Ore.), quien describió a LIV como un esfuerzo deportivo. “Siempre hemos dicho que nos vamos a centrar en los derechos humanos”.

Jordain Carney, Daniel Lippman y Hailey Fuchs contribuyeron a este despacho.

Politico