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Los demócratas acusan a la industria petrolera de «estafar» a los estadounidenses, mientras que el Partido Republicano culpa a las políticas de Biden

Los demócratas en el comité señalaron el caos del mercado que ha hecho que los precios del crudo se disparen por encima de los 130 dólares el barril solo dos años después de que el precio cayera en territorio negativo por primera vez en la historia. Pero señalan que las compañías petroleras ahora están registrando algunas de las mayores ganancias de su historia, con las seis compañías que testificaron en la audiencia del miércoles cosechando más de $76 mil millones combinados el año pasado.

“Entendemos que la pandemia de Covid-19 desbarató ese mercado”, dijo la representante Diana DeGette (D-Colo.), jefa del subcomité de investigaciones y supervisión del Comité de Comercio y Energía de la Cámara de Representantes. “Y entendemos que la insensata y viciosa invasión de Ucrania por parte de Vladimir Putin ha reducido aún más el suministro mundial de petróleo a medida que más y más empresas no están dispuestas a comprar petróleo ruso. Pero ahí está la cuestión: si el precio de la gasolina es impulsado por el mercado local, ¿por qué está bajando el precio del petróleo pero el precio en la bomba todavía está cerca de los máximos históricos?

Los precios del petróleo han disminuido en un 20 por ciento desde su máximo de principios de marzo, mientras que los precios minoristas de la gasolina han retrocedido solo un 4 por ciento y se ubicaron en $ 4,16 por galón a nivel nacional el miércoles, según la Asociación Estadounidense del Automóvil.

El representante Frank Pallone (DN.J.) se quejó de que las empresas estaban enviando miles de millones de dólares a los accionistas en forma de dividendos y recompras de acciones incluso cuando subían los precios del combustible. Pallone preguntó a cada ejecutivo si consideraría recortar dividendos o recompras, algo a lo que ninguno de ellos se comprometería.

“Las grandes petroleras se están llenando los bolsillos con una mano y tomando miles de millones en subsidios de los contribuyentes con la otra”, dijo Pallone. “Mientras tanto, el pueblo estadounidense está siendo estafado ya que estas empresas eligen mantener baja la producción para que sus propias ganancias se mantengan altas”.

Los republicanos han utilizado el aumento constante de los precios para criticar a Biden, culpando a la política energética de la administración, incluida la cancelación del oleoducto Keystone XL y la pausa de las subastas de nuevos acres de tierras públicas para la extracción de petróleo, aunque ninguno de esos movimientos tiene un impacto inmediato en precios del aceite. En su primer año, la administración aprobó más permisos para perforar en terrenos públicos que la administración Trump en tres de sus cuatro años.

“Cuando el presidente Biden señala a Vladimir Putin o Big Oil u otros chivos expiatorios como culpables, recuerdo las palabras del Mago de Oz: ‘No presten atención al hombre detrás de la cortina’”, el representante Morgan Griffith (R -Va.), el principal republicano en el subcomité, dijo en sus declaraciones de apertura. “En lugar de desviar la culpa, el presidente Biden debería considerar su propia culpabilidad por los altos precios de la energía”.

Los miembros de ambos partidos estiraron los hechos para recalcar sus puntos políticos. A pesar de algunas de las afirmaciones de Pallone, muchas compañías petroleras han aumentado la producción de petróleo como resultado del aumento de los precios, aunque a un ritmo que, según algunos críticos, es demasiado lento. Y las afirmaciones de legisladores como la representante Cathy McMorris Rodgers (R-Wash.) de que la producción de petróleo de EE. UU. había caído en 1,5 millones de barriles bajo Biden no fueron respaldadas por las cifras del gobierno. Si bien la producción de petróleo alcanzó su punto máximo en un récord de más de 13 millones de barriles por día antes de la pandemia, la producción se desplomó bruscamente durante el último año en el cargo del expresidente Donald Trump, y ahora ha aumentado en aproximadamente 700,000 barriles por día desde que Biden asumió el cargo. la industria es previsto para agregue otros 800,000 a 1 millón de barriles por día este año.

Las políticas federales tienen poca influencia en los cambios diarios en los precios del combustible. Pero con el 30 por ciento de los votantes respondiendo a una encuesta reciente citando la inflación como su principal preocupación este año de elecciones al Congreso, tanto los republicanos como los demócratas han tratado de moldear la percepción de quién tiene la culpa. El propio Biden ha pedido a las compañías petroleras que produzcan más petróleo a corto plazo para reducir los precios del combustible, y la semana pasada anunció que había ordenado la liberación de 1 millón de barriles de petróleo por día de las reservas estratégicas del país durante seis meses.

Para la audiencia, los demócratas llamaron a los jefes de BP America, Chevron, Devon Energy, Exxon Mobil, Pioneer Natural Resources y Shell USA para testificar si sus empresas estaban influyendo en los precios en las gasolineras. Para algunos de ellos fue su segunda aparición en Capitol Hill en menos de un año, ya que el Comité de Supervisión de la Cámara de Representantes los había llamado en octubre para discutir lo que sus empresas sabían sobre los efectos de la industria en el cambio climático.

Pero las compañías petroleras afirmar que ellos tienen poco control sobre los precios de las bombas. Como señaló el CEO de Chevron, Mike Wirth, en su declaración de apertura, la gran mayoría de las estaciones de servicio son de propiedad independiente y establecen sus propios precios en función de la disponibilidad del suministro y las condiciones de la demanda local.

“Como resultado, si bien los cambios en el precio del petróleo crudo reflejan el costo global de ese producto y están influenciados por la demanda, la oferta, el inventario, los eventos geopolíticos y otros factores, los precios que los clientes pagan en la bomba a menudo están influenciados por factores locales adicionales que varían en cada comunidad o incluso en cada estación”, dijo Wirth en su testimonio de apertura.

Los ejecutivos también reconocieron que estaban obteniendo miles de millones en ganancias debido a los altos precios del crudo, pero que sufrieron pérdidas masivas el año anterior. El director ejecutivo y presidente de Exxon, Darren Woods, dijo que la ganancia de $23 mil millones que su compañía registró el año pasado se produjo después de una pérdida de $22 mil millones en 2020.

Pero los demócratas dijeron que muchos hogares y empresas perdieron dinero durante el cierre económico. La representante Ann Kuster (DN.H.) enfatizó que las compañías petroleras estaban obteniendo ganancias en los años anteriores a la pandemia y desde entonces han obtenido ganancias récord.

“Por favor, no use 2020 como una excusa para estafar al pueblo estadounidense hoy”, dijo Kuster. “Un mal año no excusa la práctica de estafar a los consumidores”.

La puesta en línea de nuevos pozos de petróleo lleva a las empresas entre 18 y 24 meses, con un cronograma más lento en los últimos años debido a los crecientes costos operativos, los desafíos de la cadena de suministro y la pérdida de trabajadores calificados, dijo Scott Sheffield, director ejecutivo de Pioneer Natural Resources, en su declaración inicial preparada. Y las difíciles condiciones operativas son anteriores a la guerra en Ucrania, con la demanda de la pandemia quemando tanto a las empresas como a los inversores.

Sheffield también lamentó la dificultad que estaba teniendo la industria para atraer trabajadores, muchos de los cuales fueron despedidos en los últimos años cuando las empresas lucharon para compensar la caída anterior de los precios del petróleo a partir de 2020.

“No podemos hacer que la gente regrese” al campo petrolero Permian Basin en Texas y Nuevo México, dijo Sheffield durante la audiencia. “¿Quién quiere trabajar en la industria del petróleo y el gas?”

La caída del mercado provocada por la pandemia en 2020 y el posterior repunte del mercado han aumentado la presión de los inversores sobre las empresas para aumentar los dividendos o recompras de acciones para compensar las pérdidas pasadas que impulsaron el crecimiento explosivo de la producción de la última década, dijo Sheffield, refutando las afirmaciones de los demócratas de que el la industria estaba intencionalmente aumentando los precios por avaricia.

“Quedó muy claro que si la industria quería sobrevivir, el modelo de crecimiento de la producción a cualquier costo debía cambiar”, dijo. “La comunidad inversora, especialmente los fondos mutuos, indexados y de pensiones que representan los fondos de jubilación de millones de estadounidenses, exigen un cambio en el modelo para evolucionar hacia uno de mejores rendimientos, crecimiento sostenible y disciplina financiera”.

Pero la representante Debbie Dingell (D-Mich.) trató de rechazar la idea de que las empresas son “solo participantes indefensos en el mercado global” y señaló que sus márgenes de ganancias actuales eran grandes. Los ejecutivos reconocieron que sus pozos generalmente tienen un punto de equilibrio de $30 a $50 por barril de petróleo, a menudo menos de la mitad del precio que obtenían en el mercado.

“Dados esos precios y costos de equilibrio, no sorprende que se espere que la industria del petróleo y el gas recaude una ganancia inesperada de hasta $126 mil millones solo en 2022”, dijo Dingell, y agregó que la industria también se benefició de exenciones fiscales para sus operaciones.

“Los subsidios están destinados a las industrias en dificultades que necesitan la asistencia de los contribuyentes para operar y mantenerse a flote”, agregó. “Con márgenes como este, no me queda claro por qué todos ustedes reciben subsidios fiscales y los contribuyentes los pagan en la bomba”.

El representante Jeff Duncan (RS.C.), sin embargo, señaló los llamados del año pasado de muchos demócratas para que las empresas se comprometan a reducir su producción de petróleo y gas para reducir los gases de efecto invernadero que causan el cambio climático. Citó al representante Ro Khanna (D-Calif.), un progresista que dirigió audiencias similares en el Comité de Supervisión de la Cámara, elogiando a los directores ejecutivos europeos por comprometerse a reducir su producción de petróleo y cuestionando a los directores ejecutivos estadounidenses por no hacer lo mismo.

“Los demócratas querían reducir la producción de petróleo y ahora están tratando de culpar a alguien más”, dijo. “Si los progresistas realmente se preocuparan por el clima, apoyarían una mayor producción de petróleo y gas de EE. UU., lo que podría reemplazar el suministro de países que tienen estándares ambientales más bajos y emisiones más altas”.

Un puñado de legisladores en la audiencia planteó los beneficios de una exención fiscal federal sobre la gasolina para ayudar a los consumidores, una propuesta que ha sido popular entre algunos demócratas. Pero los críticos sostienen que la eliminación del impuesto no necesariamente reduciría los altos precios de la gasolina y simplemente podría estimular la demanda en un mercado ya ajustado.

El representante Don McEachin (D-Va.) preguntó a los testigos si la oferta de una exención fiscal sobre el impuesto federal de 18,5 centavos por galón se reflejaría en la bomba, pero los ejecutivos dijeron que eso lo determinaría el mercado.

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