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Los elefantes juegan un papel clave contra el calentamiento global

«Los elefantes son los jardineros del bosque». Así lo afirma Stephen Blake, profesor asistente de biología en la Universidad de Saint Louis, en Missouri (Estados Unidos), y autor principal de un estudio, publicado este lunes en la revista ‘Proceedings of the National Academy of Sciences’ (PNAS) , sobre el papel clave que juegan los elefantes en la creación de bosques que almacenan más carbono atmosférico en las selvas tropicales africanas. Según su análisis, si los elefantes, ya severamente amenazados, se extinguieran, la selva tropical de África occidental y central, la segunda más grande de la Tierra, perdería entre el seis y el nueve por ciento de su capacidad para secuestrar carbono atmosférico, amplificando el calentamiento global.

Los elefantes modifican la estructura del bosque y aumentan las reservas de carbono a través de múltiples vías. Uno de ellos es la forma en que se alimentan. Dentro del bosque, algunos árboles tienen madera ligera (llamados árboles bajos en carbono, es decir, aquellos que capturan menos CO2 de la atmósfera), mientras que otros tienen madera pesada (árboles altos en carbono, que capturan más CO2 y ayudan a combatir el calentamiento global). Las primeras crecen rápidamente y se encuentran entre las más altas, porque crecen por encima de otras plantas en busca de la luz solar. Los segundos, en cambio, se desarrollan lentamente y lo hacen incluso a la sombra. Los elefantes y otros megaherbívoros se alimentan principalmente de árboles bajos en carbono, que son más sabrosos y nutritivos que las especies con alto contenido de carbono. Tal ‘poda’ reduce la competencia entre los árboles y proporciona más luz, espacio y nutrientes del suelo a los árboles con alto contenido de carbono.

“Los elefantes hacen mucho daño a los árboles cuando comen, porque arrancan las hojas y arrancan ramas enteras. Nuestros datos muestran que la mayor parte de este daño ocurre en árboles con baja densidad de carbono”, dice Blake, por lo que los elefantes eliminan los árboles. del bosque que menos combaten el calentamiento global, dando más espacio al resto.

Caza y comercio ilegal

Asimismo, estos mamíferos son excelentes dispersores de las semillas de árboles con alta densidad de carbono. Cuando los elefantes comen sus frutos, las semillas pasan inalteradas por sus intestinos y son liberadas al suelo a través de las heces, donde germinan y producen nuevos brotes de estas plantas. «Los elefantes de los bosques africanos hacen un enorme trabajo manteniendo la diversidad de los bosques, fomentando el crecimiento de árboles que secuestran más carbono y eliminando aquellos que secuestran menos CO2, pero estos animales han sido cazados por humanos durante milenios y, como resultado, están en peligro crítico de extinción», lamenta. Blake.

Los elefantes juegan un papel clave contra el calentamiento global

El investigador dice que “el argumento de que ‘todo el mundo ama a los elefantes’ no ha aumentado lo suficiente el apoyo para protegerlos y detener su matanza y comercio ilegal. Tampoco ha prosperado el argumento de que estos animales son esenciales para mantener la biodiversidad del bosque, ya que su población sigue disminuyendo. Ahora podemos agregar la fuerte conclusión de que si perdemos elefantes del bosque, estaremos perjudicando globalmente la mitigación del cambio climático”.

“Hace años”, cuenta Blake, “millones de elefantes vagaban por África. Ahora hay menos de 500.000 -su número se ha desplomado en más del 80% en los últimos 30 años- y la mayoría de la población vive en zonas aisladas. Aunque están protegidos por leyes nacionales e internacionales, la caza furtiva continúa. Estas matanzas ilegales deben detenerse para evitar la extinción de los elefantes del bosque. Tenemos dos opciones: podemos seguir cazando estos animales altamente sociales e inteligentes y ver cómo se extinguen; o podemos encontrar formas de detener esta actividad ilegal. La importancia y protección de estos mamíferos debe ser tomada en serio por los hacedores de políticas a fin de generar el apoyo necesario para su conservación. Su papel en nuestro entorno global es demasiado importante para ignorarlo. Salva a los elefantes y ayuda a salvar el planeta, realmente es así de simple».