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Los estados incluyen comidas escolares gratuitas en el menú

Minnesota tiene un superávit presupuestario de casi $ 18 mil millones, que algunos legisladores y defensores de las comidas escolares esperan que pueda destinarse a iniciativas contra el hambre.

El representante estatal Sydney Jordan planea reintroducir un proyecto de ley de comidas escolares universales en la sesión de 2023, que comienza en enero, luego de que un proyecto de ley idéntico se estancara en 2022. Jordan dijo que el mecanismo de financiación para el programa seguiría siendo el mismo, maximizando el apoyo de la comunidad federal. Provisión de elegibilidad, que permite que las escuelas de alta pobreza sirvan comidas sin costo y obtengan el resto del dinero del fondo general del estado.

“Tenemos un superávit presupuestario y sabemos que podemos hacerlo. Ningún niño en Minnesota debería pasar hambre”, dijo Jordan, un demócrata, en una entrevista.

El gobernador Tim Walz, demócrata, también ha hecho de las comidas escolares gratuitas una prioridad para su segundo mandato.

Invertir en servicios educativos como “asegurarse de que todos los niños tengan una comida cuando entren por esa puerta” debería ser una prioridad en la próxima sesión legislativa, dijo el gobernador en una conferencia de prensa en diciembre sobre el superávit presupuestario. Walz, un ex educador, enfatizó que el estado “necesita[s] ver comidas universales para que se elimine este problema de inseguridad alimentaria”.

La exención pandémica para comidas escolares gratuitas, que se lanzó en marzo de 2020, expiró a principios de 2022-23. año escolar después de que un paquete de ayuda de Covid-19 permitió al Departamento de Agricultura renunciar a ciertas regulaciones por primera vez. El porcentaje de almuerzos gratuitos servidos cayó del 99,8 % en mayo de 2022 al 67,5 % en septiembre, según datos del USDA.

Los datos respaldan los beneficios de las comidas escolares gratuitas universales. Las escuelas que proporcionaron comidas sin costo para todos los estudiantes, a través de la Disposición de Elegibilidad Comunitaria, vieron beneficios académicos y conductuales para los estudiantes que no cumplían con los requisitos de ingresos para recibir comidas gratis, según una investigación de Krista Ruffini, profesora de la Universidad de Georgetown que ha estudiado comidas escolares gratuitas universales y rendimiento estudiantil.

“Vemos que expandir el programa de comidas escolares a todos los niños, independientemente de los ingresos de sus familias, conduce a mejoras para los niños y las familias”, dijo Ruffini. “Los puntajes de las pruebas de matemáticas aumentan, la disciplina de exclusión, básicamente las suspensiones fuera de la escuela, disminuyen y el uso de los servicios del banco de alimentos también disminuye”.

Un superávit presupuestario de la ayuda de Covid está ayudando a los estados a continuar con una versión del programa federal en varias regiones.

California y Maine iniciaron programas permanentes de comidas escolares universales este año escolar aprovechando los excedentes presupuestarios.

Colorado cobrará impuestos a los residentes más ricos para generar $100.7 millones para financiar comidas gratis, un programa aprobado abrumadoramente por los votantes republicanos y demócratas a través de una medida electoral de 2022.

Vermont, Nevada y Massachusetts extendieron las comidas sin costo para todos los estudiantes durante el año escolar actual y Pensilvania extendió el desayuno universal hasta el año escolar 2022-23.

“Los estados están haciendo esto porque, a nivel federal, no podemos encontrar un consenso y aprobar legislación para que esto suceda”, dijo Jessica Gould, presidenta del comité de legislación y política pública de la Asociación de Nutrición Escolar.

El superintendente del estado de Washington, Chris Reykdal, presentó una propuesta de comidas escolares gratuitas al gobernador y a la legislatura en septiembre. para su consideración en el próximo presupuesto bienal.

La propuesta de presupuesto del superintendente cita el fin de las exenciones pandémicas del USDA como una razón por la cual la oficina solicita que el estado financie comidas sin costo y agrega que el vencimiento se produjo “en un momento en que las familias aún se están recuperando del impacto financiero de Covid-19, y el costo de los alimentos sigue aumentando”. El programa de Washington le costaría al estado aproximadamente $86 millones al año.

En Connecticut, donde los legisladores reservaron $30 millones en fondos pandémicos para ayudar a las escuelas a salir de las comidas gratuitas federales, el senador estatal Saud Anwar dijo en diciembre que presentaría una legislación en la próxima sesión para crear un programa estatal permanente. El representante del estado de Missouri, Brian Seitz, presentó previamente un proyecto de ley de comidas escolares gratuitas antes de la nueva sesión legislativa, que comienza en enero. La gobernadora de Nuevo México, Michelle Lujan Grisham, demócrata, perseguirá legislación universal de comidas escolares gratuitas el próximo año.

Varios estados podrían tener un gran respaldo para las comidas escolares gratuitas. Solving Hunger de Tusk Philanthropies, que fue fundada por el capitalista de riesgo y estratega político Bradley Tusk, es apoyar campañas de alimentación escolar universal en 2023 para Vermont, Carolina del Norte, Connecticut y Nueva York.

Anore Horton, directora ejecutiva de Hunger Free Vermont, que recibe una subvención de Solving Hunger, dijo que no quiere que las familias asocien la escuela con el cobro de deudas por costos de comidas escolares no pagados, una situación que, según ella, “el gobierno federal ha arrojado tantas distritos escolares de todo el país este año”.

Vermont se encuentra entre los pocos estados que ya han financiado una extensión de comidas gratuitas para el año escolar 2022-23. El estado estableció el programa temporal con la intención de considerar soluciones permanentes.

Rosie Krueger, directora estatal de programas de nutrición infantil, presidió un grupo de trabajo dirigido a recomendar una solución permanente para las comidas escolares universales para el 2026-27. año escolar. Ella dijo que el aumento en las comidas servidas fue tanto un desafío como un beneficio: más estudiantes estaban comiendo, pero las escuelas están lidiando con una escasez de trabajadores de servicios de alimentos.

“Estoy muy orgulloso de las comidas que servimos en Vermont”, dijo Krueger, y agregó que la mayoría de las escuelas tratan de servir comidas frescas hechas desde cero. Señaló que “las comidas universales significan una mayor participación, lo que es como chocar contra el problema del personal. Así que creo que una vez que podamos dimensionar eso correctamente, la gente obtendrá más reembolsos por esas comidas”.

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