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Los fanáticos de Gales querían una experiencia de la Copa del Mundo.  Así que fueron a España.

TENERIFE, España — La primera experiencia de Bethany Evans viendo a Gales en la Copa del Mundo tuvo muchos de los componentes clave que siempre había imaginado. A su lado estaban sus amigos y su padre, Mark, de 59 años, con quien ha recorrido Gales por tierra y mar.

A su alrededor, los fanáticos de Gales estaban ataviados con las camisetas y sombreros de pescador rojos del país y envueltos en banderas con la cresta de un dragón, todo ello subrayando el apodo de los seguidores: The Red Wall.

Y luego estaba el alcohol, montones y montones de alcohol. Su ausencia ha sido un tema importante de discusión desde la decisión de Qatar de prohibir la venta de cerveza en los estadios del torneo. Pero aquí se sirvió descaradamente, mientras los fanáticos cantaban, saltaban y gritaban a través de un par de bares hundidos en la esquina de una calle en Tenerife, en las Islas Canarias.

“Ha sido realmente increíble planificar esto”, dijo Evans, de 25 años, gerente de salud y seguridad de Pontypridd, en el sur de Gales, cuyo tuit de verano que sugería una fiesta de observación en esta isla se convirtió en algo más de lo que jamás podría haber imaginado.

Si bien el sueño original de Evans era asistir a la Copa del Mundo en Qatar (Gales se clasificó por primera vez desde 1958), dijo que una combinación de costo, circunstancias, reglas y cuestiones morales lo descartaron. En cambio, ella y miles de fanáticos galeses han optado por hacer de esta isla de fiesta asequible a unas 4,000 millas de Qatar su hogar para el torneo.

Los fanáticos han estado llegando a Tenerife esta semana por miles, esperando el tipo de celebración de la Copa del Mundo bañada por el sol que siempre han anhelado, en sus términos y dentro de su presupuesto.

«Estoy destrozado porque la primera vez que llegamos a la Copa del Mundo, no es para el trabajador», dijo Lee Chamberlain, de 50 años, pintor y decorador de Mold, Gales del Norte, refiriéndose a la primera aparición de Gales en su toda la vida. Chamberlain dijo que un agente de viajes le presentó dos opciones: tres o cuatro días con presupuesto ajustado (y reglas para beber) en Qatar, o 10 días en uno de los mejores hoteles de Tenerife, todo incluido. Fue una obviedad, dijo.

Que los seguidores de una nación hambrienta de torneos como Gales hayan sido disuadidos, en masa, de ir a Qatar dice mucho sobre los motivos de los poderes fácticos del fútbol, ​​dijeron muchos fanáticos galeses.

Aparte de Qatar, que obtuvo la clasificación automática como nación anfitriona, Gales ha pasado más tiempo ausente de la Copa del Mundo que cualquiera de los competidores de este año, ya que se clasificó por última vez hace 64 años, cuando la cobertura era más difícil y los aficionados que viajaban eran prácticamente inexistentes.

“Me enorgulleció mucho pensar que estaba allí para verlos”, dijo Les Thomas, de 90 años, de Kerry, quien pudo asistir a un partido en la Copa del Mundo en Suecia en 1958, cuando estaba sirviendo en el extranjero con los británicos. Armada. Thomas dijo que ese día solo vio un pequeño grupo de fanáticos galeses en el extremo opuesto del estadio.

Durante las décadas que siguieron, ese torneo, y aquellos que asistieron y jugaron en él, ganaron un estatus mítico en Gales, una nación montañosa de unos tres millones de personas. Generación tras generación no lograron clasificarse para el próximo gran campeonato en el horizonte, que culminó con el mínimo de 2011, cuando Gales cayó al puesto 117 en el mundo, detrás de naciones como Guatemala, Guyana y Haití.

Pero a medida que Gales continuó extrayendo generaciones de talentos de esas profundidades, surgieron nuevas estrellas como Gareth Bale y Aaron Ramsey. Ellos y sus compañeros llegaron a las semifinales de la Eurocopa de 2016, y se clasificaron de nuevo para la próxima edición que se disputó el pasado verano. Todo el tiempo, el optimismo sobre llegar a Qatar fue creciendo.

Después de que Gales eliminó a Ucrania en un desempate de la Copa del Mundo en junio para sellar su lugar, Evans, extasiada, comenzó a sopesar sus opciones.

“No estaba muy al tanto de algunos de los problemas hasta que salieron a la luz”, dijo sobre las preocupaciones que han afectado a los preparativos de Qatar para el evento. “Creo que yo, y probablemente muchos otros, somos muy ignorantes de lo que sucede en otros países, porque no es algo de lo que realmente escuchemos hasta que sucede un evento como este”.

Gales, como muchas naciones competidoras, ha criticado la organización del torneo por parte de Qatar. Se esperaba que el capitán del equipo, Bale, usara un brazalete con los colores del arco iris en apoyo de la comunidad LGBTQ, solo para optar por no participar en el último minuto después de que la FIFA amenazó con disciplinar a cualquiera que lo hiciera. Los jugadores galeses tienen la libertad de hablar sobre estos temas, si así lo desean. Y antes del torneo, algunos miembros del personal de la Asociación de Fútbol de Gales se negaron a viajar a Qatar debido a sus leyes contra la homosexualidad.

Sin embargo, para Evans, el mayor impedimento para un viaje de la Copa Mundial al Golfo fue el costo, ya que estimó que una semana en Qatar le costaría alrededor de £ 3,500 (aproximadamente $ 4,100). Envió un tuit irónico, diciendo que Qatar era demasiado caro y que estaba buscando una alternativa —“un lugar caliente”— como Tenerife, un viaje que estimó en alrededor de una cuarta parte del costo.

Después de que algunos fanáticos declararon que les gustaba la idea y comenzó a ganar impulso, se invitó a Evans a discutirlo en una aparición en una transmisión de noticias galesa. Eso llevó a un grupo de Facebook que tenía más de 2400 miembros a partir de esta semana. Allí, los fanáticos discutieron sus planes de viaje, compartieron ofertas de bebidas que habían negociado con bares y hablaron sobre los méritos de Tenerife. Cuando la FIFA y los organizadores de Qatar sorprendieron a los aficionados la víspera del torneo al anunciar que no venderían cerveza en los estadios, incluso bromearon diciendo que habían tomado la decisión correcta al elegir a España antes de tiempo.

“Con el fútbol, ​​sé que tal vez sea malo decirlo, pero tienes que tomar una copa y también tienes que pasar un buen rato”, dijo Tyrone Fowler, de 28 años, repartidor de comida de Newport. Gales del Sur, que esta semana se dirigía a Tenerife. “Se trata de construir la atmósfera”.

Durante el partido inaugural del lunes contra Estados Unidos, los aficionados galeses en Costa Adeje, bordeada de palmeras, encontraron toques de hogar en los bares hermanos adyacentes y sus alrededores, The Original Wigan Pier y La Flaca, que a petición de Evans había aceptado acoger a los aficionados y poner los partidos de Gales en su punto de mira. televisores

A los cócteles se les había dado nombres galeses, y la bandera galesa cubría muchas de las paredes del bar y los árboles del exterior. En una esquina, una empresa de catering había traído comida, mientras que se había pedido cerveza extra para acomodar a más de 400 asistentes que cabían en los dos establecimientos. La cerveza, a solo un par de euros, era mucho más barata que los 14 dólares reportados por medio litro en Qatar.

Se espera que unos 3.000 fanáticos galeses lleguen a Tenerife durante la próxima semana, llenando bares y restaurantes en Costa Adeje, la cercana Playa de las Américas y otras ciudades costeras repartidas por toda la isla.

El lunes por la noche, cuando sonó el silbato final en el empate 1-1 contra Estados Unidos, los fanáticos de Gales, aliviados, se pusieron de pie y cantaron su himno adoptado, «Yma o Hyd», una canción popular lanzada por el cantante nacionalista. Dafydd Iwan en la década de 1980 que se traduce como «Still Here».

Para Evans y quienes la rodeaban y que más tarde se adentraron en la noche, es posible que Tenerife no fuera Qatar, pero podría haber sido cualquier lugar, en realidad, siempre que se viera y se sintiera así de bien.

“Es solo un evento familiar”, dijo Evans antes del juego, reflexionando sobre cómo su simple sugerencia había atraído a tantos fanáticos de ideas afines a esta soleada isla a 1,700 millas de casa. “Puede que no los conozcas, pero, en cierto modo, todavía los conoces”.