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Los llorosos compañeros de equipo de la WNBA de Brittney Griner siguen jugando después de su condena

UNCASVILLE, Conn. — La entrenadora del Phoenix Mercury, Vanessa Nygaard, y su cuerpo técnico se pararon en el Mohegan Sun vacío el jueves, desconcertados.

Las Mercury estaban preparadas para enfrentarse a las Connecticut Sun a las 7 p. m., y se suponía que sus jugadores estarían en la cancha realizando su práctica normal de tiro antes del juego, pero nadie se presentó.

En cambio, los jugadores de Mercury estaban de vuelta en el vestuario, pegados a la pantalla de televisión viendo la condena y sentencia de su compañera de equipo Brittney Griner por cargos de posesión y contrabando de drogas ese mismo día en un tribunal ruso a miles de kilómetros de distancia. “Era como si estuvieras esperando que cayera una bomba”, dijo el guardia de Mercury, Diamond DeShields.

Observaron con los ojos llenos de lágrimas cómo Griner luchaba contra sus propias lágrimas y suplicaba a un tribunal ruso que no «terminara con su vida» por un «error honesto». Griner fue sentenciado a nueve años en una colonia penal rusa y multado con 1 millón de rublos, o alrededor de $16,000. La sentencia abre la puerta para que Griner sea devuelto a los Estados Unidos a través de un intercambio de prisioneros, pero para los jugadores, la noticia aún fue desgarradora.

“Y todavía se supone que debemos jugar este juego”, dijo el escolta de Mercury Skylar Diggins-Smith después del juego, agregando una palabrota. “Nadie quería jugar hoy. ¿Cómo se supone que debemos acercarnos al juego y acercarnos a la cancha con la mente clara cuando todo el grupo está llorando antes del juego?

Nygaard dijo que el equipo finalmente había pasado por una «versión» de la práctica de tiro, pero nada sobre el día o el juego se sintió normal. El momento más atípico de la noche para Nygaard ocurrió momentos antes del inicio del partido, cuando las luces se apagaron y los jugadores, entrenadores y árbitros se abrazaron en solidaridad durante 42 segundos, coincidiendo con el número de la camiseta de Griner. Los fanáticos corearon “Somos BG” y “Tráela a casa”.

“Incluso me tomé del brazo con un árbitro, así que sabes que nunca volverás a ver eso”, dijo Nygaard con una sonrisa.

Griner ha estado detenida en Rusia desde el 17 de febrero después de que los funcionarios de aduanas dijeran que encontraron aceite de hachís, un derivado del cannabis, en el equipaje de Griner en un aeropuerto cerca de Moscú cuando viajaba al país para jugar en el UMMC Yekaterinburg, un equipo profesional de baloncesto femenino. Griner dijo durante su juicio por cargos de drogas que el aceite de hachís, en un vaporizador, había sido empacado por error. Los jugadores de la WNBA y otros atletas profesionales han hecho una feroz campaña por su libertad. En mayo, el Departamento de Estado de EE. UU. dijo que había determinado que Griner fue “detenida injustamente” y que sus funcionarios trabajarían para liberarla. Los expertos han dicho que un intercambio de prisioneros es el camino más probable para la liberación de Griner; la Casa Blanca dijo recientemente que había hecho una propuesta “sustancial”.

Mientras tanto, los compañeros de equipo y los fanáticos de Griner han continuado con su campaña pública de apoyo.

Cuando los fanáticos llenaron la arena el jueves por la noche, fueron recibidos por los bailarines de Connecticut Sun y los miembros del personal de la arena que vestían camisetas que decían «Somos BG». Los jerseys morados y naranjas de Griner con el No. 42 Mercury llenaron las gradas junto con variaciones de ropa con mensajes que pedían su libertad. Los jugadores de Mercury se vistieron con las camisetas «We are BG» en los calentamientos previos al juego, al igual que el cuerpo técnico de Connecticut y varios jugadores de Sun. La base armadora de Sun, Jasmine Thomas, quien estuvo lesionada, vestía una sudadera con capucha con una foto de Griner en el frente y su No. 42 en la espalda.

Sharon White, fanática del Sun y poseedora de boletos de temporada desde 2002, estaba entre las que vestían los colores de Mercury. Llevaba una camiseta morada que mostraba el nombre y el número de Griner, que dijo que usa en todos los juegos, independientemente del oponente.

“Cuando llego a casa, la lavo y me la vuelvo a poner, incluso cuando no están jugando”, dijo White, y agregó que sus amigos a menudo se burlan de ella por lo mucho que usa la camiseta. White dijo que había llorado al ver el veredicto de Griner el jueves.

“Simplemente duele, la amo como jugadora y es una situación triste”, dijo White, secándose las lágrimas de los ojos. Ella agregó: “Ella no necesita estar allí. Cuando llega a casa, no necesita volver. Creo que ninguno de nuestros jugadores debería ir allí”.

Muchas jugadoras de la WNBA se van al extranjero durante la temporada baja para jugar en equipos internacionales y así complementar sus ingresos. Se mostró a Griner sosteniendo una foto de su equipo UMMC Yekaterinburg tras las rejas el jueves.

Entre los que aparecen en la imagen se encuentran Jonquel Jones, el delantero de las Sun que ganó el premio al Jugador Más Valioso de la WNBA la temporada pasada. Jones, al igual que Griner, ha jugado en la selección rusa durante varios años.

Jones dijo que nunca esperó que sucediera algo como la detención de Griner. Después del arresto de Griner, Jones dijo que se enteró de que incluso el aceite de cannabidiol, que siempre lleva consigo para ayudar a recuperarse del dolor y las lesiones, era ilegal en Rusia.

“Mis experiencias allí han sido muy buenas”, dijo Jones. “Nuestro equipo fue de primera. Nos trataron como los profesionales que somos. Nos encantaba ir allí por eso. Así que siempre nos sentimos seguros. Nunca sentimos que algo sucedería. Entonces, ver que le sucedió a uno de mis compañeros de equipo y estar tan cerca de él y comprender que podría haber sido yo, lo pone en perspectiva”.

Jones dijo que emocionarse por el juego del jueves había sido difícil; el momento de la solidaridad la emocionó aún más.

“Fue como, ‘Dang, hicimos eso, y ahora tengo que ir a jugar baloncesto; mi amigo todavía está encerrado en el extranjero’”, dijo Jones. “Así que simplemente sales y haces lo mejor que puedes hacer y no tomas el momento por sentado, sabiendo que aquí es donde ella querría estar”.

Las Mercury perdieron el juego, 77-64, con una racha de 18-0 de Sun en el tercer y cuarto cuarto que puso el juego fuera de su alcance. Diggins fue el máximo anotador del juego, con 16 puntos, y Jones terminó con 14. Pero para ambos lados, los números aparentemente no importaron.

“Nos despertaremos mañana y BG seguirá en una cárcel rusa”, dijo Nygaard. “Mañana es el día 169 o algo así, y el reloj continúa, y solo queremos que vuelva a casa”.