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Los problemas de Boeing en China van mucho más allá de la última puesta a tierra
La decisión de dejar en tierra el modelo Boeing 737-800 fue tomada por China Eastern Airlines, que operaba el avión que se estrelló el 21 de marzo, matando a las 132 personas a bordo. La causa del accidente aún no se ha determinado y la puesta a tierra podría levantarse pronto si resulta que la causa no fue mecánica.
Pero Boeing tiene muchos otros problemas en China, el mercado de aviación más grande del mundo. Está a punto de quedar prácticamente excluido de la región, ya que las tensiones comerciales entre Estados Unidos y China básicamente han detenido las ventas de Boeing en el país durante los últimos cuatro años. La compañía no ha anunciado ninguna venta a una aerolínea de pasajeros china desde noviembre de 2017. Hace solo seis meses, Boeing proyectó que el mercado chino valdría $ 1,5 billones en compras de aviones comerciales durante los próximos 20 años.
Se necesita mucho tiempo para construir y entregar aviones después de que se ordenan, y Boeing continuó entregando aviones a las aerolíneas y compañías de arrendamiento de China en 2018 y principios de 2019. Pero solo 40 de ellos se han entregado desde marzo de 2019. Fue entonces cuando las autoridades de aviación en todo el mundo el avión más vendido de Boeing, el 737 Max, quedó en tierra después de que se descubriera que dos accidentes fatales habían sido causados ​​por una falla de diseño. Esa puesta a tierra se prolongó durante 20 meses.
Pero no en China, donde el regulador de aviación, uno de los primeros en dejar en tierra el Max después del segundo accidente, esperó otro año para autorizar el vuelo del avión. Las aerolíneas chinas propietarias de los aviones aún no los han devuelto al servicio.

«Esperaríamos ahora más retrasos en el restablecimiento chino del 737 Max mientras se investiga este accidente, al menos hasta que se identifique una causa probable», decía una nota esta semana de Melius Research.

Mercado clave

Perder un mercado tan importante como China sería un golpe devastador para Boeing (licenciado en Letras), que se ha visto afectada por un problema tras otro en los últimos tres años, comenzando con los accidentes del 737 Max y luego con la pandemia, que casi eliminó la demanda de vuelos y devastó las finanzas de sus clientes de aerolíneas. Más recientemente, ha habido problemas con su último modelo, el 787 Dreamliner, que detuvo las entregas.

En 2017 y 2018, China representó más del 20 % de las entregas globales de Boeing, pero desde principios de 2020 el porcentaje ha caído por debajo del 5 %. (Boeing obtiene la mayor parte de sus ingresos cuando se entrega un avión).

Algunos expertos creen que Boeing ha llegado a acuerdos para vender algunos aviones a aerolíneas chinas en los últimos cuatro años, ya sea a través de una empresa de arrendamiento o mediante ventas en las que no se hace público el nombre del comprador. Pero ningún pedido de aviones es oficial sin la aprobación del gobierno chino, que considera las ventas de aviones como una palanca en sus negociaciones con Estados Unidos sobre cuestiones comerciales generales, dijo Richard Aboulafia, analista aeroespacial de AeroDynamic Advisory.

El CEO de Boeing, Dave Calhoun, dijo a los inversionistas en octubre: «Seguimos en conversaciones activas con nuestros clientes chinos sobre sus necesidades de planificación de flotas y continuamos instando a los líderes de ambos países a resolver las diferencias comerciales».

Cuanto más se prolongue la suspensión actual, más riesgo corre Boeing de perder en el mercado chino, dicen los analistas.

Por lo general, una aerolínea es reacia a cambiar de fabricante de aeronaves porque un cambio tan fundamental aumenta el costo de la capacitación de los pilotos y hace que las piezas de repuesto sean más caras. Si los clientes chinos con aviones Boeing en sus flotas comenzaran a comprar aviones rivales Aerobús (EADSF)sería un cambio a largo plazo que no se revertiría fácilmente y que haría el gobierno chino en lugar de las aerolíneas.

“Boeing tiene sus fanáticos allí. Pero un mandato político en China es un mandato político”, dijo Aboulafia.

Él y otros expertos esperan que Boeing eventualmente recupere algunas ventas y entregas en China, pero en un número mucho más bajo de lo que esperaba hace solo unos años.

China «puede obtener algunos aviones que necesita de Airbus, pero no puede obtener todos sus aviones de Airbus», dijo Ronald Epstein, analista aeroespacial de Bank of America. Aboulafia describe la relación entre China y Boeing como un «mal matrimonio sin posibilidad de divorcio».

La única buena noticia para Boeing es que el sector de la aviación de China no es tan importante como parecía hace una década, cuando los expertos proyectaban que el mercado representaría el 30% de todas las compras mundiales de aviones comerciales. La industria de la aviación de China se estaba desacelerando incluso antes de la pandemia, dijo Aboulafia, de una tasa de crecimiento del 12,2% en el cuarto trimestre de 2018 al 5,3% un año después, justo antes de que saliera a la luz el brote de covid.

Si Boeing pierde gran parte del mercado chino a largo plazo, quedará relegado a ser el número 2 permanente detrás de Airbus. Las ventas globales de aviones comerciales son esencialmente un duopolio entre las dos compañías. Ser un número 2 permanente pondría a Boeing en una desventaja competitiva a largo plazo, dijo Epstein.