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Marilyn Stafford, una reportera gráfica redescubierta, muere a los 97 años

El viaje de Marilyn Stafford de aspirante a cantante y actriz de Broadway a destacada fotoperiodista y fotógrafa de moda comenzó con un viaje a Nueva Jersey y un espasmo de miedo.

Una mañana de 1948, la Sra. Stafford, que tenía 23 años, acompañaba a dos amigos que conducían a la casa de Albert Einstein en Princeton, Nueva Jersey, para hacer un breve documental sobre él y sus puntos de vista, como uno de los más grandes físicos de la historia. , en el amanecer de las armas atómicas. En el viaje en automóvil, uno de los amigos le entregó a la Sra. Stafford una cámara de 35 milímetros y le pidió que tomara algunas fotografías entre toma y toma. “Nunca había usado uno antes y entré en pánico”, recordó en una entrevista de 2021.

Resultó que había poco de qué preocuparse. Einstein, vestido con pantalones anchos y una sudadera, parecía gentil y modesto cuando los saludó a los tres en su puerta. Mientras sus amigos instalaban sus cámaras de cine, la Sra. Stafford comenzó a tomar fotografías cuando Einstein se dejó caer en una silla con estampado floral cerca de una chimenea y miró distraídamente a lo lejos.

Sus amigos finalmente le enviaron un par de copias de sus rollos de película. Uno se destacó. Diáfana y ligeramente desenfocada, la toma de Einstein sentado no era técnicamente perfecta, pero lo capturó en un momento de descuido, luciendo pensativo, quizás triste.

La Sra. Stafford eventualmente cambiaría sus sueños de Broadway por una cámara réflex de doble lente Rolleiflex en su camino para convertirse en una fotoperiodista y fotógrafa de moda pionera, aunque poco reconocida. Pero la foto de Einstein fue un presagio de lo que se convertiría en su especialidad: perforar la armadura de celebridades de estrellas de Hollywood, amantes de la moda e incluso líderes mundiales y encontrar una narrativa detrás de la imagen.

Stafford murió el 2 de enero en su casa de Shoreham-by-Sea, en la costa sur de Inglaterra, dijo su publicista, Nicola Jeffs. Ella tenía 97.

“Me gusta contar historias”, dijo la Sra. Stafford en una entrevista con The New York Times el año pasado, “y para mí, tomar una fotografía es como contar una historia. Lo digo inconscientemente, mientras tomo la foto”.

Nunca alcanzó nada parecido a la fama de maestros del siglo XX como Irving Penn, Richard Avedon y Henri Cartier-Bresson. Durante décadas, su archivo consistió en gran parte en cajas de zapatos llenas de fotos metidas debajo de su cama, y ​​gran parte de su trabajo podría haberse perdido en la historia si no fuera por un encuentro casual con una curadora de fotografía llamada Nina Emett en una exposición en una galería en Sussex. Inglaterra, cuando la Sra. Stafford tenía 90 años.

La Sra. Emett pasó los siguientes años volviendo a poner el trabajo de la Sra. Stafford en el ojo público, culminando el año pasado en «Marilyn Stafford: A Life In Photography», una retrospectiva muy publicitada que la Sra. Emett curó con la hija de la Sra. Stafford, Lina. Clerke, en Brighton, Inglaterra, y una monografía adjunta.

“Al trabajar en este campo dominado por los hombres en contra de las expectativas de género de su tiempo, Marilyn elevó las preocupaciones sociales que fueron ignoradas o subrepresentadas por los principales medios de comunicación”, escribió Helen Trompeteler, una escritora y curadora de fotografía británica y amiga de la Sra. Stafford, escribió en un Email. “Su archivo excepcional proporciona una visión única de la historia del siglo XX y refleja su defensa de los derechos y la representación de las mujeres durante toda su vida”.

Como fotógrafa independiente radicada en París en la década de 1950, y luego en Londres, la Sra. Stafford hizo una crónica de los pobres en París, así como de las luchas de las víctimas de violación en la India y de los refugiados de la guerra de Argelia por la independencia de Francia en la década de 1950.

Incluso cuando fotografiaba a los famosos, normalmente optaba por fotografiarlos en momentos sinceros y reveladores en casa. A lo largo de los años, produjo retratos ricamente expresivos de luminarias cinematográficas (Lee Marvin, Sharon Tate, Richard Attenborough y Alan Bates); modelos que definieron una era (Twiggy, Joanna Lumley); músicos (Donovan, Édith Piaf, con quien vivió brevemente en París) e intelectuales públicos (el arquitecto Le Corbusier, el escritor Italo Calvino).

En 1972, la Sra. Stafford pasó un mes siguiendo a la Primera Ministra Indira Gandhi de India, capturándola en momentos tranquilos en casa con sus nietos y su perro, así como en momentos públicos, como visitar a los soldados heridos en la Guerra Indo-Paquistaní de 1971.

Su fotografía de moda, que comenzó a mediados de la década de 1960, llegó en un momento fortuito, con el auge del prêt-à-porter, que llevó el trabajo de los diseñadores de alta costura a las masas. Pero incluso cuando fotografiaba para revistas de alta moda como Vogue, aportó el gusto de los fotógrafos callejeros por lo auténtico, posando modelos en Chanel y Givenchy, por ejemplo, frente a las paredes llenas de grafitis de París. Estaba encantada, le dijo a The Times, de que el editor de moda de Le Figaro la llamara «una snob al revés».

“Nunca me interesó el trabajo de estudio”, dijo la Sra. Stafford en una entrevista de 2018 con Photomonitor, un sitio de fotografía, “porque mi verdadera sensación era estar en el mundo en forma de documentales y narraciones, en lugar de simplemente fotografiar la ropa”.

Marilyn Jean Gerson nació el 5 de noviembre de 1925 en Cleveland, la mayor de dos hijas de Maurice Gerson, farmacéutico, y Dorothy (Soglovitz) Gerson, que vendía antigüedades.

De joven, estudió en Cleveland Play House. Pero se dio cuenta del sufrimiento humano durante la Gran Depresión a través de la fotografía documental, como las fotografías de Dorothea Lange de familias migrantes que escapan del Dust Bowl.

“Desde una edad temprana, sabía que podían pasar cosas horribles”, dijo en una entrevista de 2021 con Digital Camera World, una revista de fotografía. “Pero también, que se podía hacer algo al respecto si había voluntad, y eventualmente me pareció que la fotografía podría ser una respuesta, aunque esa comprensión solo llegó mucho más tarde”.

La Sra. Stafford estudió inglés y teatro durante un tiempo en la Universidad de Wisconsin antes de mudarse a Nueva York en 1946 para seguir una carrera teatral. Llegó a fin de mes como asistente del fotógrafo de moda Francesco Scavullo. En 1949, siguió a una amiga en un traslado a París, que se convertiría en su hogar durante más de una década.

Al conseguir un codiciado concierto de canto en un club con cena en los Campos Elíseos llamado Chez Carrère, la Sra. Stafford se hizo amiga de artistas como Noël Coward, Maurice Chevalier y Piaf, así como de gigantes del fotoperiodismo como Cartier-Bresson y el fotógrafo de combate Robert Capa, quienes fueron entre los fundadores de Magnum Photos.

La Sra. Stafford le dijo al Sr. Capa que estaba perdiendo su voz para cantar y que buscaba una nueva dirección profesional. Le sugirió que trabajara como asistente de otro fundador de Magnum y fotógrafo de combate, David Seymour, conocido profesionalmente como Chim. La Sra. Stafford no deseaba esquivar balas en zonas de guerra, dijo la Sra. Jeffs en un correo electrónico. En cambio, tomó un trabajo en relaciones públicas de moda. (El Sr. Capa fue asesinado en 1954 cuando pisó una mina terrestre mientras cubría la Primera Guerra de Indochina; el Sr. Seymour fue asesinado por un francotirador egipcio dos años después mientras cubría la crisis de Suez).

Sin embargo, Stafford pronto viajaría a lugares conflictivos de todo el mundo con su esposo, Robin Stafford, corresponsal en el extranjero del periódico británico The Daily Express, con quien se casó en 1958 después de un breve matrimonio con Joseph Kohn, un cineasta.

Estaba embarazada de seis meses de su hija, Lina, cuando siguió al Sr. Stafford en una misión para cubrir la guerra en Argelia. La Sra. Stafford también consideró el viaje como una especie de asignación de trabajo para ella. Tomó fotografías desgarradoras de refugiados argelinos en Túnez. “Nadie parecía preocupado por la crisis de refugiados que se estaba desarrollando”, dijo en la entrevista del Times el año pasado.

Al regresar a París, envió sus fotos al Sr. Cartier-Bresson, quien seleccionó las mejores y las envió a The Observer, otro periódico británico. Publicó dos de sus fotos en la portada, una de una madre refugiada, cubierta de tierra, amamantando a su hijo. Las imágenes ayudaron a crear conciencia sobre la crisis.

Posteriormente, los Stafford se establecieron por períodos en Roma, Beirut y Nueva York. Después de que la pareja se divorciara en 1965, la Sra. Stafford se mudó a Londres y cofundó una agencia especializada en moda, en parte como un medio para financiar su trabajo de fotoperiodismo. La moda «tiene su lado divertido», le dijo a Photomonitor, «así que eso equilibra mi lado serio, por así decirlo».

Le sobreviven su hija y un nieto. Su tercer marido, João Manuel Viera, con quien se casó en 2001, murió en 2016.

En 2017, fundó The Marilyn Stafford FotoReportage Award, en colaboración con FotoDocument, una organización sin fines de lucro que apoya la fotografía ambiental y social en todo el mundo.

La Sra. Stafford se jubiló en la década de 1980 para aprender mandarín, escribir poesía y apoyar iniciativas de derechos humanos. O tal vez su visión fotográfica de gran nitidez había perdido un poco de claridad. “Hace muchos años”, dijo, “un fotógrafo en Nueva York me dijo: ‘Los fotógrafos no envejecen, simplemente pierden el foco’”.