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Nebraska y Colorado se pelean por los derechos de agua.  Podría ser la nueva norma a medida que los ríos se secan


La frontera entre Colorado y Nebraska
CNN

Los residentes en esta línea estatal han construido su industria, economía y vida alrededor del río South Platte. Pero a medida que una sequía intensa y generalizada se adentra en las Planicies Altas, los flujos han disminuido.

No dispuesto a dejar las cosas al azar, Nebraska tomó medidas invocando la letra pequeña de un pacto de agua de un siglo de antigüedad entre los dos estados, y provocando una nueva tensión en el proceso.

El gobernador de Nebraska, Pete Ricketts, firmó en abril una legislación que, dentro de los términos del pacto, permitiría a Nebraska construir un canal en Colorado para desviar agua del río South Platte.

En respuesta, el gobernador de Colorado, Jared Polis, describió el plan como un “truco político costoso y equivocado”.

Pero es un conflicto que, según los climatólogos, podría desarrollarse más a menudo a medida que la sequía se expande en el oeste y el centro de los EE. UU., agotando los suministros de agua y exacerbando las tensiones entre el crecimiento urbano y la agricultura.

“Pasamos por sequías cada 20 años más o menos, pero nada de esta magnitud”, dijo Tom Cech, ex codirector del One World One Water Center en la Universidad Estatal Metropolitana de Denver. “Nos espera una ola de batallas por los derechos de agua en Occidente. Esto es lo más seco que ha estado en 1.200 años”.

El río South Platte se extiende desde las Montañas Rocosas en Colorado, atraviesa Denver y corre hacia el noreste a lo largo de la I-76 hacia Nebraska. En el camino, la ciudad da paso a kilómetros de granjas y ranchos a ambos lados de la frontera entre Colorado y Nebraska.

Pero gran parte de esa tierra ahora es marrón.

Las preocupaciones sobre la cantidad de agua, o la poca, que fluye por South Platte llevaron a Ricketts a anunciar el plan de $ 500 millones para construir un canal en tierras de Colorado para canalizar agua hacia un sistema de embalse de Nebraska durante los meses sin riego en el otoño y el invierno. .

“Sin este pacto y nuestra capacidad para hacer cumplir nuestros derechos, veremos el impacto dramático en nuestro estado”, dijo Ricketts en una conferencia de prensa en abril, señalando la población en constante crecimiento de Colorado y su estimación de casi $10 mil millones para 282 nuevos proyectos a lo largo el Platillo Sur. “Si todos los objetivos a largo plazo se vieran afectados, reducirían la cantidad de flujos de agua que llegan al estado de Nebraska en un 90 %”.

Ese razonamiento levantó las cejas en Colorado.

“El hecho es que muchos de esos proyectos no necesariamente se concretarán”, dijo a CNN Kevin Rein, ingeniero estatal de Colorado y director de la División de Recursos Hídricos de Colorado, y señaló que el estado restringe el uso en función de la antigüedad de los derechos de agua. para asegurar que Nebraska aún obtenga el agua a la que tiene derecho.

“En los 99 años de historia del pacto, hemos cumplido con esas disposiciones del pacto”, dijo Rein. “Están obteniendo lo que acordaron”.

A pesar del crecimiento de la población en Denver, dijo Rein, la cantidad de agua utilizada ha disminuido debido a los esfuerzos de conservación. Sin embargo, el estado reconoce que la expansión futura podría afectar los suministros.

“El desarrollo a lo largo del río South Platte podría comenzar a disminuir los flujos a medida que viajan río abajo hacia la sección inferior del río y, en última instancia, hacia Nebraska”, dijo Rein.

Al mismo tiempo, la construcción de un canal tendría un impacto en los derechos de agua de Colorado, dijo Rein. Pero en general, cree que el compacto es bueno para Colorado.

“Son realmente dos estados que se llevan bien”, explicó. “Lo que tenemos es bueno para los agricultores de Colorado y bueno para los agricultores de Nebraska en esa región que son parte de una comunidad y trabajan juntos. Y ellos son los que podrían verse afectados”.

Nebraska y Colorado se pelean por los derechos de agua.  Podría ser la nueva norma a medida que los ríos se secan

El South Platte River Compact permite a Nebraska 500 pies cúbicos de agua por segundo, con algunas condiciones, en otoño e invierno entre el 15 de octubre y el 1 de abril.

Sin embargo, durante la temporada de riego en primavera y verano, del 1 de abril al 15 de octubre, la asignación de Nebraska se reduce a 120 pies cúbicos por segundo.

Sin embargo, de manera crítica, el pacto permite a Nebraska construir un canal en tierras de Colorado para desviar agua de South Platte “para el riego de tierras en Nebraska” y “otorga a Nebraska y a sus ciudadanos el derecho de adquirir por compra, prescripción o el ejercicio de dominio eminente” cualquier terreno necesario para construir y mantener el canal.

La legislatura de Nebraska hasta ahora ha aprobado $53,5 millones para el Fondo del Proyecto del Canal del Condado de Perkins para «diseño, ingeniería, permisos y opciones para comprar terrenos». El estado dijo que también contrató a una firma consultora independiente para realizar un análisis de costos y cronograma. Se espera que el estudio sea presentado a la legislatura de Nebraska antes de fin de año.

Atrapados en medio de este tira y afloja político están los granjeros, ganaderos y sus comunidades construidas alrededor de South Platte en el este de Colorado y el oeste de Nebraska, muchos de los cuales se sorprendieron al enterarse de los planes de Nebraska para el canal.

La historia se puede encontrar en todo Julesburg, Colorado. Está el Pony Express Trail y Fort Sedgwick, que fue inmortalizado en la película de 1990 «Dances with Wolves».

Para Jay Goddard, un banquero y ganadero de quinta generación en este rincón de Colorado, la historia literalmente se extiende por toda su tierra.

El rancho de Goddard tiene una cicatriz de dos millas y media desde que Nebraska comenzó, pero nunca terminó, la excavación de un canal en el condado de Perkins hace más de un siglo.

“Bueno, obviamente, nadie quiere perder nada de su propiedad”, dijo Goddard a CNN mientras caminaba por el resto de la zanja, con la carretera interestatal y Nebraska visibles en la distancia. El suelo de su rancho es seco y quebradizo. “Por lo general, hay agua estancada en algunas de estas lagunas y están completamente secas en este momento”.

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También le preocupan los impactos del canal en la salud general del río.

“Espero que no derribe el flujo durante el invierno. Tenemos muchos cazadores que vienen a esta área. Tenemos mucha vida silvestre buena, ya sean gansos, pavos, ciervos y patos, que llegan en una migración, por lo que me preocupa que se seque el río en el momento equivocado”, dijo Goddard.

Eso no solo dañaría el turismo y la economía de Julesburg, sino que también afectaría los negocios de sus vecinos. Goddard explicó que la frontera es porosa y que muchos, como él, tienen operaciones en ambos estados.

“Quiero asegurarme de que mi [agriculture] productores y la gente que confía en nuestra [agriculture] el lado de los préstamos se atienden bien en ambos lados de la línea”, dijo Goddard.

Justo al otro lado de Nebraska, el granjero Darrel Armstrong ve el problema menos como una batalla entre Nebraska versus Colorado y más como una batalla de “agricultura contra lo urbano”.

“Sentimos que en muchos de los acuerdos que se han hecho que [rural areas are] quedando corto”, dijo Armstrong a CNN. “La gente que está defendiendo los acuerdos no tuvo nada que ver con hacer los acuerdos”.

Según Cech, la industria agrícola permitió la expansión de la población en High Plains.

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“Si no tienes riego en Colorado, en el oeste, todo lo que vas a cultivar probablemente sea nopal y artemisa”, dijo Cech. “El agua es clave para ese crecimiento económico, no solo en Colorado o el oeste de Nebraska, sino en California y el oeste en general”.

A medida que persiste la sequía, que Armstrong calificó de «muy devastadora», más difíciles son las condiciones para su negocio. “Estamos viendo una producción potencialmente nula en nuestros cultivos de secano sin agua”, dijo.

Está de acuerdo con Goddard en que el South Platte necesita ser protegido.

“El South Platte básicamente es el elemento vital de nuestro acuífero superficial y, por lo tanto, debemos mantener el South Platte en funcionamiento de alguna manera”, dijo Armstrong. “Estamos viendo cada vez menos bajar por el río de lo que teníamos en el pasado”.

Las demandas podrían retrasar el avance de Nebraska con su proyecto de canal. Pero por ahora, en estas fincas y ranchos, hay más preguntas que respuestas.

«¿Qué pueden hacer por mí para asegurarse de que no interrumpa mi producción, sino también a mis otros productores en esta área?» se preguntó el ranchero Goddard.

Es solo el comienzo de una nueva era de guerras por el agua en una era de cambio climático sin precedentes a medida que los ríos se secan y la desesperación fluye.

“La naturaleza humana es nuestra mayor barrera, creo, al tratar de administrar el agua en Occidente”, dijo Cech.