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Opinión |  Cómo cambiar una ley podría proteger a los niños de las redes sociales

La paternidad siempre ha estado llena de preocupación y culpa, pero los padres en la era de las redes sociales se han enfrentado cada vez más a un tipo de impotencia claramente aguda. Sus hijos son sujetos involuntarios de un notable experimento en las formas sociales humanas, construyendo hábitos y relaciones en un entorno ingobernable diseñado principalmente para maximizar la participación intensa al servicio de los anunciantes.

No es que las redes sociales no tengan valor redentor, pero en general, no es lugar para niños. Si Instagram y TikTok fueran espacios físicos en su vecindario, probablemente nunca dejaría que su hijo adolescente los visitara solo. Los padres deberían tener la misma voz sobre la presencia de sus hijos en estos espacios virtuales.

Puede que tengamos la vaga impresión de que eso sería imposible, pero no lo es. Existe una herramienta plausible, legítima y efectiva a disposición de nuestra sociedad para empoderar a los padres contra los riesgos de las redes sociales: debemos aumentar el requisito de edad para el uso de las redes sociales y darles fuerza real.

Puede ser una sorpresa para la mayoría de los estadounidenses que exista un requisito de edad. Pero la Ley de Protección de la Privacidad Infantil en Línea, promulgada en 1998, prohíbe a las empresas estadounidenses recopilar información personal de niños menores de 13 años sin el consentimiento de los padres, o recopilar más información personal de la que necesitan para operar un servicio dirigido a niños menores de 13 años. , esto significa que los niños menores de 13 años no pueden tener cuentas de redes sociales, ya que todos los modelos comerciales de las plataformas dependen de la recopilación de datos personales. Técnicamente, las principales empresas de redes sociales requieren que los usuarios sean mayores de 12 años.

Pero esa regla se ignora rutinariamente. Casi el 40 por ciento de los niños estadounidenses de 8 a 12 años usan las redes sociales, según una encuesta reciente de Common Sense Media. Las plataformas generalmente hacen que los usuarios autocertifiquen que tienen la edad suficiente y que no tienen ningún incentivo para dificultar la mentira. Por el contrario, como dejó en claro un memorando interno de Facebook de 2020 filtrado a The Wall Street Journal, el gigante de las redes sociales está especialmente ansioso por atraer a los «preadolescentes», a quienes considera «una audiencia valiosa pero sin explotar».

Cuantificar los peligros involucrados ha sido un desafío para los investigadores, y ciertamente hay quienes dicen que los riesgos están exagerados. Pero hay evidencia de que la exposición a las redes sociales también representa un daño grave para los preadolescentes y los niños mayores. La propia investigación de las empresas de la plataforma así lo sugiere. Los documentos internos de Facebook, ahora conocido como Meta, sobre el uso de su plataforma Instagram por parte de los adolescentes apuntan a preocupaciones reales. “Empeoramos los problemas de imagen corporal para una de cada tres adolescentes”, señalaron los investigadores en una diapositiva filtrada. Los documentos también señalaron posibles vínculos entre el uso regular de las redes sociales y la depresión, las autolesiones y, hasta cierto punto, incluso el suicidio.

TikTok, que también es muy popular entre preadolescentes y adolescentes, junto con otras plataformas de redes sociales, también se ha relacionado con problemas de imagen corporal y con problemas que van desde la dismorfia muscular hasta el síndrome de Tourette, la explotación sexual y una variedad de trucos mortales. Los problemas más anticuados, como la intimidación, el acoso y la conspiración, también suelen verse amplificados y exacerbados por la mediación de las plataformas en la vida social de los niños.

Las redes sociales también tienen beneficios para los jóvenes. Pueden encontrar conexión y apoyo, descubrir cosas y afinar su curiosidad. Al responder a los informes críticos sobre su propia investigación, Facebook señaló que descubrió que, según algunas medidas, Instagram «ayuda a muchos adolescentes que luchan con algunos de los problemas más difíciles que experimentan».

Las restricciones en el acceso a las plataformas tendrían costos reales. Pero, como ha dicho Jonathan Haidt, de la Universidad de Nueva York, «la preponderancia de la evidencia ahora disponible es lo suficientemente perturbadora como para justificar la acción». Algunos usuarios adolescentes de las redes sociales también ven el problema. Como dice una de las diapositivas filtradas de Meta, «los jóvenes son muy conscientes de que Instagram puede ser malo para su salud mental, pero se ven obligados a pasar tiempo en la aplicación por temor a perderse las tendencias culturales y sociales».

Ese equilibrio de presiones debe cambiar. Y como ha señalado la periodista e historiadora Christine Rosen, predicar la “alfabetización mediática” y monitorear el tiempo frente a la pantalla no será suficiente.

Los formuladores de políticas pueden ayudar. Al aumentar la edad mínima de la Ley de protección de la privacidad en línea de los niños de 13 a 18 años (con la opción de que los padres aprueben de manera verificable una exención para sus hijos, como ya lo permite la ley), y al proporcionar una verificación de edad efectiva y sanciones significativas para las plataformas, el Congreso podría ofrecer a los padres una herramienta poderosa para rechazar la presión de usar las redes sociales.

La verificación confiable de la edad es factible. Por ejemplo, como ha propuesto el analista de políticas Chris Griswold, la Administración del Seguro Social (que sabe exactamente cuántos años tienes) “podría ofrecer un servicio a través del cual un estadounidense podría escribir su número de Seguro Social en un sitio web federal seguro y recibir una código anonimizado por correo electrónico o mensaje de texto”, como los métodos de autenticación dual comúnmente utilizados por bancos y minoristas. Con ese código, las plataformas podrían confirmar tu edad sin obtener ningún otro dato personal tuyo.

Algunos adolescentes encontrarían formas de hacer trampa, y el requisito de edad sería poroso en los márgenes. Pero el atractivo de las plataformas es una función de los efectos de la red: todos quieren estar conectados porque todos los demás están conectados. El requisito de edad solo tiene que ser pasablemente efectivo para ser transformador: a medida que el requisito de edad se afianza, también sería menos cierto que todos los demás estén conectados.

La verificación de la edad real también permitiría restringir de manera más efectiva el acceso a la pornografía en línea, un flagelo enorme y deshumanizante que nuestra sociedad inexplicablemente ha decidido fingir que no puede hacer nada al respecto. Aquí, también, las preocupaciones sobre la libertad de expresión, cualesquiera que sean sus méritos, seguramente no se aplican a los niños.

Puede parecer extraño enfrentar el desafío del uso de las redes sociales por parte de los niños a través de protecciones de privacidad en línea, pero ese camino en realidad ofrece algunas ventajas distintas. La Ley de protección de la privacidad en línea de los niños ya existe como mecanismo legal. Su marco también permite que los padres opten por sus hijos si así lo desean. Puede ser un proceso laborioso, pero los padres que creen firmemente que sus hijos deberían estar en las redes sociales podrían permitirlo.

Este enfoque también abordaría un problema central con las plataformas de redes sociales. Su modelo de negocio, en el que la atención y la información personal de los usuarios son la esencia del producto que las empresas venden a los anunciantes, es clave para explicar por qué las plataformas están diseñadas de manera que fomentan la adicción, la agresión, el acoso, las conspiraciones y otros comportamientos antisociales. Si las empresas quieren crear una versión de las redes sociales dirigida a los niños, deberán diseñar plataformas que no moneticen los datos de los usuarios y la participación de esa manera, y por lo tanto no involucren esos incentivos, y luego dejar que los padres vean lo que quieren. pensar.

Empoderar a los padres es realmente la clave de este enfoque. En primer lugar, fue un error dejar que los niños y adolescentes subieran a las plataformas. Pero no somos impotentes para corregir ese error.

Yuval Levin, escritor colaborador de Opinión, es editor de Asuntos Nacionales y director de estudios sociales, culturales y constitucionales en el American Enterprise Institute. Es autor de “A Time to Build: From Family and Community to Congress and the Campus, How Recommitting to Our Institutions Can Revive the American Dream”.

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