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Opinión |  La selección de fútbol de Irán ya ha ganado

La selección nacional de fútbol de Irán, conocida cariñosamente como Team Melli, inició su Copa del Mundo el lunes de manera desalentadora. El equipo, que llegó al torneo como el equipo mejor clasificado de Asia, perdió un partido de un solo lado ante Inglaterra, 6-2. Hay tiempo para hacer las paces. El viernes, el equipo Melli juega contra Gales, un partido que los iraníes pueden ganar, antes de enfrentarse a Estados Unidos en un partido tentador la próxima semana.

Para los aficionados al fútbol iraníes, incluido yo mismo, los partidos de la Copa del Mundo suelen ser el pináculo de la emoción deportiva. Este año, en Qatar, las cosas son diferentes. El equipo Melli está jugando en medio de un levantamiento popular, desencadenado por el asesinato de una joven iraní kurda, Mahsa Amini, a manos de la policía moral de Irán a mediados de septiembre. En las semanas posteriores, las protestas, encabezadas por mujeres, jóvenes y minorías étnicas, se han extendido a todas las provincias del país bajo el grito de guerra de “Mujer, vida, libertad”. El gobierno ha respondido brutalmente, arrestando a miles y matando a cientos más. La semana pasada, al menos una docena de personas, incluido un niño de 9 años, fueron asesinadas a tiros en una sola noche.

En este contexto sangriento, muchos iraníes han dicho que no apoyarán al bando. Algunos han pedido a la FIFA que elimine al equipo de la competencia por completo, argumentando que permitir que el Equipo Melli juegue en el escenario internacional le brinda a la República Islámica la oportunidad de encubrir su represión en el país. A otros simplemente les resulta imposible preocuparse por el fútbol mientras matan a los manifestantes.

Los intentos del gobierno de atar la identidad del Equipo Melli a la suya propia, junto con la aparente disposición de algunos miembros del equipo a seguirle el juego, ha molestado aún más a algunos fanáticos iraníes. Cuando algunos miembros del equipo posaron para fotos con el presidente Ebrahim Raisi antes de partir hacia Qatar, muchos lo vieron como una traición. En ninguna parte fue más evidente esta insatisfacción que en los videos que circulan en las redes sociales de las pancartas del Equipo Melli en Irán prendidas en llamas, una vista previamente impensable en el país loco por el fútbol.

No es la primera vez que el Equipo Melli va a una Copa del Mundo en un ambiente de agitación nacional. De hecho, la primera aparición de Irán en la Copa del Mundo en 1978 guarda cierto parecido con la actualidad. Hubo controversia en torno a la nación anfitriona: Argentina, gobernada por una brutal junta militar que hizo desaparecer a decenas de miles de izquierdistas, fue vista como un escenario inapropiado para un torneo mundial, al igual que Qatar, por su trato a los trabajadores migrantes y la negación de los derechos LGBTQ. , es hoy.

En Irán, se estaba gestando una revolución. A lo largo de 1978, los iraníes salieron a las calles para protestar contra la dictadura de Mohammed Reza Pahlavi, respaldada por Estados Unidos. Cuando el equipo jugó en Argentina en junio, las protestas masivas se detuvieron brevemente, lo que llevó al primer ministro a declarar que la crisis había terminado. Sin embargo, a fines del verano, las protestas y las huelgas de trabajadores estallaron nuevamente en todo el país, cuando millones se unieron al mayor movimiento de protesta en la historia de Irán. A principios del año siguiente, caería el gobierno del sha.

El equipo Melli saltó al terreno de juego ese año sin su capitán, Parviz Ghelichkhani. Un izquierdista comprometido que una vez fue encarcelado brevemente por su activismo político y obligado a expresar remordimiento público durante una confesión televisada, Ghelichkhani anunció que no jugaría con el equipo en protesta contra la represión en Irán. En su ausencia, el equipo no lograría una victoria en Argentina.

Irán tardaría 20 años en volver al escenario de la Copa del Mundo. La espera valió la pena: en una noche de verano en Francia en 1998, el equipo Melli ganó su primer partido de la Copa del Mundo; aún mejor, fue una sorpresa de 2-1 contra los Estados Unidos. El período previo al juego había sido un asunto tenso, ya que las preocupaciones diplomáticas y de seguridad plagaron a los equipos de planificación y del estadio. Sin embargo, el juego en sí fue un éxito notable. El equipo Melli entregó rosas blancas al equipo de EE. UU. antes del partido, y los dos equipos posaron juntos para tomarse fotos antes de sentarse a jugar.

Los iraníes de todos los ámbitos de la vida estaban exultantes, pasando la noche bailando en las calles, unidos en la celebración de un triunfo nacional. La alegría se extendió a la diáspora iraní; cuando era adolescente en Nueva York, estaba fascinado. Después del torneo, le rogué a mi madre que me encontrara una camiseta del Equipo Melli, una tarea nada fácil. El kit que encontró era varios tamaños demasiado grande para mí, pero lo usé con orgullo durante años.

Estos fueron días embriagadores en Irán, que el año anterior vio la inesperada elección aplastante de Mohammad Khatami, una figura liberal que defendió la libertad de prensa, el compromiso diplomático con Europa y Estados Unidos y una mayor participación pública en la política. Mientras el Equipo Melli jugaba en la cancha, muchos en el país estaban llenos de esperanza de cambio. Ese sentimiento de esperanza resultaría ser fugaz.

Esas dos Copas del Mundo, con 20 años de diferencia, dieron testimonio de la estrecha vinculación del deporte y la política en Irán, un proceso que se puso en marcha cuando los nacionalistas iraníes a principios del siglo XX comenzaron a defender la buena forma física como un medio para revivir la salud y el vigor de los nación. El fútbol, ​​introducido en el país por las escuelas misioneras europeas y los oficiales coloniales británicos y adoptado con entusiasmo por los iraníes, llenó la cuenta.

Pero por mucho que lo intentaron, las autoridades nunca han podido controlar completamente el juego. Siguiendo el ejemplo de atletas notablemente valientes, algunos futbolistas han estado mostrando solidaridad con los manifestantes. Después de ganar la Supercopa de Irán este mes, por ejemplo, los miembros del Club de Fútbol Esteghlal de Teherán permanecieron sombríos durante la ceremonia de entrega de premios y se negaron a celebrar. Unos días después, un futbolista de playa, Saeed Piramoun, marcó el gol de su victoria en el torneo simulando el acto de cortarse el cabello, un homenaje a las mujeres que se quitan los pañuelos en la cabeza y se cortan el cabello durante las protestas.

La imagen reciente del Equipo Melli haciendo una genuflexión ante el presidente fue menos inspiradora. Sin embargo, solo unos días antes, cuando el equipo jugó en Teherán, todos menos dos jugadores optaron por no cantar el himno nacional. Y antes del partido del lunes, el capitán, Ehsan Hajsafi, expresó sus condolencias a las familias afligidas de Irán. Comenzando con «en el nombre del Dios de los arcoíris», un frase utilizado por el niño de 9 años asesinado la semana pasada, Hajsafi les dijo a los manifestantes: “Estamos a su lado”. Al día siguiente, todo el equipo se negó a cantar el himno antes del partido.

El equipo Melli ahora tiene dos oportunidades más para mostrar su temple en el campo. Pero de alguna manera, realmente no importa lo que suceda. Al solidarizarse con los manifestantes con un riesgo personal considerable, ya han ganado.

Golnar Nikpour es profesor asistente de historia en Dartmouth College y estudioso de la historia intelectual y cultural iraní moderna.

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