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Opinión |  Los estadounidenses con Medicaid pronto podrían perder el seguro médico

Si ha habido un lado positivo en esta terrible pandemia de Covid-19, es que la tasa de estadounidenses sin seguro médico se redujo a un mínimo casi histórico, gracias a varias iniciativas federales relacionadas con la emergencia de salud pública declarada por el gobierno.

Ahora, con la fase aguda de la pandemia aparentemente llegando a su fin, millones de estadounidenses de bajos y medianos ingresos corren el riesgo de perder el seguro médico. Estados Unidos podría ver uno de los aumentos más pronunciados en años en la tasa de personas sin seguro del país.

Cuando finalice la emergencia de salud pública federal de Covid-19, como está programado actualmente para el 15 de abril, aunque es probable que se extienda, también lo harán muchas de sus protecciones de seguro asociadas. Eso incluye una regla que prohibía a los estados expulsar a cualquier persona de Medicaid mientras el covid-19 estaba en su apogeo, lo que vino junto con un aumento de 6.2 puntos porcentuales en los fondos federales de Medicaid para mantener asegurados a estos pacientes más vulnerables.

Antes de la pandemia, los estados revisaban regularmente la elegibilidad de las personas para los beneficios de Medicaid y eliminaban a las personas que ya no calificaban. Pero con esa práctica suspendida, la inscripción en Medicaid a fines de noviembre había crecido un 20 por ciento desde el comienzo de la pandemia; hasta una cuarta parte de los estadounidenses ahora están asegurados por el programa.

Cuando expire la emergencia de salud pública y desaparezcan los fondos federales adicionales, los estados deberán revisar una vez más la elegibilidad continua de los afiliados. Millones de personas podrían perderse en el proceso, hasta 15 millones con el tiempo según algunas estimaciones. Eso incluye a las personas cuyos ingresos han aumentado, las que se mudaron a otro estado o las personas que simplemente no han devuelto los complicados trámites para demostrar su elegibilidad continua. Ese es un proceso bizantino incluso en tiempos normales, completado por correo en muchos estados, lo que lo hace particularmente poco confiable dada la cantidad de personas que se han mudado durante la pandemia.

Es probable que muchos de los millones de personas que pierden la cobertura de Medicaid, ya sea porque ya no califican o porque se los elimina de las listas del estado, a veces por error, descubran que no tienen seguro solo la próxima vez que busquen atención médica, como cuando visite una clínica o vaya a una farmacia para renovar una receta.

Y eso es en un país donde un inhalador puede costar entre $ 50 y $ 100, una visita al médico generalmente cuesta más de $ 100 y una hospitalización por covid-19 puede costar decenas de miles de dólares.

Además de todo eso, los subsidios gubernamentales mejorados para comprar planes de salud de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio, disposiciones del Plan de Rescate Estadounidense que hacen que el seguro sea más asequible para personas de ingresos bajos e incluso medios, expiran a fin de año. Por ejemplo, las primas de un plan de salud de nivel plata que normalmente costaría $560 al mes, en promedio, se redujeron a solo $390 con el apoyo adicional del gobierno para alguien que gana $55,000 al año, lo que resultó en un ahorro anual de más de $2,000.

Cuando expiren esos subsidios mejorados, muchos estadounidenses de bajos ingresos podrían quedarse con la perspectiva de pagar el doble por la cobertura de salud.

El proyecto de ley Build Back Better, que fue aprobado por la Cámara en noviembre, habría extendido los subsidios más generosos para comprar planes de salud ACA. Pero el proyecto de ley fue declarado “muerto” por el senador Joe Manchin de West Virginia, este año, quien se negó a apoyarlo. Ahora los líderes demócratas esperan negociar una versión reducida del proyecto de ley, pero no está claro si se materializará un proyecto de ley con la disposición que contiene.

Es un momento peligroso para arrojar a los estadounidenses de bajos y medianos ingresos por el precipicio de los seguros: se está extendiendo una nueva subvariante de Omicron, y un programa que brindaba pruebas de coronavirus y tratamiento de covid sin costo para las personas sin seguro expiró en marzo porque el gobierno se quedó sin de fondos para apoyarlo. Otro programa que brindaba vacunación sin costo a los pacientes finalizará este mes.

Es posible que la fase de emergencia de salud pública de la pandemia esté llegando a su fin. Actualmente, las muertes promedian alrededor de 700 por día y están disminuyendo. Las escuelas y oficinas están reabriendo, algunas sin mascarilla. Pero alrededor de un tercio de los estadounidenses aún no están vacunados. ¿Y los estadounidenses de bajos y medianos ingresos recientemente sin seguro se inclinarán a pagar de su bolsillo para obtener una oportunidad? Si contraen Covid, ¿cómo pagarán las pastillas para tratarlo, cuando el gobierno compró el tratamiento Paxlovid de Pfizer a $530 el curso y los consumidores podrían pagar aún más en el mercado libre?

Es posible que los pacientes vulnerables a perder su seguro médico no estén preparados para el cambio. Ha habido poca divulgación general sobre los cambios que se avecinan, y es posible que muchas personas no lean los avisos del gobierno ni comprendan los entresijos de la política de salud pandémica.

Si las personas pierden Medicaid este año, tendrán la oportunidad de inscribirse en un plan de salud de ACA; los subsidios mejorados actuales significan que es probable que paguen poco o nada en concepto de primas hasta fin de año. En ese momento, el seguro podría volverse inasequible y volverían a caer por el precipicio de los seguros.

Preservar las ganancias de los seguros para las personas de ingresos bajos y medianos es una oportunidad importante que surgió de nuestra calamidad nacional de dos años. No debe desperdiciarse. Después de todo, el covid-19 es solo una de las muchas enfermedades que afectan indebidamente a las personas más pobres que no tienen seguro. La encuesta de Kaiser Family Foundation en marzo encontró que los estadounidenses están más preocupados por las «facturas médicas inesperadas» que por poder pagar los alimentos.

El gobierno ha prometido proporcionar un aviso de 60 días antes de que finalice definitivamente el período de emergencia de salud pública, cuando los estados tendrán que recortar sus listas de Medicaid. Los subsidios mejorados de ACA no terminan hasta el 31 de diciembre. Todavía hay tiempo para encontrar financiamiento y actuar. A medida que disminuye el riesgo de contraer un caso grave de Covid-19, el riesgo de no tener seguro no debería aumentar.

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