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¿Qué hará la USWNT sin Julie Ertz en la Copa del Mundo?

Ahora es el año 2023, faltan menos de seis meses para la Copa del Mundo y el entrenador en jefe de la selección nacional femenina de EE. UU., Vlatko Andonovski, todavía responde a la pregunta: ¿cuándo regresará la mediocampista Julie Ertz al equipo?

La última consulta de los medios se produjo la semana pasada, antes de un par de juegos de EE. UU. en Nueva Zelanda, y Andonovski proporcionó una versión actualizada de la respuesta que ha repetido durante más de un año:

«Tuvimos una conversación con Julie y, obviamente, necesita un poco más de tiempo para prepararse antes de comenzar a entrenar con el equipo. Estamos emocionados de darle un poco más de espacio y tiempo hasta que esté completamente lista para unirse». «

La pregunta de «cuándo», que fue la frase que se le planteó a Andonovski, supone que la pregunta no es «si». Pero toda la evidencia disponible sugiere que Andonovski y EE. UU. deben prepararse, y lo están haciendo, para una Copa del Mundo de 2023 sin Ertz, posiblemente el jugador más insustituible del equipo ganador de la Copa del Mundo de 2019.

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Ertz jugó por última vez para los EE. UU. hace casi 18 meses, en la victoria de la medalla de bronce del equipo sobre Australia en los Juegos Olímpicos de Tokio. Ocho meses después de esa victoria, Ertz reveló que estaba embarazada y dio a luz a su primer hijo en agosto.

No ha indicado de una forma u otra si planea volver a jugar, y no tiene contrato con un equipo profesional desde finales de 2021. Incluso si regresara a la selección de EE. UU. en la próxima oportunidad disponible, la Copa SheBelieves. en febrero, que no es algo que ella o Andonovski hayan insinuado, volver a la forma que la hizo tan importante para EE. UU. probablemente tomará algún tiempo, más tiempo del que tiene EE. UU. antes de la Copa del Mundo.

Entonces, Andonovski & Co. trazaron un camino a seguir, y el reemplazo que eligieron en el mediocampo defensivo en 2022 fue Andi Sullivan, el capitán del Washington Spirit. La tarea de Sullivan fue y sigue siendo ingrata: desempeñar un papel integral mientras soporta constantes comparaciones con Ertz, quien abruptamente dejó un vacío que Estados Unidos luchó por llenar. No importa lo que haga, se ve a través de la lente de lo que solía hacer Ertz.

Sullivan es más una mediocampista defensiva profunda y distribuidora que una destructora, la última de las cuales es una característica definitoria del juego de Ertz. La habilidad de Ertz para cubrir cada brizna de hierba en el mediocampo y hacer tacleadas precisas y contundentes, primero como defensa central en la Copa del Mundo de 2015 y luego como mediocampista defensivo en 2019, liberó a los jugadores más creativos de los estadounidenses para hacer lo que les placía. Ertz era la válvula de seguridad.

Después de los Juegos Olímpicos de 2021, Andonovski pasó de varios otros veteranos que fueron jugadores centrales en las dos listas anteriores de ganadores de la Copa del Mundo. Estados Unidos tuvo problemas a principios del año pasado, pero de la manera esperada dada la afluencia de nuevos talentos. Los oponentes menos desafiantes también dificultaron juzgar qué tan bien estaban funcionando las cosas. Luego vino octubre y noviembre, cuando los juegos contra Inglaterra, España y Alemania trajeron la primera racha de tres derrotas consecutivas del equipo de EE. UU. en tres décadas a fines de 2022.

Muchos de los problemas contra esos oponentes del top 10 mundial se debieron a la columna vertebral del equipo, específicamente al mediocampo. Las llamadas se hicieron más fuertes para que EE. UU. cambiara a un doble pivote en el centro del campo, una admisión implícita de que se necesitaban dos jugadores para reemplazar el trabajo que Ertz hizo sola.

Sin embargo, ver los problemas a través de esa lente sigue siendo contraproducente. Ertz no está con el equipo. Lo que fue entonces no puede ser ahora. Andonovski debe encontrar soluciones con los jugadores que tiene.

Esas luchas de finales de 2022 trajeron una búsqueda renovada de opciones alternativas, por lo que Andonovski comenzó 2023 dándole a Taylor Kornieck su primera titularidad en el mediocampo defensivo contra Nueva Zelanda.

Lo que siguió fue una mala primera mitad de EE. UU. en la que Kornieck y su compañera mediocampista Lindsey Horan se desviaron demasiado a menudo, dejando a EE. UU. sin opciones centrales para construir su ataque. Sullivan reemplazó a Kornieck en el medio tiempo, los pases comenzaron a conectarse y siguieron cuatro goles. Aún así, EE. UU. fijó su forma de la misma manera: un centro del campo de tres jugadores con un creador de juego No. 10 (Rose Lavelle), un bidireccional No. 8 (Horan) y un defensivo No. 6 (Kornieck, luego Sullivan) .

La revancha tres días después trajo cambios, pero con un giro: Lavelle se hundió profundamente junto a Sullivan para crear un doble pivote, y Ashley Sánchez asumió el rol de No. 10. Eso condujo a una actuación estadounidense más fluida y cohesiva que fue alentadora, independientemente de la menor calidad del oponente. La acumulación de 13 pases para el primer gol de Ashley Hatch fue el tipo de movimiento de balón que Estados Unidos sigue tratando de producir. La secuencia también incluyó a Sullivan, quien tenía una nueva libertad en el futuro con un compañero defensivo en el mediocampo.

Que Lavelle se alineara junto a Sullivan fue una sorpresa, aparentemente incluso para Lavelle.

«Definitivamente algo nuevo para mí, pero me divertí un poco al dejarme caer y poder agarrar la pelota un poco más adentro del campo», dijo después del partido. «Creo que conectamos muchos pases y creo que fue un muy buen partido para nosotros».

¿Andonovski finalmente encontró su solución? Si y no.

Un mito sobre las alineaciones iniciales es que un XI preferido nunca cambia. Sin embargo, cualquier buen equipo modificará algo, ya sea personal o enfoque táctico, según el oponente. Lavelle meterse profundamente junto a Sullivan y permitir que Sánchez desempeñe un papel creativo como el No. 10 es una gran solución para los problemas de larga data de los EE. UU. de derribar equipos que juegan bloqueos bajos. Eso podría funcionar contra Vietnam o cualquier equipo que emerja del desempate mundial para unirse al grupo de EE. UU. en la Copa del Mundo.

También es fácil ver cómo Catarina Macario podría asumir el papel de creadora de jugadas número 10 en ese sistema una vez que regrese de su ligamento cruzado anterior desgarrado, lo que debería suceder pronto. Macario puede jugar como mediocampista ofensivo o delantero, y jugarla como el No. 10 también mantendría a Alex Morgan, el goleador más probado del equipo, en el campo como delantero. Lavelle y Macario, los dos jugadores más audaces del grupo estadounidense, comenzaron a desarrollar una magnífica asociación a principios del año pasado antes de la lesión de Macario.

O quizás el rol defensivo número 6 detrás de Lavelle y Macario podría ser ocupado por Horan, quien se perdió el segundo partido contra Nueva Zelanda para regresar a su club, el Lyon. Andonovski intentó esto dos veces en 2022, desplegando a Horan detrás de Lavelle y Sánchez en un amistoso de junio contra Colombia y durante el Campeonato W de CONCACAF contra Jamaica. Cada vez, Lavelle y Sánchez jugaron como dobles No. 10, dejando a Horan limpiando detrás de ellos.

Una alineación tan agresiva solo podría usarse con moderación, y es poco probable contra un equipo con un centro del campo fuerte y creador de jugadas, como lo demostraron Inglaterra y España, una selección de segunda opción, en los amistosos del año pasado.

El mediocampo defensivo no es la posición más fuerte de Horan. Rellenó allí durante la ausencia de Ertz debido a una lesión antes de los Juegos Olímpicos de Tokio, pero una vergonzosa derrota por 3-0 ante Suecia para abrir ese torneo puso fin al experimento, y Ertz, golpeado, volvió a jugar 90 minutos en cada uno de los juegos restantes. .

Quedan pocas opciones más para cambiar el mediocampo. Andonovski dijo la semana pasada que su lista de jugadores en consideración para los 23 puestos en la lista de la Copa del Mundo se redujo a 32, lo que deja poco espacio para la sorpresa. Sam Coffey es la otra jugadora en las plantillas más recientes que juega en el centro del campo defensivo de su club, pero no jugó ni un minuto contra Nueva Zelanda.

Lo más preocupante para la iteración actual del mediocampo de EE. UU. podría ser la continua ausencia de Sam Mewis, quien, al igual que Ertz, no ha jugado para EE. UU. desde ese partido por la medalla de bronce hace 18 meses. Lo que se pensó que era una lesión menor en la rodilla a principios de 2022 se convirtió en algo más para Mewis.

«Sam tardará un poco más y, llegados a este punto, no quiero adivinar qué hora es o si volverá», dijo Andonovski siniestramente la semana pasada en Nueva Zelanda.

Muchos asumieron que Mewis regresaría a tiempo para desempeñar un papel en la Copa del Mundo, pero ahora eso parece estar en duda. Hace dos años, Mewis fue considerado posiblemente el mejor centrocampista del mundo mientras estaba en el Manchester City. Es mejor como No. 8, pero tiene un perfil de creación de juego similar al de Sullivan y podría haber ayudado en la búsqueda en curso de una No. 6.

Cada vez más, la realidad de la Copa del Mundo para la selección nacional femenina de EE. UU. se parece a la que ha estado presente desde hace un año. Mientras que en 2022, el grupo de lesiones del equipo trajo una actitud de esperar y ver, ahora es 2023 y no ha cambiado mucho: la Copa del Mundo comienza en menos de seis meses.

El par de juegos de la semana pasada en Nueva Zelanda al menos brindaron algo más de claridad: Sánchez puede manejar el rol de No. 10, Lavelle trabaja en una posición más profunda y Kornieck no es un No. 6.

Sin embargo, más que nunca, está claro que el trío del mediocampo de Lavelle, Horan y Sullivan es el que Estados Unidos desplegará más a menudo en la Copa del Mundo. Solo quedan unos pocos partidos amistosos para afinar eso de aquí al partido inaugural del 22 de julio contra Vietnam.