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Rally Dakar: conoce a Dania Akeel, la mujer saudí que se enfrenta a una de las carreras de motor más duras del mundo



CNN

Con la cabeza acunada en un casco protector, la voz de Dania Akeel cruje a través del intercomunicador por encima del rugido del motor y la ráfaga de viento a través de la cabina sin ventanas de su UTV negro y resistente.

“Somos muy afortunados”, le dice Akeel a CNN Sport. “Quiero decir, mira este lugar, es tan hermoso”.

El saudita agarra el volante, conduce hábilmente el vehículo a través de rocas y árboles de Josué a lo largo de un sinuoso camino de tierra, pasando a toda velocidad por la arena seca más allá del caparazón oxidado de una camioneta abandonada hace mucho tiempo.

«Tenemos que hacer esto para ganarnos la vida, ¿verdad?» continúa Akeel, de 34 años, reflexionando sobre la profesión que ha elegido mientras se prepara para su segunda carrera en el infame Rally Dakar, una de las carreras de resistencia más largas y exigentes del mundo.

CNN está aproximadamente a una hora al norte de Phoenix, Arizona, conduciendo un Can-Am Maverick X3 X RS Turbo RR con una de las historias más notables de las carreras de campo traviesa.

Hace apenas más de dos años, el atleta nacido en Jeddah nunca había probado este tipo de carreras. No solo eso, Akeel también proviene de un país en el que a las mujeres solo se les permite conducir en la vía pública desde 2018.

‘El Dakar’ nació en 1978 como el Rally París-Dakar. Corría anualmente de Francia a Senegal hasta 2007, pero cuando el evento de 2008 se canceló debido a problemas de seguridad, el rally se trasplantó al otro lado del Atlántico y atravesó América del Sur hasta 2020, cuando se mudó nuevamente a Arabia Saudita.

Hoy en día, hay cinco categorías principales de vehículos en el rally: automóviles, motocicletas, camiones, UTV y quads.

El interés de Akeel por los vehículos de motor se remonta mucho más allá de la llegada de este rally de fama mundial a su país de origen.

“Tenía un gran interés en los autos cuando era más joven”, le dice a CNN. “No eran necesariamente autos, en realidad, era cualquier cosa que pudiera conducir y eso incluía bicicletas.

“Sabes, me encanta el movimiento. Me encanta estar al aire libre. Me encanta cómo se siente comunicarme con la máquina, hacer que vaya de A a B”.

Pasó su infancia probando todo tipo de modos de transporte.

“Empecé a conducir cosas como karts a una edad temprana y cosas como quads”, explica. “Cuando era un poco mayor, conducía motos todoterreno de dos ruedas.

“Estos son solo vehículos que estarían en casas particulares, en una granja o cosas así, donde tenía acceso a este tipo de máquinas, y solo las usaba para divertirme con mis primos y mis amigos los fines de semana”.

Su interés por los vehículos motorizados se consolidó cuando su familia se mudó al Reino Unido, donde asistió a la escuela secundaria y, finalmente, a la universidad.

“Tuve mucha suerte de viajar frecuentemente con mis padres”, recuerda. “Solíamos ir a las pistas de karts en Inglaterra y eso era muy divertido”.

Rally Dakar: conoce a Dania Akeel, la mujer saudí que se enfrenta a una de las carreras de motor más duras del mundo

Otra puerta que se le abrió a Akeel en el Reino Unido fue una que en ese momento se cerró firmemente para ella en su casa: la oportunidad de conducir en la carretera, y no perdió el tiempo para obtener su licencia de conducir, a los 17 años.

Incluso admite que su elección de destino para sus estudios universitarios, el pintoresco Royal Holloway College de la Universidad de Londres, en las afueras del oeste de la capital inglesa, estuvo influenciada por las oportunidades que presentaba para conducir.

Fue un paso a las dos ruedas lo que hizo que Akeel pensara en las carreras.

“Cuando tenía 27 años, obtuve mi licencia de motocicleta y eso fue muy divertido. Entonces, la motocicleta comenzó a dirigirme hacia el mundo de las carreras”.

Después de obtener una maestría en Negocios Internacionales de la Universidad de Hult, se mudó a Dubai y comenzó a correr en la pista de carreras Dubai Autodromo.

“Pude ver que realmente amaba el deporte y me lo estaba pasando bien, y algunos de los corredores me alentaron a unirme a ellos para competir en la serie nacional”, dice Akeel.

“Fui y me hice las pruebas y los exámenes para la licencia de carreras, y luego obtuve una licencia emitida por la Federación Saudita de Deportes de Motor. Y así fue como comencé a correr”.

El ímpetu para cambiar a las carreras de campo traviesa vino, literalmente, como resultado de un accidente.

En febrero de 2020, en una reunión de Superstock de 600 cc en Baréin, Akeel perdió el control de su moto y se cayó.

«Tuve una caída de ‘lado bajo’, lo que significa que caí en la pista del lado hacia el que se inclinaba la bicicleta, que es, ya sabes, la caída menor y más fácil».

Akeel, de seis pies y una pulgada de altura, se considera afortunada.

«Tuve mucha suerte. Tenía algunos huesos rotos en la pelvis, la columna vertebral, pero todas eran fracturas que podían sanar naturalmente. Entonces, consideré que era un resultado muy afortunado y me sentí muy aliviado y muy agradecido”.

Rally Dakar: conoce a Dania Akeel, la mujer saudí que se enfrenta a una de las carreras de motor más duras del mundo

En ese momento, la pandemia de Covid estaba comenzando a precipitar cierres y bloqueos fronterizos generalizados, por lo que Akeel regresó a su hogar en Jeddah para recuperarse.

Mientras descansaba, comenzó a considerar el atractivo de las carreras todoterreno y de rally, especialmente porque Arabia Saudita daba la bienvenida al Rally Dakar por primera vez.

“Es un gran evento. es internacional Acoge a mucha gente de todo el mundo, que viene en gran número, y es muy divertido”, explica.

Akeel comenzó a competir en la Copa del Mundo FIA de Cross Country Bajas, una serie mundial de rallyes inspirada en las carreras del mismo nombre en la península de Baja California.

“(Quería) acostumbrarme a la idea de estar en diferentes situaciones, diferentes terrenos, lo que te da Dakar, a lo largo de 9.000 kilómetros de Arabia Saudita y en realidad es muy diverso”, dice.

“Entonces, cuando fui a la Copa Mundial de Baja de cross-country, tuve dos rondas en el Medio Oriente y tres en Europa y cada uno de esos lugares era una forma de conducir completamente diferente.

“Entonces, descubrí, por ejemplo, que estaba embarrado en Italia y que había mucha grava y agua en Hungría. Había muchas partes rocosas y llenas de baches en el Medio Oriente con arena, con dunas. Así que eso preparó mi mente para la variedad y poder interactuar con lo desconocido”.

Estar preparado para lo inesperado es una característica clave de la preparación para el Dakar, dice Akeel.

“Si tienes esta mentalidad de que cualquier cosa puede pasar en cualquier momento y esperas que las cosas evolucionen constantemente, entonces puedes estar bien preparado mentalmente”, explica.

“Y luego físicamente, esa es una historia diferente: entonces, tengo mi rutina de ejercicios y como bien y duermo bien”.

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Dado que las mujeres solo recientemente pueden conducir en las carreteras de Arabia Saudita, Akeel es consciente de que sus compatriotas podrían verla como un modelo a seguir, pero es filosófica sobre su propio camino y lo que podría representar para los demás.

“Tuve mucha suerte de obtener mi licencia cuando tenía 17 años y tuve una ventaja inicial en la construcción de ese tiempo de respuesta y esas habilidades y habilidades de conducción”, dice ella.

“Creo que es importante ver a la gente hacerlo porque entonces entiendes que es posible para ti, quienquiera que seas, entrar en el deporte.

“Quiero decir, recuerdo cuando me estaba uniendo a la primera carrera, no lo pensé dos veces sobre… ¿cuántas mujeres habían hecho esto? ¿Habían sido de Arabia? ¿No es saudita? No pensé demasiado en eso porque las reglas dicen que puedo estar allí.

“Sabes, tengo todo el derecho de estar allí. tengo mi licencia Pertenezco aquí. Tengo mi auto, tengo mi equipo, tengo mi casco. Ya sabes, entonces cumplo con todos los requisitos. Tengo un conjunto completo de derechos de pertenencia en el deporte y eso era lo que necesitaba”.

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En su primer intento en el Dakar, Akeel terminó en un meritorio octavo lugar en su clase en la carrera de 2022, pero podría haber sido aún mejor.

“Fuimos sextos (en la clase T3), con lo que estaba muy contento, siendo un novato”, dijo Akeel. “Pero el séptimo día tuve un problema con el turbo y el auto tenía un poco menos de potencia. Empecé a usar menos los frenos y a tener impulso en las curvas. Pero eso significa más riesgo.

“(Mi copiloto) dijo, ‘sabes, si no dejas de hacer lo que estás haciendo, vas a tener un problema’. Pero lo ignoré, y terminé doblando una esquina y una roca me tomó por sorpresa y frené muy rápido, y el impacto rompió la parte delantera del auto.

El error le costó a Akeel cuatro horas y varios lugares.

“Reaccioné de manera emocional y no tomé la decisión correcta”, admite. “El Dakar es una carrera que te obliga a mirarte a ti mismo y a tus decisiones. Y después de eso, cambié mi forma de conducir”.

La historia de Akeel ha demostrado ser atractiva para los principales patrocinadores, incluidos Toyota y el especialista canadiense en todoterreno, Can-Am, que le proporcionó el automóvil más importante.

“Dania no tiene miedo de entrar y competir con los niños en un deporte dominado por hombres”, dijo Anne-Marie LaBerge, directora de marketing de BRP, propietaria de Can-Am, de Akeel.

“Ella está ayudando a crear un camino para que lo sigan las mujeres y las futuras generaciones de mujeres jóvenes en Arabia Saudita, de manera similar a lo que está haciendo Molly Taylor en Australia, Cristina Gutiérrez en España y Cory Weller en los Estados Unidos.

“Estas son mujeres que crean un camino para que otras mujeres superen sus límites y entren en el juego, sean cuales sean las reglas”.

En cuanto a los desafíos del propio Dakar, Akeel lo ve como una experiencia de aprendizaje, pero también principalmente como diversión.

“Dakar me recuerda a un campamento de verano”, dice. “Ya sabes, todos los días nos despertamos, nos ponemos el equipo y conducimos durante más de 400 kilómetros. Son las mejores dos semanas.

“Cuando me subo al auto, somos yo, el copiloto, el auto y la pista. Eso es. Eso es todo lo que existe. No existe nada más.”